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Les Kings minés par un manque d'attaque en première ronde

Leur incapacité à déjouer Fleury et les blessures en défensive ont été coûteuses

par Dan Greenspan / Correspondant NHL.com

LOS ANGELES - Les Kings de Los Angeles ont remporté la Coupe Stanley pour la deuxième fois de leur histoire en 2014, mais n'ont pas remporté une seule série depuis.

Les Kings ont été éliminés par les Golden Knights de Vegas dans leur série de première ronde dans l'Association de l'Ouest, leur deuxième présence en séries au cours des quatre dernières saisons se terminant par un balayage en quatre parties.

Sous les ordres de l'entraîneur John Stevens et du directeur général Rob Blake, qui en étaient tous deux à leur première saison dans leurs postes respectifs, les Kings ont participé au tournoi printanier à titre de première place de quatrième as dans l'Ouest, mais ont éprouvé des ennuis avec leur constance. Los Angeles a conservé une fiche de 12-2-2 en début de saison avant de perdre six de ses sept matchs suivants en temps réglementaire. Une séquence de huit gains en décembre a été annulée par six défaites consécutives en temps réglementaire en janvier.

Les Kings ont fait preuve de résilience, eux qui ont remporté 12 matchs après avoir tiré de l'arrière après la première période, un sommet dans la LNH, et ils ont été capables de survivre à l'absence du centre Jeff Carter pendant 55 matchs après que ce dernier eut été opéré pour réparer une déchirure à un tendon de sa cheville. 

Mais cette résilience a fait défaut contre les Golden Knights.

Voici cinq raisons qui expliquent pourquoi les Kings ont été éliminés en première ronde :

1. Pas assez d'attaque : « De toute évidence, vous ne pouvez gagner une série en marquant un total de trois buts », a résumé le centre Anze Kopitar. Les chiffres ne mentent pas.

Les Kings n'ont pas généré suffisamment de chances de marquer et n'ont pu profiter de celles qu'ils ont créées. Vegas a appliqué de la pression sur les défenseurs de Los Angeles afin de limiter leurs tirs de la pointe, et les attaquants des Kings ont eu de la difficulté à entrer en zone offensive en possession de la rondelle ou à se positionner près du demi-cercle de Fleury. 

Kopitar a récolté deux points dans la série après en avoir amassé 92 (35 buts, 57 passes) en saison régulière, sa meilleure récolte en 12 saisons dans la LNH. L'attaquant Dustin Brown a obtenu une mention d'aide après avoir récolté 61 (28 buts, 33 passes) en saison régulière, un sommet pour lui en 14 saisons dans la ligue. Le trio « That 70's » composé de Carter, Tanner Pearson et Tyler Toffoli a été blanchi après avoir été un élément central de l'attaque des Kings en 2014, et les Kings n'ont pu miser sur le soutien offensif de ses deux derniers trios.
 
« Je crois simplement que vous devez obtenir un petit plus pour vaincre de bonnes équipes comme Vegas qui misent sur beaucoup de profondeur », a noté Stevens après le match no 4.  

2. Défensive estropiée : Après avoir été relativement en santé au cours de la saison régulière, à l'exception de la blessure à Carter, la chance des Kings a tourné juste avant les séries, alors que les défenseurs Jake Muzzin (haut du corps) et Derek Forbort (bas du corps) se sont blessés. Muzzin, qui a terminé au troisième rang des Kings avec 34 passes, a raté les deux premiers duels de la première ronde. Forbort n'a pas joué en séries après avoir récolté 18 points (un but, 17 passes) et présenté un différentiel de plus-18 en 78 matchs de saison régulière.

L'absence de Muzzin et Forbort, en plus de la suspension de Drew Doughty pour le match no 2 après une mise en échec illégale, a forcé Los Angeles à faire davantage confiance aux inexpérimentés Oscar Fantenberg, Paul LaDue et Kevin Gravel tôt dans la série. Ils ont bien fait compte tenu des circonstances, mais les aptitudes offensives et la fiabilité de Muzzin et Forbort auraient pu faire une différence.

3. Mauvais départs : Les Kings ont accordé le premier but dans trois des quatre matchs contre les Golden Knights. Il n'est jamais de bon augure de jouer avec un déficit en séries éliminatoires, et Los Angeles l'a constaté rapidement.

Los Angeles a amorcé les matchs no 3 et 4 en force au Staples Center, mais menait 1-après 20 minutes dans le match no 3 et n'a pu marquer dans le match no 4. L'incapacité des Kings à se bâtir des avances a permis à Vegas de dicter l'allure du jeu au cours des deuxièmes et troisièmes périodes de ces deux duels.

4. Fleury a eu le dessus sur Quick : Jonathan Quick a conservé une moyenne de buts alloués de 1,55 et un pourcentage d'arrêts de ,947 dans cette série, mais il n'a pu rivaliser avec les statistiques spectaculaires de Marc-Andre Fleury, c'est-à-dire une moyenne de 0,65 et un taux d'efficacité de ,977. Fleury a obtenu un meilleur soutien, offensivement et défensivement, ce qui s'est révélé crucial. 

« Les gardiens ont été fantastiques des deux côtés, a souligné l'attaquant des Kings Kyle Clifford. [Quick] a joué de manière incroyable, il nous a donné une chance chaque soir. Nous devions simplement marquer quelques buts de plus pour lui. » 

5. Manque de chance : Comme chaque match s'est décidé par l'écart d'un but, Los Angeles aurait pu éviter les balais si un bond, ou deux, leur avait été favorable. Dans le match no 3, Toffoli a hésité à décocher un tir sur réception alors que la cage était béante, et Brown a vu la rondelle passer par-dessus son bâton alors qu'il était seul près du poteau. Fleury a frustré Kopitar d'un arrêt spectaculaire de la mitaine en troisième période du match no 4. 

En résumé, les Kings n'ont jamais été chanceux lorsqu'ils en ont eu besoin, ce qui n'était pas le cas en 2014, lorsqu'ils ont remporté trois matchs ultimes.

 

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