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Les Capitals comprennent l'urgence qui entoure le match no 2

La défaite dans le premier match place de la pression sur Washington, qui se retrouve dans une situation familière

par Tom Gulitti @tomgulittinhl / Journaliste NHL.com

WASHINGTON - Les Capitals de Washington se sont reposés et regroupés vendredi après avoir laissé une avance de deux buts leur glisser entre les doigts dans un revers de 4-3 en prolongation aux mains des Blue Jackets de Columbus dans le match no 1 dans la première ronde de l'Association de l'Est, jeudi.

Les mains rapides d'Artemi Panarin lui ont permis d'enfoncer le dernier clou, lorsqu'il a soulevé le disque par-dessus l'épaule gauche du gardien Philipp Grubauer à 6:02 de la prolongation, ce qui fait en sorte que les Capitals et leurs partisans ont quitté le Capital One Arena habités d'une déception familière.

Il ne s'agit que d'un match, une défaite dans une série quatre de sept avec une chance de se racheter dans le match no 2 dès dimanche (19 h 30 (HE); NBCSN, SN360, TVAS2, NBCSWA, FS-O). Néanmoins, en raison du riche historique des Capitals en matière d'occasions ratées en séries éliminatoires de la Coupe Stanley, ces derniers semblent déjà avoir atteint la croisée des chemins, au point d'avoir besoin d'une victoire dimanche sans quoi la série pourrait rapidement leur échapper avec les matchs no 3 et 4 à Columbus mardi et jeudi.

« Personne ne veut perdre, mais il nous reste encore beaucoup de hockey à jouer dans cette série, a expliqué Grubauer. Nous avons sans aucun doute eu la chance de l'emporter, mais il faut demeurer loin du banc des punitions et jouer pendant 60 minutes. »

Les Capitals se sont emparés d'une avance de 2-0 grâce à deux buts d'Evgeny Kuznetsov en avantage numérique au premier tiers, mais leur jeu indiscipliné en troisième période a permis aux Blue Jackets d'égaler la marque à deux reprises grâce à leur jeu de puissance.

Tout d'abord, une punition pour assaut en zone offensive de Tom Wilson, à 1:18 de la troisième période, a ouvert la porte au but égalisateur de Thomas Vanek à 1:31.

Ensuite, après que les Capitals eurent repris les devants grâce au filet de Devante Smith-Pelly, Andre Burakovsky a fait trébucher le défenseur des Blue Jackets Seth Jones alors que ce dernier contournait le but de Columbus avec 5:05 à écouler. Jones a nivelé la marque 39 secondes plus tard.

Video: CBJ@WSH, #1: Jones nivelle la marque d'un beau lancer

« Nous avons pris les devants 2-0, nous devons nous assurer de garder la pédale au plancher et jouer du hockey intelligent, s'est repenti Wilson. Peut-être que cela nous servira d'expérience d'apprentissage. »

Certaines équipes pourraient classer cette défaite dans la catégorie des expériences d'apprentissage et passer rapidement à autre chose. Peut-être que les Capitals, champions de la section Métropolitaine, pourront le faire.

Cependant, leur passé en séries signifie que des questions resteront en suspens jusqu'à ce qu'elles trouvent des réponses.

Les Capitals n'ont pas franchi la deuxième ronde des séries éliminatoires depuis 1998, alors qu'ils avaient atteint la Finale de la Coupe Stanley pour la seule fois de leur histoire. Au cours des deux dernières saisons, ils ont amorcé les séries éliminatoires à titre de favoris pour mettre la main sur la Coupe Stanley après avoir remporté le trophée des Présidents, mais ont été éliminés à deux reprises en deuxième ronde, chaque fois par les Penguins de Pittsburgh.

La saison dernière, ils s'étaient inclinés 2-0 dans le match no 7 à domicile, un match crève-cœur qui ronge encore certains joueurs qui sont de retour cette saison.

« C'est toujours là, en arrière-pensée, a admis le défenseur Matt Niskanen avant le début du tournoi printanier. Nous devons nous battre et trouver une manière de gagner. »

Après avoir apporté plusieurs changements au cours de l'été, les Capitals ont dépassé les attentes en terminant au premier rang de leur section pour une troisième saison de suite. Ils ont soumis comme hypothèse qu'il y avait moins de pression sur eux ce printemps puisqu'ils ne sont pas les favoris, et que cela les aiderait peut-être à finalement connaître un long parcours en séries.

Cela dit, les Capitals ne s'attendaient pas à ce que cette première ronde soit facile. Les deux équipes s'équivalent sur bien des points. Les Capitals ont conservé un dossier de 49-26-7 pour une récolte de 105 points. Les Blue Jackets ont présenté une fiche de 45-30-7 pour 97 points.

Les Capitals ont connu une séquence de 12-3-0 à leurs 15 derniers matchs de saison régulière. Les Blue Jackets ont compilé un dossier de 13-2-2 à leurs 17 dernières rencontres de saison régulière pour décrocher la première place de quatrième as donnant accès aux séries dans l'Est.

Il y a évidemment de la pression sur les Capitals afin qu'ils éliminent les Blue Jackets, qui n'ont jamais remporté de série au cours de leurs 17 ans d'existence. Cette pression a augmenté après le match no 1.

Les Capitals ont bien aimé cette saison prouver à ceux qui doutaient d'eux qu'ils avaient tort, alors il s'agit d'une autre occasion pour eux de le faire. Leur incapacité à fermer les livres dans le match no 1 ne fait que renforcer l'opinion des sceptiques.

De plus, les Capitals pourraient devoir disputer le match no 2 sans le défenseur Michal Kempny, qui a subi une blessure au haut du corps à la suite d'une mise en échec de Josh Anderson, qui a reçu une punition majeure pour avoir donné de la bande ainsi qu'une inconduite de partie, en première période jeudi. Les Capitals ont indiqué vendredi que Kempny allait être réévalué sur une base quotidienne.

L'entraîneur Barry Trotz a pris la difficile décision de confier le départ à Grubauer, le gardien auxiliaire des Capitals au cours des trois dernières saisons, plutôt qu'à Braden Holtby dans le match no 1. Après avoir vu Grubauer accorder quatre buts sur 27 tirs dans le premier duel, Trotz n'a pas voulu se compromettre jeudi à savoir s'il allait revenir avec Grubauer dans le match no 2, ce qui met la table à une autre décision potentiellement critique pour Trotz et les Capitals.

S'il est trop tôt pour qualifier le match no 2 de duel sans lendemain, les Capitals savent à quel point la route deviendra difficile s'ils perdent à nouveau dimanche. Ils ont perdu les deux premiers matchs à domicile contre les Penguins la saison dernière, et ont joué du hockey de rattrapage pendant le reste de la série.

« Nous devons nous assurer de remporter le prochain match », a reconnu Grubauer.

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