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En route vers le repêchage: Bahl se démarque par son coup de patin

Le défenseur de 6 pieds 6 pouces des 67s d'Ottawa joue de manière robuste tout en développant son jeu offensif

par Mike G. Morreale @mikemorrealenhl / Journaliste NHL.com

Kevin Bahl se considère comme un défenseur de la vieille école.

« Mon jeu consiste à neutraliser les meilleurs trios adverses et à tenter de dicter le jeu », a expliqué Bahl, un arrière de 17 ans qui évolue avec les 67s d'Ottawa dans la Ligue de hockey de l'Ontario. « J'ai le sentiment que je peux être une présence physique, alors à chacune des rencontres, je tente de distribuer quelques bonnes mises en échec lorsque notre équipe a besoin d'un regain d'énergie. »

À 6 pieds 6 pouces et 230 livres, le défenseur gaucher impressionne pour autre chose que son gabarit imposant. Les dépisteurs sont principalement attirés par la qualité de son coup de patin pour un joueur de sa taille.

« Son coup de patin et ses mains sont des éléments intrigants et attirants du jeu de Bahl, a noté le directeur du Bureau central de dépistage de la LNH Dan Marr. Pour un défenseur aussi imposant, il est un patineur plutôt habile et il possède une explosivité surprenante lorsqu'il a la rondelle et lorsqu'il subit l'échec-avant adverse. Il peut bien faire circuler la rondelle aux deux lignes bleues et il a montré des habiletés inattendues avec le disque lorsqu'il devait se faufiler dans la circulation. »

Bahl occupe le 29e rang du classement final du Bureau central de dépistage parmi les patineurs nord-américains en vue du repêchage 2018 de la LNH, qui sera présenté au American Airlines Center de Dallas les 22 et 23 juin.

En plus de mettre en évidence ses aptitudes de patineur au cours de la saison, il a eu la chance de faire de même au cours du Match des meilleurs espoirs de la LCH au Sleeman Centre de Guelph, en Ontario, le 25 janvier. Il a terminé au cinquième rang parmi les 36 espoirs présents dans la course de 30 mètres en patinage arrière sans la rondelle (4,69 secondes) et au 15e rang dans la course de 30 mètres en patinage arrière avec la rondelle (5,02 secondes). Il a également amassé un but et une passe pour l'Équipe Bobby Orr dans la défaite de 7-4 contre l'Équipe Don Cherry.

« Je voulais montrer que j'étais athlétique pour un gros bonhomme, et j'ai le sentiment d'y être parvenu, a déclaré Bahl. J'ai assurément montré ce que je pouvais faire sur la glace, et le Match des meilleurs espoirs a été l'un des faits saillants de mon année, d'avoir eu la chance d'y aller et de montrer quelque chose de spécial. »

À sa deuxième saison dans la OHL, Bahl a récolté 18 points (un but, 17 passes) en 58 parties. Il a patiné sur le premier duo de défenseurs d'Ottawa et a joué un rôle de leadership au sein d'une équipe relativement jeune.

« Je crois avoir fait du bon travail en tant que leader en aidant certains des jeunes joueurs, et le fait d'occuper un rôle plus important au sein de l'équipe a été important pour moi, a souligné Bahl. Le personnel d'entraîneurs a vraiment changé l'équipe et sa culture dans le vestiaire. J'ai hâte à l'année prochaine, parce que nous misons sur une brigade défensive avec beaucoup de profondeur et sur plusieurs jeunes attaquants qui deviendront des joueurs d'élite dans cette ligue. »

Andre Tourigny, à sa première saison à la barre d'Ottawa, a été impressionné par Bahl.

« Il est un jeune très motivé qui porte attention aux détails, a analysé Tourigny. Ses plus belles qualités sur la glace sont sa portée et la manière dont il défend son territoire. Il est capable de neutraliser ses adversaires, mais il n'est pas simplement un défenseur à caractère défensif qui se contente toujours de dégager la rondelle par la rampe ou la baie vitrée. Il est capable de réaliser des jeux, il est un bon patineur, il est doté d'un bon lancer, il distribue de solides coups d'épaule et il joue bien avec la rondelle.

« Il possède beaucoup plus de potentiel offensif que bien des gens le croient. Je pense qu'il le montrera dans le futur. Kevin doit faire progresser son jeu, mais il a fait des pas de géant cette saison, surtout au chapitre du transport de la rondelle, et il a commencé à faire des jeux. Il a parfois tenté d'en faire un peu trop, mais il s'est très bien ajusté et a progressé. »

Bahl a donné le crédit à Tourigny et ses adjoints, incluant Mario Duhamel et Norm Milley, pour l'avoir aidé dans sa progression.

« Je crois que je me suis amélioré au chapitre de la circulation de rondelle, de mon positionnement et pour faire avancer la rondelle plus rapidement vers l'avant, a-t-il dit. Le personnel d'entraîneur m'a vraiment aidé cette année à devenir meilleur défensivement, simplement en me positionnant mieux, en demeurant entre les points de mises en jeu et en communiquant avec mon partenaire et les attaquants en zone défensive. »

Bahl a été blanchi et a décoché trois tirs au cours de l'élimination en cinq matchs d'Ottawa contre Hamilton en première ronde des séries éliminatoires de la OHL, mais il a tout de même abordé la saison morte avec un sentiment positif.

« Ce n'était pas une mauvaise année, et je crois que nous avons bien fait avec le jeune groupe de joueurs que nous avions », a-t-il avancé.

Tourigny a ajouté que l'avenir de Bahl était très positif.

« Je sais qu'il va jouer dans la LNH, a-t-il assuré. Toutes les organisations pourraient profiter à long terme d'un défenseur de 6 pieds 6 pouces qui peut patiner et faire circuler la rondelle. »

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