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Nylander « sera un Maple Leaf toute sa carrière », dit Babcock

L'entraîneur de Toronto a bon espoir que l'attaquant, qui est joueur autonome avec compensation, signera un contrat avant 17 heures samedi

par Dave McCarthy / Correspondant NHL.com

TORONTO - William Nylander devrait être un joueur des Maple Leafs de Toronto pour longtemps s'il signe un contrat, a déclaré l'entraîneur Mike Babcock jeudi.

« Je vais vous le dire de nouveau, c'est tout simplement ce que je pense, a dit Babcock. « [Le directeur général] Kyle [Dubas] et moi en parlons chaque jour, donc je suis au courant de ce qui se passe. Il y a des opinions qui fusent de partout. Ne confondons pas les opinions et les faits : nous croyons que Willy sera ici. Nous croyons que Willy sera ici pour longtemps. Nous croyons qu'il sera un Maple Leaf toute sa carrière. C'est ce que nous croyons. »

Nylander, un joueur autonome avec compensation, doit signer un contrat d'ici samedi à 17 heures (heure de l'Est) pour être admissible à jouer cette saison.

L'attaquant de 22 ans, qui a amassé 61 points à ses deux dernières saisons dans la LNH, s'entraîne avec l'équipe d'AIK dans la Ligue élite de Suède (SHL) depuis le mois de septembre, selon ce qu'a récemment affirmé le directeur des sports d'AIK Anders Gozzi à TV4 en Suède.

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Babcock a martelé dans ses récents commentaires qu'il croit que Nylander s'entendra avec les Maple Leafs.

« Willy adore le hockey, avait dit Babcock. Je le connais bien, c'est un bon coéquipier et une bonne personne. Et il adore le hockey. Je sais qu'il veut jouer… donc c'est ce que j'en déduis. »

L'attaquant Auston Matthews a affirmé jeudi qu'il espère que son ancien compagnon de trio sera bientôt de retour.

« Je pense qu'on va laisser les choses se régler d'elles-mêmes, a mentionné Matthews. C'est évidemment hors de notre contrôle. Nous voulons qu'il soit ici et nous espérons qu'il sera de retour le plus tôt possible. Le temps presse, mais nous espérons le revoir ici, car il est une partie importante de cette équipe. »

Matthews a raté 14 matchs en raison d'une blessure à l'épaule avant de revenir au jeu et d'inscrire deux buts et une passe dans un gain de 5-3 contre les Sharks de San Jose, mercredi au Scotiabank Arena.

Toronto (18-8-0, 36 points) est au deuxième rang de la section Atlantique, à égalité avec les Sabres de Buffalo, mais les Maple Leafs ont joué un match de plus (26-25).

Matthews a dit être en contact avec Nylander depuis le début de la saison, mais que les deux ont évité de discuter de sa situation contractuelle.

« Je lui ai parlé à quelques reprises, mais je ne l'embête pas avec ce genre de choses, car je peux imaginer ce qu'il vit », a expliqué Matthews, qui pourrait devenir joueur autonome avec compensation le 1er juillet. « On sait qu'il veut être ici et jouer au hockey. C'est le plus important.

« Nous espérons tous que la situation se règle, histoire de ne pas nous en faire parler tous les jours par les médias et pour nous concentrer à aider cette équipe. Comme je l'ai mentionné, il est une partie importante de cette équipe. On sait qu'il veut être ici, et tout le monde s'attend à ce qu'il y soit très bientôt. »

Babcock a indiqué que si Nylander signe un contrat, il ne s'attend pas à ce que ce soit long avant qu'il entre dans la formation.

Les Maple Leafs entament un voyage de deux parties à l'étranger contre le Wild du Minnesota, samedi au Xcel Energy Center (19 h HE, CBC, SN1, FS-N+, NHL.TV), et contre les Sabres, mardi au KeyBank Center.

« Willy est un bon joueur, il est en bonne condition physique et il est un rapide patineur », a mentionné Babcock mercredi. « Je n'ai aucune raison de penser autre chose, mais je crois que Willy est bien ici. Nous aimons le voir ici, et il est une partie importante de cette équipe. Nous croyons qu'il sera de retour et prêt à jouer dans quelques semaines. Nous le ferons jouer à son retour. »

Malgré l'absence de Nylander, les Maple Leafs sont troisièmes dans la LNH avec une moyenne de 3,58 buts par match, derrière l'Avalanche du Colorado (3,80) et le Lightning de Tampa Bay (3,68).

L'attaquant Mitchell Marner a dit croire que Nylander rendra l'attaque de Toronto encore meilleure.

« Quand il sera de retour ici, il ajoutera de la profondeur à notre équipe et il nous rendra encore plus dangereux », a noté Marner.

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