Skip to main content

Viktor Stålberg fick ny chans i NY Rangers

av Janne Bengtsson / NHL.com

New York Rangers tränare Alain Vigneault var mycket nöjd med nyförvärvet Viktor Stålberg under försäsongen. Till och med så nöjd att han i en intervju med New York Daily News kallade Stålberg "den spelare som imponerat mest under försäsongen".

Vigneault såg den spelare han kom ihåg från åren i Chicago Blackhawks, då Stålberg producerade 96 poäng (44 mål/52 assister) på 235 matcher i grundserien och slutspelet.

- Det jag ser i Stålberg (under försäsongen) är den spelare jag minns från Chicago, sade Vigneault då. Som han spelade då, kan han inte ha spelat i Nashville. Då skulle de ha behållit honom.

Men det gjorde inte Nashville. Klubben bröt Stålbergs fyra-åriga kontrakt efter bara halva tiden, och New York Rangers nappade och erbjöd den 29-årige göteborgaren ett kontrakt över ett år, värt 1,1 miljoner dollar.

Absolut värt pengarna, om man frågar Alain Vigneault.

- Som coach och som organisation känner man ibland att man fått tag på rätt spelare vid rätt tillfälle. Och när det gäller Stålberg så kommer han in i ett ögonblick när han måste vara hungrig efter det som hände i Nashville. Han kommer i en tid när han vet att om han inte spelar bra, så blir han inte långlivad i den här ligan. Han förstår det, och kommer hit för att spela hockey, sade Alain Vigneault.

Viktor Stålberg svarade upp mot förväntningarna. Och på måndagskvällen fick Stålberg chansen att ta revansch på klubben som inte ville ha honom, när Rangers tog emot Predators hemma i Madison Square Garden.

Stålberg, som missade två matcher efter att ha blivit illa tacklad mot huvudet av Philadelphia Flyers Radko Gudas den 24 oktober, gjorde mål i matchen före måndagskvällens drabbning mot Predators. Det var när Rangers i en målfest besegrade Florida Panthers med 5-4 på övertid, och studsade tillbaka efter förlusten mot Tampa Bay Lightning (1-2). En förlust som bröt Rangers nio matcher långa segersvit.

- Det är klart att en match mot Nashville betyder något extra, säger Stålberg, speciellt efter det som hände. Jag har något att bevisa.

Matchen innebar en halv revansch för Viktor Stålberg. Han fick begränsat med speltid i en fjärde line, men Rangers med en storspelande Henrik Lundqvist vann med 3-0, trots underläge i skottstatistiken med 12-35 (!). Det var, för övrigt, Rangers nionde raka seger på Garden.

Viktor Stålberg är en av få NHL-svenskar som inte tagit vägen till NHL via elitserien, eller SHL som det heter idag. Stålberg lämnade Sverige för University of Vermont efter en framgångsrik säsong med Frölundas J20-lag och 64 poäng (33/31 ) på 48 matcher säsongern 2005-06.

Universitetshockeyn ledde till Toronto Maple Leafs (2009-10), klubben som draftat honom 2006, och sedan vidare till Chicago Blackhawks (2010-12) och avslutningen av säsongen 2012-13 som Stålberg inledde i Frölunda i SHL och Atlant i ryska ligan KHL. En säsong som för övrigt belönade Viktor Stålberg med en Stanley Cup-ring.

Nashville Predators tog över med ett fyraårs-kontrakt med det höll bara i två (2012-15) innan klubben valde att köpa ut honom ur kontraktet. Då hade en skadedrabbad Stålberg spelat bara 45 matcher, varav 20 i farmarlaget Milwaukee Admirals i AHL.

Och därefter: Manhattan, Broadway, Madison Square Garden och New York Rangers. Stålberg fann sig tillrätta direkt i lagets tredjekedja, med rookien och centern Oscar Lindberg och J.T. Miller på andra kanten.

- Rangers var ett tillfälle för mig att starta om, och man får väl inte så många chanser att göra det. Det kändes väldigt bra att få chansen.

- Det vet vad de tagit in. Jag känner ingen press att gå in och vara någon typ av ledande målskytt. Jag ska göra det jag är bra på och hjälpa laget så bra jag kan, säger Stålberg.

Bland annat med det fysiska spel som Stålberg utvecklat mer och mer under åren. Han spelar i en tuff line: med 46 tacklingar ligger Viktor Stålberg tvåa i Rangers tacklingsliga efter matchen mot Predators, Lindberg trea (44) och Miller fyra (44). Den interna tacklingsligan toppades av Dan Giradi (48), allt enligt sportingcharts.com som bara registrerar justa tacklingar.

- Ju längre jag spelat, desto mer har jag insett att pucken verkar följa den som spelar fysiskt. Du tacklar, skapar spelvändningar och i det långa loppet så lönar det sig.

För Viktor Stålberg har det lönat sig ganska bra.

Se mer