Skip to main content

Mika Zibanejad är Senators unga veteran

av Risto Pakarinen / NHL.com

När Mats Näslund åkte över till Montreal hösten 1982, tre år efter att Canadiens hade draftat honom, var han redan 21 år. Peter Forsberg var också 21 när han tog klivet över till NHL. Mika Zibanejad är 21 nu, och har redan spelat nästan 200 matcher i NHL.

Det går fort nuförtiden. Samtidigt som NHL har blivit den stora drömmen för alla småkillar i Sverige, har mediebevakningen också förändrats, till och med från Foppas tid, trots att han var en storstjärna redan innan han åkte.

Men när Foppa slog poängrekord i JVM i Gävle satt inte hela landet hemma som de gjorde när Zibanejad avgjorde JVM-guldet till Sverige, och sedan mötte folket i Kungsträdgården som en hjälte.

Det kanske är därför det är lätt att glömma att Zibanejad fortfarande är en mycket ung spelare, som borde ha rimliga förväntningar på sig. Trots att han redan har spelat 183 NHL-matcher, ligger hans bästa år fortfarande långt fram, kanske på 2020-talet.

Men redan nu är han en bra NHL-spelare.

– Det var lite jobbigt i början av säsongen, men när jag sedan började spela i kedja med Mike Hoffman och Bobby Ryan, hittade vi kemin vilket hjälpte upp mitt självförtroende, sa Zibanejad till Ottawa Sun nyligen.

– Det krävdes ganska mycket tålamod från min sida när jag visste att många förväntade sig att jag skulle ta ett steg framåt igen. Jag var en besvikelse för dem och för mig själv, men det känns som att det vänder nu.

Just nu har det verkligen vänt. Tittar man på de tio senaste matcherna så toppar Senators hela ligan med sina åtta segrar, en förlust, och en förlust efter ordinarie matchtid. Och Zibanejad har elva poäng från sina femton senaste matcher och utmanar Kyle Turris i rollen som förstecenter.

Kemin med kedjekompisarna är en orsak, en annan är helt enkelt att han har blivit mer mogen, och lite starkare i kroppen, en del av den naturliga utvecklingen för en ung spelare. Han lade på sig några kilo muskler under sommaren, men märkte sedan att benen inte var lika rappa som förut. Vid jul hade han blivit van vid sin nya kropp.

– Jag känner mig starkare än förra året och det verkar fungera. Man får ju bättre självförtroende när man vinner puckar framför målet och i sarghörnet, även om man inte gör mål i varje match, sa han.

– Jag har försökt lägga mer fokus på det de senaste tiderna. Gör jag det så kommer resultaten också.

Zibanejad har i flera intervjuer talat om de höga förväntningarna han har känt på sig. Det är lätt att tappa perspektiv, och tro att en 21-årig kille skulle kunna bära ett lag bara så där. Dessutom, så dåligt har det inte heller gått för honom.

Sedan 2012 när Zibanejad spelade sin första fulla NHL-säsong, har bara fyra spelare under 22 år i ligan gjort fler poäng än svensken: Ryan Nugent-Hopkins, Nathan MacKinnon, Alex Galchenyuk och Jonathan Huberdeau.

Zibanejads tid kommer, och den kommer snart.

Se mer