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Jake Guentzel n'a plus besoin de se pincer pour y croire

L'attaquant recrue des Penguins a couronné une « année folle » en accueillant la Coupe Stanley dans son patelin

par Jessi Pierce / Correspondante

WOODBURY, Minnesota - Jake Guentzel n'a réalisé l'ampleur de l'exploit que ses coéquipiers des Penguins de Pittsburgh et lui ont signé, il y a à peine un mois, qu'à l'arrivée de la Coupe Stanley dans son patelin au Minneapolis, jeudi.

« C'est à ce moment que vous frappe pour vrai, a affirmé Guentzel. C'est exaltant. Vous travaillez tellement fort pendant toute votre vie. De voir toute la fébrilité des membres de ma famille et de mes amis à la vue de la Coupe Stanley, ça double le plaisir pour tout le monde. »

L'Américain a mentionné que si on lui avait dit il y a un an qu'il se retrouverait à l'aréna de son enfance avec la Coupe Stanley dans ses bras, « je vous aurais probablement ri en pleine face ».

« Vous ne vous attendez pas à ce que ça se passe de la sorte. Ç'a été toute une aventure. J'essaie simplement d'absorber tout ce qui m'est arrivé. »

La dernière saison a effectivement été une formidable épopée pour l'attaquant recrue âgé de 22 ans qui a amorcé la saison dans l'uniforme de l'équipe-école des Penguins dans la Ligue américaine de hockey, à Wilkes-Barre/Scranton.

« Ç'a été une folle année », l'a décrit-elle dans ses propres mots.

Il y a d'abord eu ce premier match dans la LNH contre les Rangers de New York, le 21 novembre, au cours duquel il a réussi ses deux premiers buts en carrière - à l'aide de ses deux premiers lancers.

Guentzel n'allait plus regarder derrière lui, totalisant 33 points (16 buts, 17 passes) en 40 matchs en saison régulière. Il a dominé la ligue avec 13 buts en séries éliminatoires, incluant les filets victorieux dans les matchs nos 1 et 2 de la Finale de la Coupe Stanley contre les Predators de Nashville. Il a égalé la marque de 21 points en séries pour un joueur recrue que détenaient Dino Ciccarelli des North Stars du Minnesota (1981) et Ville Leino des Flyers de Philadelphie (2010).

« Nous espérions le voir disputer tout au plus une dizaine de rencontres à ses débuts », a avancé le père de Jack, Mike Guentzel, qui agit comme un adjoint à l'entraîneur de l'équipe de hockey de l'Université du Minnesota. « Ç'a été la concrétisation d'un rêve pour nous tous. »

Le rêve a connu son dénouement jeudi. Guentzel a exhibé la Coupe au public qui s'était rassemblé au HealthEast Sports Center de Woodbury, où il a donné ses premiers coups de patins au sein de l'Association du hockey mineur de l'endroit.

« Je ne serais pas ici sans cet aréna, a souligné Guentzel. J'y ai passé tellement d'heures à patiner et à m'entraîner depuis que je suis tout petit. Je tenais à redonner à la communauté. »

De l'aréna, Guentzel a amené la Coupe dans un restaurant-bar pour une fête privée avec sa famille et ses proches. Il a couronné la journée en jouant une partie de golf.

« C'est difficile de vouloir tout faire dans une seule journée, a-t-il fait remarquer. Il y a tellement de choses que vous souhaitez faire. Le temps manque. Vous tentez d'en faire le plus possible, selon l'horaire établi.

« C'est tellement le 'fun' de partager la Coupe Stanley avec tout le monde. »

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