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Les Sharks au menu du 45e anniversaire de Jagr

Le doyen de la LNH tentera de s'offrir un 1900e point comme cadeau de fête

par John Kreiser @jkreiser7713 / Directeur de la rédaction - NHL.com

Des milliers de joueurs ayant évolué dans la LNH au cours de ses 100 premières années d'existence, on peut dire que Jaromir Jagr est unique en son genre.

Jagr soufflera ses 45 chandelles mercredi. À l'âge vénérable où les athlètes de son calibre se la coulent douce à la retraite ou qu'ils savourent leur intronisation au Temple de la renommée du hockey, Jagr va passer la journée de son anniversaire à tenter d'aider les Panthers de la Floride à vaincre les Sharks de San Jose au SAP Center (22h30 HE; NBCSN, NHL.TV). Un but ou une passe serait la cerise sur son gâteau de fête puisque ça lui permettrait d'être le deuxième joueur seulement de l'histoire à atteindre le plateau des 1900 points.

Jagr a fait ses débuts dans la LNH à l'âge de 18 ans dans l'uniforme des Penguins de Pittsburgh, qui l'ont réclamé au cinquième rang de la séance de repêchage 1990 de la LNH.

Avec la chute du Rideau de fer, il a pu s'amener immédiatement en Amérique du Nord plutôt que d'essayer d'orchestrer sa désertion de sa République tchèque natale.

Il s'est pointé à Pittsburgh juste à temps pour savourer deux conquêtes de la Coupe Stanley en 1991 et en 1992. Il était un joueur de soutien à ce moment, avant de s'élever au statut de super-vedette vers le milieu des années 1990.

Jagr a remporté le trophée Art Ross à titre de meilleur marqueur de la LNH en 1994-95. Il a terminé en deuxième et en cinquième positions au cours des deux saisons suivantes, avant de rafler quatre titres d'affilée entre les années 1998 et 2001. Son total de 127 points en 1998-99 est le plus élevé des 20 dernières années.

Le dernier championnat des marqueurs de Jagr a été acquis dans l'uniforme des Penguins en 2000-01, avec 121 points. Les Penguins l'ont par la suite échangé aux Capitals de Washington le 11 juillet 2001. Il n'a par après plus jamais passé plus de quatre saisons au sein d'une équipe. Au total, Jagr a porté les couleurs de huit équipes dans la LNH, en plus d'avoir passé trois saisons dans l'uniforme du Avangard Omsk dans la Kontinental Hockey League (KHL).

Le 23 décembre dernier, Jagr a récolté son 1888e point à l'aide d'une passe contre les Bruins de Boston afin de coiffer Mark Messier au deuxième rang des marqueurs de l'histoire de la LNH. Seul Wayne Gretzky le devance, loin devant avec 2857 points.

À l'occasion de la fin de semaine du Match des étoiles à Los Angeles dernièrement, Jagr a été honoré à titre d'un des 100 plus grands joueurs du centenaire de la LNH.

« C'est très particulier comme honneur, il n'y a aucun doute, a commenté Jagr. Si vous ne connaissez pas l'histoire du hockey, vous ne serez jamais un bon joueur. Vous devez être appréciatif des joueurs qui vous ont précédé. Ils ont rendu le sport meilleur et ils ont été des modèles exemplaires à suivre. »

À la fin de cette saison, Jagr occupera le quatrième rang des joueurs les plus âgés de l'histoire de la ligue, derrière Gordie Howe (52 ans, 11 jours), le défenseur Chris Chelios (48 ans, 71 jours) et le gardien Maurice Roberts (45 ans, 345 jours). Jagr ne cache pas son désir de persévérer jusqu'à l'âge de 50 ans. S'il n'est plus le joueur dominant d'il y a 20 ans, il peut être encore suffisamment productif pour faire partie d'un des deux premiers trios d'une équipe.

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