Skip to main content

Nikita Kucherov från kritik till hjältestatus

av Janne Bengtsson / NHL.com

Nikita Kucherov håller på att skapa sig hjältestatus i Tampa. Den 22-årige ryssen gjorde två mål och spelade sedan fram Tyler Johnson till det avgörande målet i förlängningen, när Tampa Bay Lightning skaffade sig 3-2 i matchserien mot Pittsburgh Penguins.

Kucherov (Kutjerov med svensk transkribering) spelar sin bästa hockey, och är en av de största anledningarna till att Bolts kan avgöra finalen i Eastern Conference på hemmais i Amalie Arena på tisdag kväll.

Kedjan med Nikita Kucherov från Moskva i Ryssland, 25-årige Ondrej Palat från Frydek-Mistek i Tjeckien och 25-årige amerikanen Tyler Johnson från Spokane, firar stora triumfer. Just nu med 46 poäng (22 mål/24 assister) på 15 matcher i playoff om Stanley Cup.

Kucherov har svarat för 19 (11/8) av de poängen. Han har gjort fler än en poäng i tre matcher på raken, sammanlagt sju poäng (2/5).

Så har det inte alltid varit för spelaren som fortfarande är en av ligans sämst betalda toppspelare; Kucherov har en årslön på 700 000 dollar - det är läge för en rejäl höjning när kontraktet går ut efter säsongen.

För bara två år sedan satt Nikita Kucherov på läktaren, petad och utskälld, när Montreal Canadiens mötte Tampa i slutspelet.

Kucherov och lagledningen hade hamnat på kollissionskurs; den unge ryssen som kommit till Tampa från Quebec Remparts och Rouyn-Norada Huskies i QJMHL, juniorligan i Quebec, ansågs vara trulig, envis och ovillig att lära.

Då hade Kucherov lämnat Ryssland och CSKA Moskva, 18 år gammal och efter JVM 2012, för att försöka sig på hockeyn i Nordamerika.

Tampa hade draftat honom 2011, i andra rundan som 58:e spelare totalt.

Men kritikerna var många. Liksom de som trodde att Kucherov inte ens skulle överleva träningscampen till förra säsongen.

Han och andra unga Tampaspelare sattes i skola i Montreal, under ledning av Mark Lambert, Tampas fysik-coach. Det var där, rapporterar Sportsnet, som Kucherov beslöt sig för att slå in på en ny och för sig själv mer lönsam väg.

- Jag jobbade hårt, säger han.

Tampas tränare Jon Cooper berättar för Sportsnet om jobbet med Kucherov, som pendlade mellan skyhöga toppar och djupa dalar under sitt första år i NHL. Ett år då Kucherov spelade 52 matcher och gjorde 18 poäng (9/9) - bland annat gjorde han mål i sitt första byte i sin första match (på Henrik Lundqvist i New York Rangers den 25 november 2013), men han visade också en närmast nonchalant ineffektivitet under långa perioder.

- Vi hade våra strider. Han fick göra ett medvetet val: vill jag bli en hockeyspelare och förstå att jag ska hålla mig på rätt sida om pucken, och att det är viktigt? Jag har sett spelare ställas inför det valet och gå åt båda hållen. Några har velat göra som de alltid gjort, och några har valt att säga att "vet du vad, jag ska bli en komplett och bra ishockeyspelare". Kucherov hade också ett val, och han valde rätt, säger Jon Cooper.

Kucherov idag är i sig ett bevis på att Jon Cooper och Tampaledningen satsade rätt när de valde att försöka utbilda Kucherov, hellre än att skicka honom till farmarligan och gömma och glömma honom där.

Kucherovs långa perioder av ineffektivitet är över: han inledde säsongen 2015-16 med bara två poäng (2/0) på de elva första matcherna, men bortsett från en fyra matcher lång mål- och poänglös svacka den 25 november till den 2 december, har Kucherov hållit sig framme bra: han har gjort poäng i 43 av de återstående 62 matcherna.

- Jag har växt och lärt mig hur man spelar försvarsspel. Hur man spelar för laget och inte för den egna statistiken. Jag förstår hur man spelar här, säger Kucherov själv.

Han har naturligtvis också utvecklat sitt skott och gjort det till sin bästa tillgång.

- Målskyttar vet hur man kommer i position för ett skott. De känner var pucken ska komma, och de ser ett tomt mål, säger Tampas general manager Steve Yzerman som ju borde veta: Yzerman gjorde själv 762 mål på 1.710 matcher i NHL.

Och lag- och kedjekamraten Tyler Johnson beskriver för Tampa Times Kucherovs skott så här:

- Det är som Ovechkins skott, han kan ändra riktning på skottet så att det blir svårt för målvakterna. Han skjuter inte lika stenhårt som Ovechkin, men han drar iväg skottet så snabbt och så distinkt att det blir något speciellt av det.

Om någon vet det nu, så är det Pittsburgh Penguins målvakter. I slutspelet har Kucherov gått mållös från sju och poänglös från bara fem av tio matcher. På de tre senaste mot Pittsburgh har han producerat rejält: sju poäng (2/5).

På tisdag kväll (matchstart kl. 02.00 onsdag morgon, svensk tid) har Nikita Kucherov chansen att skjuta Tampa Bay Lightning till Stanley Cup-final.

Se mer