Skip to main content

Willy Lindström minns Oilers och Rexall Place

av Janne Bengtsson / NHL.com

Rexall Place säger tack och hej.

I kväll spelar Edmonton Oilers mot Vancouver Canucks i den sista matchen i arenan som varit klubben trogen sedan 1974. Arenan, som i folkmun också är känd som "The House that Gretzky Built", ska ersättas.

Därmed försvinner den näst äldsta arenan ur aktiv NHL-tjänst. Av de arenor som används i NHL i dag, är bara Madision Square Garden (byggd 1968) som är äldre. Näst äldst nu är Joe Louis Arena i Detroit, byggd 1979. Rexall Place är en av bara tre NHL-arenor som tar in färre än 17.000 åskådare - de andra är Barclay's Center i Brooklyn (New York Islanders) och MTS Centre i Winnipeg.

Så nu ersätts Rexall Place. Från och med nästa säsong spelar Oilers i nya flotta Rogers Place, med en publikkapacitet på 18.641 åskådare.

- De vill väl in mer mot stadens centrum. Men jag tycker kanske att de kunde ha reparerat och rustat upp Rexall Place, säger Willy Lindström, svensken i det Oilers-lag som vann Stanley Cup säsongen 1983-84.

Bland andra spelare i laget som då bröt New York Islanders fyra år långa Stanley Cup-svit, märks Wayne Gretzky, Mark Messier, Jari Kurri, Esa Tikkanen, Grant Fuhr och Paul Coffey. Oilers vann finalen med 4-1 i matcher mot just New York Islanders. Och den avgörande segern tog Oilers på hemmais.

Men då hette arenan inte Rexall Place. Kärt barn har många namn, som bekant, och den hockeyarena som går i graven som Rexall Place såg dagens ljus som Northlands Coliseum. Det hette arenan från 1974 till 1995 då den blev Edmonton Coliseum fram till 1998. Från då och fram till 2003 hette arenan Skyreach Centre och därefter alltså Rexall Place.

- Det var en fantastiskt bra arena, rymlig och bekväm på alla sätt. Det kommer att kännas konstigt att den inte finns kvar, säger Willy Lindström som var med och försvarade Stanley Cup-titeln året efter den första triumfen.

- En sak jag minns som jag inte sett någon annanstans var badkaren i omklädningsrummet. Det var iskallt vatten i det ena och hett vatten i det andra, så man kunde återhämta sig efter matcherna. Och spelarfruarna hade ett eget rum där de väntade på oss. Det var nytt och speciellt, en väldigt proffsig arena, berättar Willy Lindström.

Den då 32-årige värmlänningen, från Grums, kom till Oilers från Winnipeg Jets strax före Stanley Cup-finalen mot Islanders 1983. Den förlorade Oilers.

- Vi hade ett väldigt ungt lag och de var rutinerade och hade vunnit tre finaler på raken. De visste hur man skulle göra.

Men året efter kunde inget stoppa Oilers. Willy Lindström minns naturligtvis Stanley Cup-triumferna med välbehag. Också 1985 fick Oilers, då mot Philadelphia Flyers, spela hem Stanley Cup-bucklan i Northlands Coliseum och ta emot hyllningarna från en hockeytokig hemmapublik direkt efter matchen.

- Vi hade ett väldigt bra lag. Det var lite som att vi sa att "nu går vi ut och vinner tio raka matcher", och så gjorde vi det, berättar Willy Lindström, som fyller 65 och pensionär om en månad.

Rexall Place, eller Northlands Coliseum som arenan hette då, byggdes till säsongen 1974-75. Nu 74 år gamle Peter Pocklington, Edmonton Oilers legendariske ledare, var en av dem som byggde arenan för Oilers, då i NHL:s konkurrentserie World Hockey Association (WHA). Kostnaden för bygget uppges till 16 miljoner dollar, att jämföra med den nya arenan som kostat 480 miljoner dollar.

Till säsongen 1979-80 expanderade NHL med fyra nya lag. Hartford Whalers, Quebec Nordiques, Winnipeg Jets och Edmonton Oilers. Pocklington hade varit aktiv på marknaden, och börjat bygga ett storlag: 1978 köpte han den blott 17-årige Wayne Gretzky från WHA-konkurrenten Indianapolis Racers. Säsongen före hade Gretzky gjort 208 poäng (76 mål/132 assister) på 77 matcher för Sault Ste. Marie Greyhounds i juniorligan i Quebec, QJMHL.

Resten är hockeyhistoria. Gretzky satte rekord efter rekord, några av dem oslagbara, och med ett fantastiskt lag där svenskkolonin ockå omfattade Kent Nilsson (1986-87) vann Edmonton Oilers Stanley Cup fem gånger mellan 1983 och 1990.

Den första matchen i Northlands Coliseum spelades den 10 november 1974. Ron Buchanan gjorde första målet när Oilers besegrade Cleveland Crusaders med 4-1.

Den första NHL-matchen fick vänta i fem år, till den 13 oktober 1979 då de fyra lagen från den då nedlagda WHA-ligan kommit med i NHL. Detroit Red Wings var premiärgäster, och matchen hade svenskintresse: Detroits värmlänning Dan Labraaten kvitterade till 1-1 och likaledes värmländske Detroitbacken Thommie Bergman blev utvisad. Oilers Mark Messier fastställde slutresultatet till 3-3 med två och en halv minut kvar att spela.

Edmonton Oilers tar farväl av sin mångåriga arena genom att missa slutspelet om Stanley Cup. Inte knappt, utan med dunder och brak.

- Det är synd. Jag skulle vilja se dem längre upp i tabellen. För publiken och för staden, det finns ett fantastiskt intresse i Edmonton, säger Willy Lindström som är av 100 Oilers-legendarer som är inbjudna att vara med och ta farväl av arenan.

Rexall Palace förvandlas nu, enligt planerna, till något slags ishall för allmänhetens åkning och hockey på lägre nivå än NHL. Nya Rogers Palace tas i bruk till nästa säsong.

Se mer