Skip to main content

Rookie-året kan ge större roll för Athanasiou

av Nicholas Cotsonika / NHL.com

Andreas Athanasiou började förra säsongen att göra ett namn av sig i Detroit Red Wings. Men det var knappast alla som kunde uttala det.

I match ett av Eastern Conference första slutspelsomgång gjorde Tampa Bay Lightnings Ben Bishop två räddningar i den tredje perioden. Efter matchen hade målvakten inga problem med vem som sköt det ena skottet. Det var Brad Richards, men det var värre med det andra.

– Det andra var: "Happy to see you."

– Vem?

– Hur säger man det? frågade Bishop

– Ah-tha-nah-SEE-you

– Det var han, sa Bishop med ett skratt.

Lika glad var Bishop knappast efter match tre.

Athanasiou, som växte upp med att titta på YouTube-klipp av den senare lagkamraten, Pavel Datsyuk, för att ladda upp inför matcher, kopierade på sitt sätt ”magic man” i den första perioden. Han fintade först åt ena hållet, sedan åt andra och fick backen Jason Garrison att sätta sig på knä.

Även om Athanasiou misslyckades med avslutet den gången skulle han i den andra perioden överlista Bishop och leda Red Wings till en 2-0 seger. Deras enda vinst i slutspelet.

Red Wings har nått slutspel 25 säsonger i rad men har åkt ur i den första rundan i de tre senaste. Om de ska kunna utöka sin svit och gå längre i slutspelen i framtiden beror på om utvecklingen hos deras yngre spelare. Tillexempel Athanasiou.

Draftad som nummer 110 i den fjärde draftrundan 2012 gjorde 22-åringen förra säsongen ett starkt intryck som rookie. Han gjorde nio mål och fem assist på sina första 37 NHL-matcher och snittade 9:01 i istid. Det gav honom ett snitt på 1,62 mål/match och 2,52 poäng/60 minuter vilket var bäst bland Detroits spelare.

Under förra säsongen bjöd han på spektakulära sekvenser. Som den när han fintade bort Johnny Oduya med en ”toe-drag” och avslutade med att sprätta upp ett backhandskott bakom Antti Niemi i 3-2 segern mot Dallas i februari.

Naturligtvis dök frågan om varför Athanasiou inte fick mer istid upp under säsongen som gick.

– Det är en tuff situation. Vi har många spelare i laget som tränarna litar på och när man som jag kommer in efter halva säsongen och visar framfötterna så sätter det tränarna i en position där de får vaska om lite i laget. Men jag tyckte i gjorde ett bra jobb, sa Athanasiou på måndagen på ett ungdomsläger i Joe Louis Arena.

– Tyvärr fick jag den speltiden jag fick men jag klagar inte. Det är OK. Jag vill såklart spela mer men det var mina första framträdanden.

Nu är frågan om Athanasiou kommer att få se mer istid under den stundande säsongen eftersom Red Wings har ett överskott av forwards och en filosofi om att skynda långsamt med sina unga spelare.

Men Athanasiou sitter på två värdefulla egenskaper som inte går att lära ut: fart och skicklighet. Nu måste han bli mer konsekvent på alla områden och förtjäna coachernas förtroende, framförallt i de defensiva områdena. Han måste förtjäna mer istid och tränaren, Jeff Blashill, måste ge honom möjligheten att förtjäna den.

– Jag har turen att ha farten. Allt annat kommer hand i hand med det. Jag har de svåraste sakerna och de andra får liksom komma med hårt jobb, sa Athanasiou.

Men ni ska ta ett par saker med perspektiv:

Först och främst är det inte säkert att Athanasiou kommer att producera i samma takt bara för att han gjorde det förra säsongen.

Den enda spelaren som hade mer än 1,62 mål/60 minuter på mer än 37 matcher var Alexander Ovechkin (1,87), som vann Rocket Richard Trophy med 50 mål, och Patrick Kane (1,65), som vann Art Ross Trophy med 106 poäng. Är Athanasiou så bra eller kommer verkligheten i fatt honom?

Listan av spelare som gjorde mer än 2,52 poäng/60 minuter på mer än 37 matcher är längre men är fylld av stjärnor som Chicagos Artemi Panarin och Edmontons Connor McDavid.

Nej, Red Wings behöver tvunget inte samma produktion från Athanasiou för att spela honom oftare. Men GM, Ken Holland, och hans coacher har egentligen aldrig gett unga spelare stora roller. Istället har de låtit unga spelare mogna och tvingat dem att ta stora roller från mer rutinerade spelare. Utan mandat från ägarna kommer det knappast att ändras nu.

Red Wings har gått skilda vägar från Richards och Datsyuk men behållit Darren Helm och värvat Frans Nielsen och Thomas Vanek. Om inte Red Wings trejdar bort en eller två forwards mot en back kommer det vara dödläge i forwardslinjen.

Athanasiou kan inte ta något för givet och säger själv att han måste jobba på "att vara den spelaren jag kan vara varje kväll". Om han gör det och blir en spelare som Red Wings kallar för ”everydayer” måste Blashill ge honom tid att växa.

Ungdomarna på lägret vet vem Athanasiou är. Några av dem hade utan tvekan studerat honom på YouTube på samma sätt som Athanasiou synat på Datsyuk.

– Många av dem kom fram och sa att de var glada över att se mig, sa Athanasiou.

Kanske kommer de och flera andra under säsongen säga "Ah-tha-nah-SEE-you".

Se mer