Skip to main content

Kaksi voittoa veisi San Josen cup-finaaliin

Teksti Nicolas Cotsonika / NHL.com



SAN JOSE --
Joe Thornton nojasi taaksepäin tuolissaan pohtiessaan kysymystä: onko hän nyt lähempänä Stanley Cup -finaalia kuin koskaan aiemmin 18-vuotisella NHL-urallaan?

Hän kävi mielessään läpi kaksi edellistä kertaa, kun hänen joukkueensa ylsi läntisen konferenssin finaaliin. Vuonna 2010 Chicago Blackhawks hukutti hait suoraan neljässä ottelussa. Seuraavalla kaudella Vancouver Canucks tarvitsi Sharksin pudottamiseen viisi peliä.

Sitten Thorntonin kasvoille ilmestyi leveä hymy, joka sai hänen valkoiset hampaansa kurkistelemaan valtavan harmahtavanruskean parran seasta.

"Kyllä", Thornton vastasi. "Kai tämä sitten on lähimpänä."

Sharks on joutunut kokemaan vuosien varrella läpi todella paljon – korkeita odotuksia, karvaita pettymyksiä, vaihtoja kapteenistossa ja valmennuksessa – ja nyt joukkue on jälleen konferenssifinaaleissa. St. Louis Bluesia vastaan pelattavaa ottelusarjaa hallinnut Sharks on nyt kahden voiton päässä Stanley Cup -finaaleista. San Jose tuli mukaan NHL:ään kaudella 1991-92, eikä se ole koskaan aiemmin edennyt näin pitkälle.

Miten hyvä Sharks sitten oli maalein 3-0 voittamassaan kolmannessa konferenssifinaalissa torstaina? Niin hyvä, että joukkueen kauan kärsineet ja uutta pettymystä pelänneet fanitkin alkoivat tehdä katsomossa aaltoliikettä. Ilmassa ei ollut lainkaan ahdistusta tai epäilyksiä.

Sharks oli Bluesia parempi myös ensimmäisessä konferenssifinaalissa, vaikka hävisikin sen 2-1. Sharks oli parempi joukkue myös toisessa ja kolmannessa ottelussa, jotka se voitti yhteismaalein 7-0. San Josen maalivahti Martin Jones on torjunut yhteensä 48 kertaa kahdessa peräkkäisessä nollapelissään, eikä ole päästänyt kiekkoa taakseen ensimmäisen konferenssifinaalin avauserän puolivälin jälkeen. Jones on pitänyt nollan tarkalleen 150 minuuttia ja 45 sekuntia.

Sharks on pystynyt pitämään paineen hyökkäysalueella ja väsyttämään Bluesin pelaajat. He ovat saaneet Blues-miehistön näyttämään hitaalta. Sharksin parhaat pelaajat ovat jättäneet Bluesin tähdet varjoonsa. Samoin San Josen syvyyspelaajat ovat päihittäneet Bluesin syvyyspelaajat – ja toisinaan jopa kärkinimetkin.

"Sitähän meidän pelimme on. Pidämme kiekkoa, pyöritämme peliä hyökkäyspäässä ja pyrimme luomaan sitä kautta maalipaikkoja", sanoi Sharksin hyökkääjä Chris Tierney. "Haluamme pelata sillä tyylillä vastustajan kaikkia ketjuja vastaan, ja itseluottamuksemme riittää siihen tällä hetkellä."

Jos kiekko ei ole ollut Sharksin hallussa, se on pakottanut Bluesin pois maalintekosektorilta ja helpottanut siten Jonesin urakkaa. Blues ei onnistunut maalinteossa kolmannessa pelissä, vaikka otti maalivahdin pois ja kuudennen kenttäpelaajan jäälle jo viisi ja puoli minuuttia ennen ottelun loppua. Alex Pietrangelo sai vielä kahden minuutin rangaistuksen kyynärpäätaklauksesta, kun peliaikaa oli jäljellä 45 sekuntia. Blues sai aikaan vain kaksi laukausta kohti maalia, sillä Sharks blokkasi kahdeksan kutia.

"Uskon joukkueemme syvyyteen", sanoi Thornton. "Tämä on vahvin porukka, jossa olen täällä pelannut. Ja Jones on ollut uskomattoman hyvä. Hän tukee meitä ja meistä on upeaa tukea häntä. Nuo asiat näkyvät pelissämme joka ilta. Kukaan hyökkääjistämme ei pelaa 25-26 minuuttia ottelussa, vaan jääaika on kaikilla siinä 17-18 minuutin kieppeillä. Joukkueessamme riittää siis syvyyttä."

San Josessa tämä on ennennäkemätöntä. Sharks on yltänyt konferenssifinaaliin kolmesti – se teki niin myös vuonna 2004 ja hävisi Calgary Flamesille kuudessa ottelussa – ja on joka kerta jäänyt sarjan alussa alakynteen 2-0 lukemin.

Tämän joukkueen ei tarvitse pyristellä rinnalle. Uusi valmentaja Peter DeBoer, joukkueen ytimen muodostavat Joe Thornton, Patrick Marleau, Joe Pavelski, Logan Couture, Brent Burns ja Marc-Edouard Vlasic, sekä porukkaan uutta puhtia tuoneet syvyyspelaajat pitävät nyt konferenssifinaaleissa ohjaksia käsissään.

Ja he tietävät sen

"Edellisillä kerroilla hävisimme konferenssifinaaleissa kaksi ensimmäistä ottelua", muisteli Couture, joka oli mukana sekä 2010 että 2011. "Silloin pitää yrittää taistella tiensä ylös kuopasta, jonka olet itse kaivanut. Nyt olemme itsevarmempia."

Couturen mukaan Sharks on ollut aliarvostettu koko kauden ajan. Kun kysytään, onko se antanut joukkueelle lisäpotkua, vastaus tulee kuin apteekin hyllyltä: "Ehdottomasti."

Kauan alisuorittajaksi haukuttu Sharks on noussut vihdoin kuopastaan.

"Meillä on ollut viime kesänä ja tällä kaudella paljon vastoinkäymisiä, mutta ne ovat vain vahvistaneet meitä joukkueena", Couture lisäsi.

Avain menestykseen on siinä, että Sharks säilyttää löytyneen asenteensa. Kolmannen konferenssifinaalin jälkeen Sharks-kapteeni Pavelski sanoi: "Olemme ottaneet askelia oikeaan suuntaan, mutta matka on vielä pitkä."

Thorntonin tavoin Pavelskikaan ei ole ollut koskaan näin lähellä Stanley Cup -finaalia. Eivätkä ole olleet Burns, Vlasic, Marleau ja Couturekaan.

"Yritämme olla ajattelematta sitä", sanoi Couture. "Pitää ajatella vain seuraavaa peliä. Kun päätössummeri lopetti kolmannen matsin, siirsin ajatukseni jo seuraavaan."

Ja seuraavaan mahdollisuuteen päästä lähemmäksi kuin koskaan aiemmin.

Katso lisää