Skip to main content

Ett steg tillbaka blev flera steg framåt

Att stanna i målområdet och inte vara lika aggressivt har hjälpt Red Wings målvakt att bli bättre

av Kevin Woodley / NHL.com Korrespondent

Jimmy Howard avslutade förra säsongen som Detroit Red Wings andremålvakt efter att han tappat förstaspaden till Petr Mrazek. Under sommaren insåg han att han kanske skulle falla ännu längre i hackordningen om han inte gjorde förändringar.

När Howard, som ganska nyligen var en av de mest aggressiva målvakterna i NHL, tog ett steg tillbaka och såg över sitt spel kom han fram till att han behövde ta ett steg (eller två) tillbaka i målområdet. Tre månader efter att han gjorde de förändringarna, och sex veckor in på säsongen, ser Howard resultatet; En GAA på 1.76 - sjätte bäst i ligan - och en räddningsprocent på 94.3%, vilket är femte bäst i NHL.

"Det var inte så att jag bara sa; 'OK, om jag vill fortsätta spela i NHL, inte bara i Detroit, måste jag förändra mig.'" sa Howard. "Jag ville spela igen, jag ville vara därute varje kväll. Så jag tittade mig själv i spegeln och sa: Sporten utvecklas; den går snabbare och snabbare, så jag måste förändra mig själv. Jag måste se till att jag placerar mig bättre för att göra inte bara en räddning utan även en andra och tredje räddning om det behövs.' En sak som jag behövde göra var att bli lite mindre aggressiv i mål.

Han har gjort andra förändringar, bland annat ett nytt fokus på spelet vid stolparna. Den största skillnaden till att Howard har gått från förra årets räddningsprocent på 90.6, vilket är hans sämsta notering under karriären, och 90.9 på de tre senaste säsongerna är att han har börjat spela i sitt målområde. Han kan fortfarande våga sig utanför kanterna av den blå isen mot några frilägen. Men när spelet är i Detroits zon är jobbar han nästan uteslutande inne i målområdet.

"Jag kan fortfarande åka ut en bit, men inte lika aggressivt som förut och inte alls lika långt ut." sa Howard. "Det gör att jag kan gå från en punkt i målområdet till en annan och hela tiden vara redo för ett skott."

Video: Howard stoppar Grabner

Det kan tyckas vara en liten förändring men man ska inte underskatta hur svårt det var för Jimmy Howard att göra den som 32-åring efter 11 säsonger som proffs. Man ska inte heller underskatta hur stor påverkan förändringen har på andra aspekter i hans spel.

"Om jag ska vara helt ärlig var det inte en lätt övergång. Det kändes tufft i början, speciellt under försäsongen. Jag tyckte att motståndarna fick för mycket nät att skjuta på." sa Howard. "Det var mer en mental grej som jag behövde ta mig igenom, och inte så mycket fysiska förändringar. Det är svårt att backa hem och låta spelet komma till en själv, speciellt om man inte är så stor som många andra målvakter i ligan."

"Jag är strax under 185 centimeter och det kändes som att jag blottade för mycket av målet och att motståndarna skulle skjuta mig i sank. Men allteftersom träningarna fortlöpte kände jag mig mer och mer bekväm och under försäsongsmatcherna märkte jag att jag inte bara hade mer tid på mig att ta mig från punkt A till punkt B; jag kunde läsa spelet bättre."

Om man ser på Howards spel nu kan man till och med se honom göra räddningar stående, vilket tar bort nackdelen med att han inte är så lång. Det är ytterligare en fördel med hans nya spelstil.

"Det känns som att jag får någon extra hundradel på mig att ta in och beräkna all information vilket gör att jag kan behandla allt bättre." sa han. "Nu kan jag läsa skotten, eller passningarna, direkt från bladet."

Men segrarna har inte infunnit sig för Howard, vars facit på sina tio starter är 5-5-0. Det beror till viss del på att Detroit har gjort 17 mål på de tio matcherna, som inkluderar ett par 1-0-förluster. Med tanke på de oundvikliga toppar och dalar som målvaktspositionen innebär, kommer vissa kritiker att säga att det här är en formtopp och att det Howard har uppvisat tidigare kommer att upprepa sig i slutändan. Men det vore att ignorera det faktum att han är en helt annorlunda målvakt nu.

Genom att använda sig av kortare, snabbare rörelser då han står längre ner i banan har Howard mer kontroll på sitt spel, vilket ger honom möjligheten att kunna röra sig in i skotten. Det, i sin tur, leder till färre returer och färre svårigheter.

"Han har gjort fler räddningar med kroppen genom att bara står där jämfört med tidigare, då han gjorde flera fantomräddningar." sa Jeff Salajko, som gör sin första säsong som målvaktstränare i Detroit Red Wings efter tre år i Grand Rapids i AHL. "Han kan helt klart göra de där räddningarna tack vare att han är så snabb i händerna. Men nu behöver han inte det."

Under sommaren lekte Howard, på egen hand, med tanken att han skulle spela djupare i banan men det fastslogs sent i augusti, under Network Goaltendings läger i Madison, Wisconsin. Han såg den 187 centimeter långe Jake Allen, St. Louis Blues förstemålvakt, och noterade hur hans sätt att hantera djupet i spelet gjorde att Allen kunde läsa spelet snabbare och hela tiden "ha fötterna under sig på samma gång."

Howard fortsatte att fokusera på det tillsammans med Salajko, som var på samma läger. Båda två säger att det fotarbete som Red Wings tidigare målvaktstränare, Jim Bedard, fick Howard att använda har gjort övergången enklare.

Det handlade helt enkelt om att göra samma rörelser längre ned i banan.

"Jag gjorde ändå många räddningar," sa Howard, "så jag tänkte; "Här gäller det att vara smartare. Jag försöker att inte gå så hårt fram och spelar lite mindre aggressivt så får vi se hur det blir."

Se mer