Skip to main content

Deset zastavení na cestě Blues za titulem

Od příchodu Náčelníka přes pád na dno až do špičky divize a pak ke Stanley Cupu. Pouť St. Louis stojí za připomenutí

Napsal Michael Langr @NHLcz / NHL.com/cs

Tahle cesta rozhodně nebyla urolbovaná jako ledová plocha na začátku první třetiny, která se blýská jako vymydlené sklo. Nebyla vůbec hladká; spíš naopak, jako kdyby ji rozbrázdily tisíce bruslí a hokejový poutník se na ní musel prodírat nánosy sněhu. Přesto dojel ke zdárnému cíli.

St. Louis Blues slaví první Stanley Cup v historii. Napsat tuhle větu ještě v polovině sezony, vypadal by člověk jako blázen... A přece.

Už proto stojí za to připomenout si celou pouť šampionů za titulem. My jsme to provedli v deseti zastaveních.

Příchod Náčelníka

Podzim nebyl v hokejovém St. Louis veselým obdobím. Blues prohráli 13 z 19 úvodních zápasů sezony a 19. listopadu odvolal generální manažer Craig Armstrong trenéra Mikea Yea. Místo něj dosadil na střídačku jako dočasného kouče Craiga Berubeho zvaného Chief, Náčelník.

A právě tehdy se začal psát příběh budoucích šampionů.

Byť to tak v začátcích rozhodně nevypadalo. Blues i pod novým koučem dál chřadli, po prvních sedmi zápasech měl Berube bilanci 2-5-0 včetně porážky s Arizona Coyotes 1:6. Nové koště nemetlo dobře, přišly první pochybnosti, zda to byl správný krok.

Pád na dno

Po nepovedeném prosinci se Blues dostali na dno. Po porážkách 1:6 s Pittsburghem a 1:2 s New York Rangers se 2. ledna ocitli na posledním místě celé NHL. Vypadalo to, že nefunguje nic: brankáři dostávali spoustu gólů, útok moc neladil, hráči si nevěřili. V prosinci prohráli Blues čtyřikrát o pět gólů: třikrát 1:6 a jednou 2:7. Diváků v ochozech začalo pomalu ubývat.

Přitom v tu dobu už začalo v hale Enterprise Center klíčit seménko, z nějž vyrostli nynější mistři. Berube věděl, že tak bídně tým nehraje, aby dostával podobné rychty. Jen to chtělo začít zgruntu - spravit největší problém, kterým bylo brankoviště.

Nečekaný trumf

Jake Allen měl být oporou Blues, dlouholetou jedničkou. Jenže v letošní sezoně se mu vůbec nevedlo. A Berubemu bylo jasné, že s tím musí něco udělat. Vsadil na Jordana Binningtona, pětadvacetiletého mladíka z farmy, který až do prosince odchytal v NHL pouhých 13 minut a poté ve dvou neúplných prosincových zápasech 67 minut s neslavnými výsledky.

Jenže 7. ledna vychytal Binnington nulu proti Philadelphia Flyers. Následně podržel St. Louis skvělými výkony v dalších čtyřech utkáních a od té chvíle bylo jasné, že nový první gólman je na světě.

"Craig nám ohromně pomohl. Našli jsme v něm charakterově přesně toho člověka, jakého jsme potřebovali. Výsledky to jenom potvrzují," pochvaloval si generální manažer Doug Armstrong.

V základní části naskočil Binnington do 31 ze 42 možných zápasů, dohromady si připsal úžasných 24 výher. Společně s Allenem, který se v roli náhradníka taky zlepšil, vytvořili sezonní rekordy v počtu po sobě jdoucích triumfů (11) i v délce neprůstřelnosti (223 minut a 50 sekund). S takovou podporou v zádech se hokejistům v modrém rázem hrálo zcela jinak.

Video: Binnington vychytal Flyers a připsal si první nulu

Nová víra

Blues se v lednu odrazili zpět nahoru velkým skokem. Zatímco jejich prosincová bilance zněla 6-6-1, v lednu vyhráli sedm zápasů ze 12 (7-4-1) a v únoru dokonce 12 ze 14 (12-1-1)! A víra ve vlastní síly byla rázem zpět. Tým nabral takové sebevědomí, jaké tou dobou měli snad jen neochvějní lídři soutěže Tampa Bay Lightning.

"Po pár výhrách jsme zjistili, že můžeme být opravdu dobří, že se můžeme měřit s úplně všemi soupeři v lize. Prošli jsme si těžkými momenty, která nás naučily, že musíme dřít jeden za druhého. Zkrátka být týmem, ne jenom skupinkou individualit," vzpomínal obránce Colton Parayko.

7. ledna se celek z Missouri nadobro odlepil z posledního místa v lize. 12. už nebyl poslední ani v Centrální divizi. A 11. února se po šesti výhrách v řadě dostal na postupovou pozici.

Výprodej se nekoná

Ještě koncem ledna přesto nebylo jasné, že sezona je zachráněná. Vedení St. Louis stále vážně uvažovalo o tom, že před uzávěrkou přestupů rozprodá kádr, tedy přesněji některé hráče, a vsadí na léta budoucí.

Jenže pak přišla série šesti výher v řadě a šéfovi Armstrongovi bylo jasné, že nikoho pryč posílat nebude.

"Během ledna jsme měli pár mítinků, kde jsme si ujasnili, že v tuhle partu věříme. Nemuseli jsme tak v únoru dělat ta těžká rozhodnutí, která nikdo obvykle dělat nechce. K tomu jsme se naštěstí nikdy nedostali," řekl Armstrong, jenž udržel všechny opory pohromadě.

 

[Kompletní pokrytí série Bostonu se St. Louis]

 

Boj o čelo divize

I když to ještě pár týdnů před tím vypadalo jako sci-fi, St. Louis málem urvalo první místo v Centrální divizi. Nakonec skončilo třetí, ale jen o bod za prvními Nashville Predators a se stejným počtem jako druzí Winnipeg Jets. Jejich náskok na čtvrté Dallas Stars přitom činil solidních šest bodů.

"Kluci se naučili, jak přijímat výzvy. Jen, abychom se dostali do play off, to byla pořádná fuška," vrátil se Berube k závěru základní části.

"Když jsem se v lednu díval na náš rozpis, se všemi těmi zápasy na tripu a těžkými soupeři, tak to vypadalo dost drsně. Ale kluci se s tím naučili žít, dokázali se s tím popasovat a nakonec se dostali takhle nahoru. Ukázali velký charakter i vnitřní sílu a to si přenesli i do play off." 

Venkovní mašina

Vyřazovací boje skutečně Blues zahájili ve velkém stylu: vyhráli první dva duely ve Winnipegu. Pak sice dvakrát prohráli doma, ale následně dokázali kanadské město vyplenit i potřetí a v St. Louis pak dotáhnout sérii k postupu.

Tahle parta bojovníků dokázala, že jí svědčí hlavně výlety k soupeřům. V cizích arénách vyhrála v prvních třech kolech sedm z devíti zápasů, zatímco v té vlastní měla bilanci 5-5. V ani jedné ze všech čtyř sérií neměli Blues venku zápornou bilanci. 

Video: Schwartzův vítězný gól v samotném závěru

Obrat s Dallasem

Vnitřní síla St. Louis se ukázala i ve druhém kole play off. V něm Blues prohrávali s rozjetým Dallasem, který bránil stejně dobře jako oni sami a navíc dával góly. Po pěti utkáních vedli Texasané 3:2 na zápasy a měli dva mečboly, ten první doma. Jenže v Dallasu vyhráli hosté jasně 4:1 a poté doma urvali postup ve druhém prodloužení!

"Byla to dlouhá a náročná cesta, ale my jsme dokázali najít tu správnou trasu," radoval se kapitán Alex Pietrangelo.

Tři výhry se Sharks

Jako pořádně rozjetý stroj vlétlo St. Louis i do finále Západní konference. Favoritem v něm ale nebylo, San Jose Sharks disponovali mnohem větší plejádou hvězd v čele s Brentem Burnsem a Erikem Karlssonem v obraně a Loganem Couturem, Joem Pavelskim, Joem Thorntonem a skvěle hrajícím Tomášem Hertlem v útoku. 

Papírová převaha však nakonec nestačila, ba nestačilo ani vedení San Jose 2:1 po prvních třech zápasech. Blues se znovu úchvatně zvedli a vyhráli tři následující utkání; poslední dvě dokonce s úhrnným skóre 10:1! Sharks se vytratili, soupeř jim svou neúnavnou hrou s tvrdým napadáním nedal šanci a donutil k chybám i velké opory. První finále Stanley Cupu po 49 letech bylo na světě...

Finální triumf

...a v něm i první titul v historii tohoto klubu, který vstoupil do NHL v roce 1967. Tenhle příběh popisujeme v mnoha aktuálních článcích, které provázejí korunovaci nových šampionů. Cesta k ní však nezačala až ve finále s Bostonem. Začala už v prosinci, kdy hledělo St. Louis na všech zbylých 30 klubů NHL ze dna.

Proto je příběh letošních vítězů tak unikátní.

Ctete více

NHL používá cookies, web beacons, a další podobné technologie. Užíváním webových stránek a dalších on-line služeb NHL dáváte souhlas s naší Ochranou osobních údajů a s Podmínkami služby, včetně naší Cookie Policy.