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Stralman espère solidifier la défensive des Panthers

Le vétéran défenseur rejoint Bobrovsky, Connolly et Acciari au sein d'une formation reconstruite en Floride

par Alain Poupart / Correspondant LNH.com

SUNRISE, Floride -- Anton Stralman n'a pas été l'acquisition la plus importante des Panthers de la Floride lors de la première journée du marché des joueurs autonomes de la LNH, lundi -- cet honneur appartient au gardien Sergei Bobrovsky, qui a accepté un contrat de sept ans --, mais les Panthers espèrent tout de même obtenir une contribution significative du défenseur de 32 ans.

En plus de Bobrovsky et Stralman, qui a accepté une entente de trois ans, l'attaquant Brett Connolly s'est entendu avec la Floride sur les modalités d'un contrat de quatre ans, tandis que l'attaquant Noel Acciari a accepté une entente de trois ans. Les modalités financières des quatre contrats n'ont pas été divulguées.

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« Nous avons vraiment ajouté un groupe considérable », a soutenu l'entraîneur-chef des Panthers Joel Quenneville lors d'une conférence de presse au BB&T Center, mardi. « Si tu regardes chaque endroit dans notre formation, nous y avons ajouté une pièce importante et je crois que ça va nous aider à la défensive. Chacune de ces nouvelles acquisitions stabilisera notre équipe en plus d'ajouter à notre profondeur. »

Stralman, qui a rejoint les Panthers après avoir passé les cinq dernières saisons avec leur rival floridien, le Lightning de Tampa Bay, pourrait s'avérer la deuxième plus importante acquisition de la saison morte pour la Floride.

Le Suédois a passé en moyenne 21:53 sur glace par rencontre pendant sa carrière avec Tampa Bay, et cette expérience devrait bénéficier à une défensive des Panthers qui comprend plusieurs jeunes joueurs, incluant Mike Matheson (24 ans), Ian McCoshen (23 ans), ainsi qu'Aaron Ekblad et Brady Keeper (22 ans).

Quenneville, embauché comme entraîneur le 8 avril, a dit que l'expression « influence stabilisante à la ligne bleue » décrit parfaitement Stralman.

Des blessures ont obligé Stralman à rater 35 matchs de saison régulière pour le Lightning ainsi que la série de première ronde dans l'Association de l'Est, où le Lightning a été balayé en quatre matchs par les Blue Jackets de Columbus. Stralman a confirmé qu'il avait subi une opération en mai pour soigner une hernie sportive, mais il s'attend à être prêt pour le début du camp d'entraînement en septembre.

« Je suis certain que je peux apporter de l'expérience et aider cette équipe en dehors de la patinoire, a déclaré Stralman. Je ne veux pas qu'aider cette équipe sur la glace. J'ai gagné beaucoup d'expérience au cours des années, j'ai évolué dans de superbes équipes et j'espère pouvoir profiter de cette expérience pour améliorer cette équipe. »

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Le directeur général des Panthers Dale Tallon a indiqué que Stralman pourrait être jumelé à Matheson.

Connolly, sélectionné par le Lightning avec le sixième choix du Repêchage 2010 de la LNH, a établi une marque personnelle dans la LNH avec 22 buts la saison dernière pour les Capitals de Washington, malgré le fait qu'il n'a affiché qu'un temps moyen d'utilisation de 13:20. Il a été un de deux joueurs dans la ligue, avec l'attaquant des Blue Jackets de Columbus Oliver Bjorkstrand, à marquer au moins 22 buts en passant moins de 14 minutes sur glace par match la saison dernière.

Ses 46 points ont également représenté un sommet en carrière pour Connolly, qui a marqué deux buts en sept matchs des séries éliminatoires de la Coupe Stanley.

« Sa production à forces égales est plutôt remarquable en très peu de temps, a commenté Quenneville. Nous aimons modifier nos trios un peu, mais je suis certain qu'il aura l'occasion de côtoyer tout le monde cette saison. Avec du temps, nous allons savoir exactement où il doit jouer et avec qui il jouera à long terme. C'est un ailier droit qui possède un tir puissant et qui peut faire beaucoup de choses. »

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Acciari a récolté 14 points (six buts) en 72 parties avec les Bruins de Boston la saison dernière et quatre points (deux buts) en 19 matchs des séries pour aider Boston à accéder à la Finale de la Coupe Stanley, où les Bruins ont perdu en sept matchs face aux Blues de St. Louis.

Les Panthers aiment l'élément physique qu'Acciari apportera à leur alignement.

« Nous voulons ce leadership qu'il apporte, a précisé Quenneville. Nous aimons cette intensité et cette ténacité qu'il offre. Il doit simplement être Noel sur la glace et jouer de son style. C'est un joueur que tu apprécies avoir comme coéquipier. »

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Tallon a admis lundi que la Floride tentait également de s'entendre avec l'attaquant autonome Artemi Panarin, mais quand il est devenu apparent que le Russe allait signer ailleurs -- il a finalement accepté une entente de sept saisons avec les Rangers de New York --, elle a tourné l'attention vers d'autres joueurs.

Les Panthers, ainsi que leurs nouveaux joueurs, sont contents du résultat.

« Je suis vraiment excité, a dit Acciari. De se retrouver à un match de remporter la Coupe Stanley, c'est décevant mais en même temps, c'est très motivant. J'ai hâte de voir où cette équipe se dirige et je veux en faire partie avec tous ces gars. »

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