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Kucherov a fait la différence dans la série contre les Devils

L'attaquant a établi un record de Tampa Bay avec 10 points en plus de marquer le but décisif dans le match no 5

par Mike G. Morreale @mikemorrealeNHL / Journaliste NHL.com

TAMPA BAY - Toute affirmation selon laquelle Nikita Kucherov a connu une baisse de régime à un moment de la saison où le Lightning de Tampa Bay en avait le plus besoin n'est plus qu'un lointain souvenir à la suite de sa performance contre les Devils du New Jersey dans la série de première ronde de l'Association de l'Est.

Kucherov, 24 ans, qui a récolté deux buts, trois assistances et un différentiel de moins-3 à ses huit derniers matchs de saison régulière, était un joueur en mission dès le début des séries éliminatoires de la Coupe Stanley.

L'ailier droit a fait tout en son pouvoir pour permettre au Lightning d'éliminer les Devils dans la série au meilleur de sept matchs, amassant 10 points en cinq matchs, dont le but vainqueur dans un gain de 3-1 lors du match no 5, samedi au Amalie Arena.

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Kucherov a marqué, passé et même distribué des mises en échec pour offrir à son équipe l'étincelle nécessaire dans chacune des cinq parties. Il cumule cinq buts et cinq aides au cours d'une séquence de cinq matchs de séries avec au moins un point lors de laquelle il totalise quatre points en avantage numérique, trois buts vainqueurs, six mises en échec en plus d'avoir repris la rondelle cinq fois en défensive.

« C'est un bon sentiment, surtout de gagner à la maison pour nos partisans, a dit Kucherov. Je pense que nous avons bien joué défensivement et avons été responsables. Les équipes qui jouent bien défensivement connaissent du succès. »

Kucherov a établi un record du Lightning pour le plus de points au sein d'une même série (10). L'ancienne marque de neuf points avait été établie par Tyler Johnson (quatre buts, cinq passes) au cours d'une série de sept rencontres contre les Rangers de New York en Finale d'Association Est 2015.

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« J'ai trouvé qu'il a élevé son jeu au courant de la série, il n'y a aucun doute là-dessus », a affirmé l'entraîneur du Lightning Jon Cooper à propos de Kucherov. « Cette ligne (J.T. Miller, Steven Stamkos et Kucherov) a contribué en supériorité numérique dans les matchs no 1 et 2, mais plus la série a avancé, plus elle a contribué à cinq contre cinq. »

« Kooch (Kucherov) a été important, il a eu un impact. Il a fait la différence avec son jeu physique et les buts qu'il a marqués. Kooch a élevé son jeu d'un cran quand nous en avions le plus besoin. »

Kucherov est maintenant à égalité avec Vincent Lecavalier au deuxième rang de l'histoire du Lightning pour les points en séries éliminatoires. Ses 52 points (27 buts, 25 mentions d'aide) en séries le placent à 16 points derrière Martin St. Louis. Lecavalier avait obtenu 52 points (24 buts, 28 assistances) en 63 parties de séries avec le Lightning.

« Il est un joueur de niveau élite et il s'est signalé plusieurs fois en séries par les années passées », a noté le défenseur du Lightning Anton Stralman. « Il est capable de faire le gros jeu qui peut te faire gagner le match ou la série. Je suis content de l'avoir dans mon équipe. »

Kucherov est également deuxième dans l'histoire du Lightning avec 27 buts en séries, sept de moins que St. Louis. Il a également égalé le record de concession établi par St. Louis avec trois buts vainqueurs dans une série. St. Louis en avait marqué trois dans une série gagnée en six matchs contre les Capitals de Washington en première ronde de l'Association de l'Est 2003.

« C'est un grand compétiteur », a mentionné l'entraîneur des Devils John Hynes. « C'est un gars qui a du talent, mais il ne joue pas en périphérie. Il est hargneux pour obtenir la rondelle, il compétitionne et a tout un sens du hockey. C'est le genre de joueur offensif dont tu as besoin pour connaître du succès et avoir une chance de remporter la Coupe Stanley. »

« Même si tu le surveilles et tu joues dur contre lui, il ne se décourage jamais. »

Kucherov a fini au troisième rang des marqueurs de la Ligue en saison régulière avec 100 points (39 buts, 61 aides), derrière Connor McDavid (108) des Oilers d'Edmonton et Claude Giroux (102) des Flyers de Philadelphie. Il a établi des sommets personnels au chapitre des assistances, des points, des tirs au but (279), du temps de glace moyen (19 :49) et des reprises de rondelle en défensive (66).

« Kucherov est phénoménal », a affirmé le défenseur du Lightning Victor Hedman. « Il change l'allure d'un match. Au-delà de sa production offensive, il y a son jeu partout sur la patinoire. Il est responsable défensivement, envoie la rondelle en fond de territoire quand il le faut, mais il peut réussir les jeux offensifs. Kucherov et Steven Stamkos sont une bonne ligne et marquent de gros buts, mais en même temps, ils sont excellents défensivement. »

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