panthers_062424d

Aleksander Barkov, Matthew Tkachuk, Sergei Bobrovsky, Gustav Forsling… det fanns många hjältar på isen när Florida Panthers säkrade klubbens första Stanley Cup genom tiderna.

Men de som följt laget i dess 30-åriga historia, skänkte nog också en uppskattande tanke till H. Wayne Huizenga. Mannen som tog hockeyn till Florida avled den 22 mars 2018. Han var 80 år gammal, och fick aldrig uppleva Florida Panthers Stanley Cup-seger.

Huizenga hyllades som en stor idrottsledare då, och idag finns det anledning att hylla honom ännu mer: utan Huizengas stenhårda vilja och naturligtvis också ekonomiska muskler att sätta ett hockeylag på kartan i Florida, hade Panthers många fans inte kunnat fira nu.

H. Wayne Huizenga, mångmiljonär med ekonomiska intressen i renhållningsbranschen, i bilbranschen och i mediaföretaget Blockbuster Video, placerade inte inte bara Florida Panthers på idrottskartan i Florida, utan även basebollaget Florida Marlins och basketlaget Miami Dolphins; 1994 blev Huizenga den förste privatperson att äga lag i tre av de stora ligorna i Nordamerika. Han betalade 95 miljoner dollar för Marlins 1991 och 50 miljoner dollar för Panthers 1992. Båda lagen började spela 1993.

GettyImages-184702494

Det var Huizenga själv som kom på namnet Panthers; han brann för djurlivet i Florida och efter Miamis delfiner och Floridas "marlins" (en fisk) valde Huizenga att uppmärksamma en utrotningshotad art: Floridas pantrar. Huizenga gav också stora summor för att hjälpa till att bevara de utrotningshotade pantrarna. Djuren är fortfarande på risk-listan, men antalet vilda pantrar har ökat från ett 30-tal till runt 200 idag.

Florida Panthers, där den svenske backen Peter Andersson spelade en handfull matcher, gjorde en stark första säsong i National Hockey League 1993-94. Laget fortsatte att spela starkt. Redan 1996 nådde Panthers, med bland andra backen Magnus Svensson och forwarden Johan Garpenlöv, sin första Stanley Cup-final; det blev förlust i fyra raka matcher mot Colorado Avalanche, med bland andra Peter Forsberg i laget.

GettyImages-72387830

– Det är ju ett av åren man tittar tillbaka på efter sin karriär… och den resa vi gjorde då. Panthers hade missat slutspelet de två första åren men vi fick ihop laget väldigt bra med betoning på just lag; det var inga superstjärnor i laget. Vi var ett gäng underreklamerade spelare som var bättre än vad vi fick cred för. Det var väl (målvakten) John Vanbiesbrouck som var den största stjärnan, har Johan Garpenlöv tidigare berättat för NHL.com/sv.

– Det var en fantastisk säsong, alla var som i ett rus när vi vann matcherna. Det var en bra grupp människor och en väldigt bra målvakt i John Vanbiesbrouck. Vi hade bra unga spelare som Rob Niedermayer (21 år) och unga backar som Ed Jovanovski (19) som blev en storstjärna sedan och Rhett Warrener (21), berättade Magnus Svensson.

Att idrotten, däribland hockeyn, fick fäste i Florida var Wayne Huizengas förtjänst. När Huizenga avled för sex år sedan hyllades han av NHL-kommissionären Gary Bettman:

– Wayne Huizenga var en entreprenör och visionär med gränslös energi, drivkraft och fantasi, en eldsjäl i södra Florida med en enorm passion för idrotten, sade Bettman.

Under de 24 åren efter Stanley Cup-finalen 1996 lyckades Panthers bara ta sig till slutspel sex gånger fram till 2021; dock utan att vinna en enda slutspelsserie. 2022 vann Panthers första rundan i slutspelet, 2023 gick laget till final mot Vegas Golden Knights men föll med 1-4 i matcher.

Nu, 30 år efter Wayne Huizengas banbrytande gärning, står Florida Panthers som Stanley Cup-mästare. Med ett lag som byggts för framgång.

Och som folk velat se. Panthers har slagit nytt publikrekord under säsongen: intäkterna från matchbiljetter har, rapporterar AP, ökat med 50 procent jämfört med för två år sedan.

– Om vi har ett lag som vinner och vi bygger ett bra program, då skapar vi också en större bas av fans, som inte nödvändigtvis kommer att förändras beroende på hur vi vinner eller förlorar under serierna, säger Panthers tränare Paul Maurice. Man måste spela en spännande hockey över tid. Och jag vill nog påstå att vi nu har tillräckligt djupa rötter för att betraktas som en bra modell för NHL-lagen.

Paul Maurice kom till laget under sommaren 2022. Maurice, tidigare i Winnipeg Jets, Carolina Hurricanes och Toronto Maple Leafs, är en av ligans mest erfarna tränare. Under sina två år i Panthers har han lett laget till två Stanley Cup-finaler med snabb, fysisk, tuff och ihärdig hockey.

Gustav Forsling är en av de tre svenskarna bland de nykorade Stanley Cup-mästarna: den 27-årige Linköpingssonen plockades upp via waivers från Carolina Hurricanes den 9 januari 2021. Han har växt ut till en av ligans absolut bästa backar. 32-årige Oliver Ekman-Larsson från Karlskrona fick efter 14:e NHL-år, varav elva i Arizona och två i Vancouver, kröna sin första säsong i Panthers med Stanley Cup. Välförtjänt och kul för en av ligans svenska veteraner. Och efter fem undanskymda år med sparsamt matchande i Columbus och Winnipeg har den 27-årige centern Kevin Stenlund från Stockholm fått visa sin potential fullt ut.

Bland övriga spelare som märkts lite extra i grundserien och slutspelet finns på forwardssidan Aleksander Barkov, draftad i första omgången som andre spelare 2013. Den slitstarke centern Barkov var en av nyckelspelarna bakom Stanley Cup-triumfen; han tilldelades även Selke Trophy som ligans bästa defensive forward den här säsongen.

Barkov är en stor anledning till Stanley Cup-triumfen. Wayne Gretzky uttalade nyligen sin stora beundran för den 28-årige tammerforsaren.

– Nummer 16 (i Panthers) är den bäste defensive hockeyspelaren jag sett sedan Bryan Trottier. Jag mötte Trottier i fyra matcher, och vad fick jag ut? Inte ett enda mål. Och vad fick vi (i Edmonton Oilers)? Ingen cup… Barkov slår osannolikt bra passningar och han är bra också offensivt, precis som Trottier var, sade Gretzky.

SCF, M3: Rodrigues spelar fram Barkov

Barkovs centerkollega Sam Bennett anslöt via en trejd från Calgary Flames den 21 april 2021 och centern Anton Lundell valdes som tolfte man i första draftrundan 2020. En tredje finsk center är Eetu Luostarinen som kom till Panthers från Carolina Hurricanes i en trejd i februari 2020. Här finns också centern Sam Reinhart som anslöt under sommaren 2021 i en trejd med Buffalo Sabres. På centersidan märks också Carter Verhaeghe som skrev på för Panthers som free agent den 9 oktober 2020; Verhaeghe vann Stanley Cup med Tampa 2020.

Här finns givetvis också forwarden Matthew Tkachuk som anslöt efter en trejd från Calgary Flames den 22 juli 2022; Panthers betalade dyrt för Tkachuk med anfallarna Jonathan Huberdeau och Cole Schwindt, backen MacKenzie Weegar samt ett förstaval i draften 2025. En affär som visade sig vara lönsam; Tkachuk har jämte Barkov varit Panthers bästa spelare i slutspelet.

På backsidan kom Aaron Ekblad som första valet i draften 2014 och under sommaren 2023 den starke finländaren Niko Mikkola som gjort ett stort jobb i det fysiska spelet och med att täcka skott.

Här finns, sist men definitivt inte minst, målvakten Sergei Bobrovsky. 35-åringen från Novokuznetsk i Ryssland har levererat på topp i de stunder det verkligen behövts, som i den avgörande match 7. Bobrovsky skrev på som free agent den 1 juli 2019.

EDM-FLA, M3: Bobrovsky räddar sent i tredje

Lett av general managern Bill Zito har Panthers byggt laget strategiskt via free agency och ibland uppseendeväckande och omfattande trejder: drafterna har inte i första hand varit Panthers sätt att bygga laget. Tre spelare i det cupvinnande laget har kommit via draften, åtta via trejder och tio som free agents. Plus Gustav Forsling som plockades upp på waivers.

Backen Keith Yandle spelade i NHL i 16 år, närmare 1 200 matcher. Han spelade för Florida Panthers mellan 2026 och 2021 och har sedan dess följt lagets utveckling på nära håll.

– Det de har gjort de senaste åren har varit fantastiskt för hockeyn här nere (i södra Florida), säger Yandle till NHL.com. Vi kommer att se mer under de kommande 15 åren, vi kommer att se fler och fler barn från södra Florida komma in i NHL och spela stora roller i sina lag. Jag brukar påminna om Auston Matthews och Shane Doan-effekten (i Arizona), och vikten av att ha en spelare att se upp till.

Och sådana finns det många i Florida Panthers just nu.

Relaterat Material