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Apr?s un chemin sinueux, Michael Leighton est pr?t pour la grande finale

LNH.com @NHL

PHILADELPHIE - Michael Leighton a imagin? la sc?ne le jour o? il a ?t? rep?ch? - par les Blackhawks, au sixi?me tour en 1999. Il inclinerait la t?te pour ?couter l'hymne national, puis les amateurs de Chicago acclameraient leurs favoris ? quelques instants du d?but de la finale de la coupe Stanley.

Le voici maintenant ? l'aube de vivre le plus grand moment de sa carri?re, mais dans l'uniforme de leurs rivaux en s?rie ultime cette ann?e, les Flyers de Philadelphie.

Le chemin sinueux de Leighton, du sixi?me tour au statut de gardien le plus performant des Flyers en s?ries, depuis les beaux jours de Bernard Parent et Ron Hextall, l'am?ne jusqu'au premier match de la finale, samedi ? Chicago.

Leighton n'?tait m?me pas dans la formation au d?but des s?ries, mais les Flyers ne seraient peut-?tre pas en finale - et ce, pour la premi?re fois depuis 1997, sans sa m?tamorphose de r?serviste d'urgence ? vedette de la finale de l'Est. S'il continue ? briller, il pourrait aider les Flyers ? soulever la coupe pour la premi?re fois depuis 1975.

?C'est incroyable quand je regarde le chemin que j'ai parcouru,?? a dit Leighton.

Leighton est devenu le premier gardien des Flyers avec trois jeux blancs dans la m??me s??rie, lors de la finale de l'Est remport??e en cinq matches contre le CH. Son dossier en s??ries est de 6-1 avec une moyenne de 1,45, et il a stopp?? 95 pour cent des tirs dirig??s vers lui - des chiffres qui aident ?? gagner des championnats, et qui valent un lucratif nouveau contrat aux joueurs autonomes sans compensation, dont il fait partie.

Il y a seulement un mois, Leighton se sentait comme un ??tranger dans son propre club. Il r??cup??rait d'une blessure et ??tait laiss?? de c??t?? chez lui lors des voyages, pour continuer sa r????ducation. Brian Boucher avait sauv?? la saison des Flyers avec son brio dans un gain en fusillade lors du dernier match de la saison, assurant l'??quipe d'une place en s??ries et solidifiant sa place devant le filet.

Boucher s'est toutefois ??tir?? un ligament du genou gauche lors du cinqui??me match du deuxi??me tour, contre Boston, et Leighton est alors entr?? dans le feu de l'action.

Leighton a disput?? 34 matches avec les Hawks en 2003-04 (6-18-8), puis il a pass?? la saison du lock-out dans les mineures. Il s'est bless?? ?? la fin de la saison, ce qui a perdur?? jusqu'au prochain camp d'entra??nement du grand club. Il a ??t?? rel??gu?? aux mineures, puis ??chang?? ?? Buffalo en octobre 2005.

Il n'a jamais jou?? avec les Sabres, et ??tait sur le point de tomber dans l'oubli comme r??serviste: engag?? par Anaheim; r??clam?? au ballottage par Nashville; r??clam?? par les Flyers; r??clam?? par Montr??al, puis ??chang?? aux Hurricanes en 2007.

Leighton n'a pris part qu'?? 29 matches en trois saisons avec les Hurricanes. Il a amorc?? la saison 2009-10 comme substitut de Cam Ward, mais sa pr??sence est devenue de trop quand la Caroline a embauch?? Manny Legace.

Le d.g. des Flyers, Paul Holmgren, l'a r??clam?? au ballottage ?? la mi-d??cembre, et le gardien a ??t?? invaincu ?? ses neuf premiers d??parts (8-0-1, du 23 d??cembre au 12 janvier). Il a notamment remport?? cinq matches de suite pour la premi??re fois de sa carri??re.

L'attaquant Patrick Kane des Hawks, qui revendique sept buts et 20 points, lors des pr??sentes s??ries, a voulu amener un b??mol au concert d'??loges.

??Je pense que leur d??fense explique pourquoi il a si bien jou??, a dit Kane. Je ne veux rien lui enlever, c'est s??r qu'il a ??t?? tr??s solide. Mais il y a eu des matches o?? les Flyers ont domin?? 13-2 pour les tirs dans une p??riode, 12-1, des choses comme ??a. C'est ?? esp??rer que nous serons un meilleur test pour lui.??

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