GettyImages-2158495504

Allt var så klart. Florida Panthers hade vunnit tre raka matcher i finalserien mot Edmonton Oilers, och hade fyra matchbollar: det enda problematiska kändes egentligen att exakt bestämma när segerparaden skulle arrangeras och Stanley Cup-bucklan visas upp för Panthers alla fans. Redan till den fjärde matchen i finalserien mot Edmonton Oilers flög Florida Panthers ledning in 150 personer, spelarnas nära och kära och anställda av klubben, till Edmonton för att inleda Stanley Cup-firandet i Rogers Place.

Det blev förlust med 1-8.

Och sedan 3-5 tillbaka i Amerant Bank Arena i Sunrise. Följt av 1-5 i Rogers Place under natten mot lördagen. Till den matchen hade Panthers inte beställt något flyg…

Nu är det 3-3 i matcher och allt avgörs i en sjunde och avgörande match i Sunrise under natten mot tisdagen. Säsongens sista match.

Florida Panthers tränare Paul Maurice var sammanbiten och bestämd när han mötte media under en zoom-sänd presskonferens på lördagen.

– Alla de 32 lagen i ligan omfamnar idén att det är så här det ska vara, att det kan avgöras i en enda match. Nyckeln är att vara positiv inför den matchen, att känna entusiasm inför den. Och det är något som båda lagen känner. En sjunde match i en Stanley Cup-final är det varje (hockeyintresserad) ung grabb drömmer om… jag tror inte att någon någonsin har drömt om en match 4, drömmarna handlar alltid om den sjunde matchen, konstaterade Paul Maurice.

Inför match 7: FLA-EDM

Panthers har fördel av hemmais. I grundserien var Panthers ett av de starkaste hemmalagen med sviten 26-13-2. I slutspelet har Panthers vunnit åtta av de tolv matcherna på hemmais.

Men spelarna var, av naturliga skäl, ordentligt besvikna efter 1-5-förlusten senast. Det flög utrustning i omklädningsrummet och kommentarerna var korta och kärnfulla.

– De var hungrigare än oss, sade Carter Verhaeghe.

– Vi måste höja nivån, sade lagkaptenen Aleksander Barkov.

Forwards Verhaeghe, Barkov, Sam Reinhart och Matthew Tkachuk samt hyllade svenske backen Gustav Forsling från Linköping är fem av de nyckelspelare i Panthers som inte varit särskilt lyckosamma i de tre senaste finalmatcherna: den 28-årige Torontosonen Verhaeghe har gjort tio mål och 19 poäng i slutspelet, men bidragit med bara en assist i de tre senaste matcherna.

Verhaeghe står på minus åtta i plus/minusstatistiken. Barkov, 28 och från Tammerfors, står på 22 poäng (8+14) på de 23 matcherna; ett mål och minus sex i de senaste tre. Reinhart: noll poäng och minus sex i de tre senaste matcherna trots 15 poäng, varav nio mål totalt i slutspelet för 28-åringen från Vancouver. Tkachuk har 22 poäng (6+16) på de 23 matcherna i slutspelet, men i de tre senaste matcherna har utdelningen varit snål för den 26-årige anfallaren från Scottsdale i Arizona: ett mål och en assist i 3-5-förlusten samt minus fem. Gustav Forsling, 28, har gjort 13 poäng (4+9) i slutspelet. Facit de tre senaste matcherna: en assist och minus fem i den statistiska kolumnen.

De tre förlustmatcherna har sett Panthers släppa in 18 mål och göra fem men inga mål i numerära överlägen trots tio möjligheter. Och det är ombytta roller i målvaktsduellen. Oilers Stuart Skinner, 25-åringen som är född och uppvuxen i Edmonton, fick kämpa i de tre första matcherna. Hans räddningsprocent i de tre senaste matcherna är mycket goda 94.3. För Sergei Bobrovsky i Panthers mål är siffrorna de omvända: 35-åringen från Novokuznetsk i Ryssland inledde med 95.4 på de tre första matcherna, men har 78.5 de tre senaste.

Paul Maurice menar att spelarna inte påverkats av resultaten och prestationerna; att laget trots allt följer sin uppgjorda plan även inför den sjunde och avgörande matchen.

– Jag är inte alls orolig för det som varit. Vi har en plan för det här: vi började förbereda oss för den sjunde matchen redan direkt efter matchen i går (läs: under natten mot lördagen, svensk tid). Vi fortsatte med att se matchen på video i morse, vi ska göra samma sak i morgon och sedan är vi redo att spela, sade Maurice.

– Jag är inte bekymrad; jag vet att det är 3-3 i matcher, och tankarna kring de tre senaste matcherna påverkar inte Edmonton och de påverkar inte heller oss.

Men självklart är det mycket snack kring laget: ska Panthers tappa det som såg så klart ut efter de tre första matcherna och bli det första laget sedan 1942 (!) som tappar en ledning med 3-0 i matcher i en Stanley Cup-final till förlust? Hur mycket funderar spelarna på det som hänt, och konsekvenserna av det? Vad gör lagledningen för att undvika att snacket och missmodet sprider sig i laget?

– Vi pratar inte om det, säger Paul Maurice. Vi har en sjunde match att spela. Och den ser vi fram emot.

Relaterat Material