Skip to main content

Tampa idän finaaliin ilman avainpelaajiaan

Teksti Nicolas Cotsonika / NHL.com

TAMPA -- Anton Strålman loukkaantui 25. maaliskuuta, kun Tampa Bay Lightning pelasi New York Islandersia vastaan. Hän kaatui vasemman jalkansa päälle maalinedustakahinassa, ja jalka taipui hankalaan asentoon. Diagnoosi: pohjeluun murtuma. Toipumisennuste: epämääräinen.

Steven Stamkos loukkaantui 31. maaliskuuta Lightningin Montreal Canadiensia vastaan pelaaman ottelun jälkeen. Hänen oikea käsivartensa oli raskaan tuntuinen ja turvonnut pelin jälkeisen palauttavan harjoituksen päätteeksi. Stamkos meni hoitohenkilökunnan pakeille. Hänelle tehtiin leikkaus 4. huhtikuuta. Diagnoosi: veritulppa. Toipumisennuste: yhdestä kolmeen kuukautta.

Lightningin paluumahdollisuudet itäisen konferenssin finaalisarjaan näyttivät siinä vaiheessa epätodennäköisiltä. Puhumattakaan siitä, että joukkue selvittäisi tiensä sinne pelaamalla vain kymmenen ottelua. Strålman oli ykkösparin puolustaja. Stamkos joukkueen kapteeni ja paras maalintekijä. Jokainen joukkue tarvitsee terveen kokoonpanon ja hyvää onnea matkan varrelle selviytyäkseen Stanley Cupin pudotuspeleissä myöhemmille kierroksille, eikä Lightningilla näyttänyt olevan kumpaakaan ennen kuin se oli päässyt edes alkuun.

"Monen asian on osuttava kohdalleen jos mielii päästä pitkälle playoffeissa," sanoi Lightningin sentteri Brian Boyle. "Nuo olivat aikamoisia takaiskuja."

Mutta Lightning on tuhonnut kaiken pois tieltään loukkaantumisten jälkeen. Detroit Red Wings putosi pudotuspelien ensimmäisellä kierroksella viidessä ottelussa. Sunnuntaina Tampa Bay lähetti New York Islandersin laulukuoroon toisen kierroksen ottelusarjan viidennessä ottelussa voittamalla sen kotonaan maalein 4-0.

Lightning lähti pudotuspeleihin tarkoituksenaan pysyä jatkossa niin pitkään, kunnes Strålman ja Stamkos palaavat kokoonpanoon. Nyt näyttää siltä, että joukkue saa ainakin Strålmanin takaisin konferenssifinaaliin, mikä tekisi siitä vielä entistäkin kovemman haastajan. Valmentaja Jon Cooper sanoi toivoneensa, että Strålman olisi valmis tekemään paluun jo toisen kierroksen pelisarjan neljänteen tai viidenteen otteluun. Strålman ei ollut, mutta Cooperin mukaan toipumisessa ei ollut tapahtunut minkäänlaista takaiskua. Stamkosin toipumista on hankalampi määrittää tämän loukkaantumisen luonteen vuoksi, mutta hän on aikataulussa. Silti hyvin vaikea sanoa.

"Kaikki sanoivat, että: 'OK, tämä on musertavaa meille, mutta kausi ei ole vielä ohi,'" sanoi Cooper. "Siitä tuli tavallaan meidän uusi mantramme, koska nuo kaksi ovat niin tärkeitä pelaajia joukkueellemme. Meidän kautemme ei ole ohi ennen kuin nuo kaverit pääsevät takaisin jäälle ja määräävät itse, koska se on ohi. Koko joukkue on todella sitoutunut siihen."

Tämä on todella hieno tarina, joka alkoi jo kauden alussa. Lightningin kausi lähti tahmeaan alkuun sen osallistuttua Stanley Cupin finaalisarjaan, päästyä kahden voiton päähän mestaruudesta ja pelattua 26 mahdollisista 28 ottelusta viime vuonna. Joukkueen tilasto 10. marraskuuta oli 7-8-2. Sama tilasto 5. tammikuuta oli jo 19-17-4.

"Emme todennäköisesti olleet niin omistautuneita runkosarjapelaamiseen kuin meidän olisi pitänyt olla," sanoi Cooper.

Loukkaantumiset veivät avainpelaajia pois kokoonpanosta: Jason Garrison, Tyler Johnson, Ondrej Palat. Kesän 2013 NHL Draftin kolmosvaraus Jonathan Drouin ei samanaikaisesti ollut edes pelaavassa kokoonpanossa. Hän pyysi siirtoa muualle, kieltäytyi pelaamasta AHL:n Syracusessa ja asetettiin pelikieltoon.

"Kausi sai meidät jotenkin oudolla tavalla keskittymään paremmin uudelleen ja nyt meidän on selviydyttävä ilman joukkueen tärkeitä pelaajia," sanoi Cooper. "Stamkosin ja Strålmanin kaltaisten pelaajien sivussaolo ei tietenkään ole ihannetilanne, mutta minusta valmistautuminen koko kauden ajan haitanneilla loukkaantumisilla todennäköisesti auttoi meidät asennoitumaan oikein."

Lightning ei päättänyt runkosarjaa vakuuttavasti. Sen tilasto viimeisissä 17 ottelussa oli 7-9-1, ja 3-5-0 viimeisissä kahdeksassa. Mutta sen peli on toiminut niin hyvin kahdella ensimmäisellä playoffkierroksella, ettei Strålmanin ja Stamkosin poissaoloa edes huomaa. Joukkue on vaillinainen, mutta näyttää silti täysilukuiselta, koska siinä on niin paljon syvyyttä. Muut ovat alkaneet esitellä taitojaan. Etenkin Drouin, joka pelasi AHL:ssä, kun häntä ei siirretty muualle ja nostettiin ylös Stamkosin leikkauksen jälkeen.

Aloittakaamme maalilta. Ben Bishop on yksi Vezina-palkintofinalisteista. Hän ei pelkästään pysäytä kiekkoja, vaan myös liikuttaa niitä. Bishop pilkkoo vastustajan vastakarvan ja avaa peliä maaliviivalta. Hän on päästänyt keskimäärin 1.89 maalia per ottelu, torjuntaprosentilla 93.8% pudotuspeleissä. Nuo tilastot oikeuttavat kolmanteen sijaan vielä pelaavien maalivahtien tilastossa. Hän on pitänyt nollan kahdesti, jolla hän jakaa tilaston ykkössijan. Molemmat nollapelit ovat tulleet eliminointiotteluissa.

Katsokaamme puolustusta. Victor Hedman on selkeä puolustuksen johtaja. Hän pelaa isoja minuutteja ja tekee peliä kaukalon kaikilla alueilla. Hän ei ole pelannut yhtään vaisummin ilman vakioparinaan pelaavaa Strålmania. Jason Garrison teki maalin tämän pelisarjan neljännen ottelun jatkoajalla. Cooperilla on paljon valinnanvaraa puolustuksessa. Hän on peluuttanut yhteensä kahdeksaa pakkia näissä playoffeissa ja antaa usein seitsemän puolustajan pukea yhtäaikaa samaan otteluun.

Ja sitten hyökkääjät. Tampalla on maalintekijöitä: Nikita Kucherov (yhdeksän maalia, NHL:n ykkönen), Johnson (13 pistettä, NHL:n pistekakkonen), Alex Killorn (9 pistettä), Drouin (9 pistettä). Sisukkaita konkareita: Boyle, Ryan Callahan. Ja puolustuspelin tukipilareita: Palat, Valtteri Filppula.

"Tiesimme koko kauden, että meillä oli hyvä joukkue," sanoi Callahan. "Joitakin avainpelaajia puuttuu kokoonpanosta tietenkin juuri nyt. Tämä antaa muille mahdollisuuden päästä mukaan ja ottaa isompi rooli ja ehkä pelata enemmän, ja kaverit ovat käyttäneet mahdollisuuden hyväksi."

On totta, että Lightningin tie ulos Atlantin divisioonasta oli playoffien helpoin vastustajien takia. Sen on oltava parempi konferenssifinaalissa, jossa se kohtaa joko Pittsburgh Penguinsin tai Washington Capitalsin. Mutta jatkoon selviytyminen pelaamalla 10 ottelua on vaikuttava suoritus, etenkin olosuhteet huomioonottaen. Tampa pystyy pelaamaan vieläkin paremmin, etenkin jos se saa Strålmanin, Stamkosin, tai molemmat takaisin.

"He ovat tämän joukkueen johtajia. Ydinkavereita, jotka tekevät niin paljon," sanoi Boyle. "Jos olisimme pudonneet, he eivät olisi pystyneet auttamaan meitä. Henkilökohtaisella tasolla tunnen sympatiaa heitä kohtaan. Jokainen meistä onnistui täyttämään heidän paikkansa ja nostamaan tasoaan. Kaikki pelasivat toisilleen, mutta myös heille. Haluamme jatkaa pelaamista niin kauan kuin pystymme."

Katso lisää