Skip to main content

Unik lagstruktur driver Panthers’ slutspelsjakt

av Arpon Basu / NHL.com

MONTREAL – Florida är nära att säkra första slutspelsplatsen sedan 2012, men det är inte bra nog. Man vill mer än så.

“Slutspelet är en stor grej, men vet du vad? Vi vill komma så långt som möjligt” sa tränaren Gerard Gallant. ”Vi vill komma först [i Atlantic Division]. Vi låg först under större delen av säsongen. Under andra halvan har vi mestadels legat trea. Det skulle vara riktigt trevligt att vinna divisionen.”

Panthers tog ett steg i den riktningen under tisdagen genom att bortaslå Montreal Canadiens med 4-1 i Bell Centre. Montreal passerade man för övrigt i tabellen den 2 januari genom en 3-0-seger mot New York Rangers.

Panthers behöll förstaplatsen under två månader tills en 3-2-förlust borta mot Colorado Avalanche gjorde att Tampa Bay Lightning lyckades smita förbi. Men tisdagens seger, i kombination med förluster för såväl Tampa Bay och Boston Bruins, gjorde att Panthers kunde återta förstaplatsen.

Det var Floridas sjätte vinst på 13 matcher (6-4-3) och kom dagen efter en förlust mot New York Islanders, en match som Panthers ledde med 2-0 med mindre än åtta minuter kvar av den tredje perioden. Den förlusten var, enligt Gallant, signifikativ för hur ojämnt laget har uppträtt på sistone. Det är något man måste korrigera innan man tar sig an slutspelet.

”Det handlar inte om att säkra upp saker, det handlar om att spela konsekvent hockey under 60 minuter. Vi har spelat fantastisk hockey och vi har spelat sämre hockey.” sa Gallant och fortsatte: ”Konsekvent hockey är det viktigaste för mig.”

För att hitta den jämnheten lutar sig Gallant mot en av de mer unika laguppställningarna i NHL.

Florida Panthers har sex spelare som är 35 år eller äldre, ledda av 44-årige forwarden Jaromir Jagr, och nio spelare som är 24 år eller yngre.

Forwarden Shawn Thornton, 38, berättade att Gallant samlade sina veteraner inför förra säsongen och sa till dem att omklädningsrummet var deras. Där styr veteranerna. Det betyder att om en av de yngre spelarna har något hans vill ta upp vänder denne sig till veteranerna som har rätten att hantera frågan å tränarens vägnar eller ta frågan vidare till tränaren å spelarens vägnar. Det sistnämnda sker sällan.

”Våra yngre killar är stora talanger. Inte bara på isen. De har stora personligheter och bra karaktär” berättade Thornton, som förlängde sitt kontrakt över nästa säsong de 25 februari. ”De lyssnar när man pratar till dem. När man säger något tar de det till sig, smälter det och reagerar utifrån det.” 

Gallant vägrade att säga att den ojämnhet Florida Panthers uppvisat stundtals var en biprodukt av lagets ungdomar då han litar fullt ut på att lagets veteraner guidar de yngre rätt.

”Jag går inte in i omklädningsrummet och stör spelarna” berättade han. ”De leder laget i omklädningsrummet och de tar hand om det. Vi har bra vetraner och de hjälper ungdomarna i rätt riktning. Våra kärnspelare är inte ”medelålders”, hockeymässigt. Vi har veteranerna och en väldigt bra samling yngre killar.

Jaromir Jagr skämtade under NHL’s Allstarmatch i Nashville för sex veckor sedan att det faktum att laget inte hade några ”medelålders” spelare var nyckeln till deras framgång. Det såg i alla fall ut som att han skämtade. 

"Jag skämtade inte. Jag sa sanningen. Det är så det är” sa Jagr med ett skratt. "Med min erfarenhet vet jag att de yngre spelarna är hungriga och att de äldre måste vara hungriga. Annars är de borta från ligan. Det är det vi har, så vi har ett ganska hungrigt lag.”

All den hungern är nu fokuserad på att vinna Atlantic Division. Utom då Jagrs, möjligtvis. 

”Det är bra att vinna divisionen, inget snack om saken. Men jag anser att det viktigaste är att vi spelar en bra hockey på vår väg in i slutspelet. Om vi tar oss dit.” sa han. ”Jag har sett många lag som säkrat slutspelsplatserna med fem, tio matcher kvar [av grundserien]. De vilar spelare och sedan ryker de mot ett lag som har kämpat hela vägen in i slutet.”

”Ibland är det bra att vinna divisionen, men å andra sidan är det bra att kämpa för det man vill ha.”

Det är precis den typ av veteranperspektiv Gallant har litat på under säsongen, och det har aldrig varit viktigare än nu.

Se mer