Skip to main content

Sex frågeställningar inför slutspelsstarten

av Janne Bengtsson / NHL.com

Det är dags för slutspel. Nu gäller inga grundseriemeriter, nu går ligan in i vinna-eller-försvinnastadiet. NHL.com/sv listar sex aktuella frågeställningar inför den stenhårda kampen om ishockeyvärldens mest åtrådda trofé, Lord Stanleys pokal.

1. Håller Washington Capitals hela vägen?

I grundserien kunde inget lag hota Caps, men så fort slutspelsplatsen var klar och Presidents Trophy bärgad, började laget tappa. Och slutet på mars och april har varit tuffa månader för Capitals, med en match kvar att spela. Efter matchen mot St. Louis Blues (5-1) på lördagskvällen, tar Caps emot Anaheim Ducks hemma i Verizon Center på söndagskvällen.

Andre Burakovsky, en av Caps tre svenska anfallare, var dock inte särskilt oroad när NHL.com pratade med honom häromdagen:

- Vi går in i slutspelet med en bra känsla, men visst, vi har haft lite problem. Det är väl lätt att det blir så när vi varit så överlägsna och redan klara. Vi har gått ner i tempo medan andra lag kämpat stenhårt för att nå slutspelet. Men vi har det som behövs, och mera till, säger Burakovsky.

Caps får ta sig an Philadelphia Flyers i första slutspelsrundan. Lagen möttes i förra veckan och då vann ett vilt kämpande Flyers med 2-1.

- Det var som en slutspelsmatch. Det brukar bli det mellan oss och Flyers. Det är två lag som inte gillar varandra, säger Burakovsky.

Och nog verkar det som om Caps börjar skruva upp slutspelsformen. Alex Ovechkin avslutade grundserien in style: med ett snyggt hat-trick mot Blues.

Med segern mot Blues tog målvakten Braden Holtby sin 48:e seger för säsongen, tangerat NHL-rekord. Men Holtby har gjort det på betydligt färre matcher än Martin Brodeur och toppar därmed numera den statistiken.

2. Hur går det för förhandsfavoriterna och "solskenslagen" Anaheim Ducks och Tampa Bay Lightning?

Både Anaheim och Tampa har rest sig ur dåliga starter. Tampa slutade tvåa i Atlantic, medan Anaheim fortfarande kan vinna Pacific - hängmatch mot Capitals i kväll.

Anaheim Ducks nådde Conference-final förra säsongen, medan Tampa Bay Lightning ju nådde Stanley Cup-final. Det fanns förutsättningar för upprepning den här säsongen, men det känns inte riktigt som om lagen ska kunna leva upp till förväntningarna.

Tampa har fått en tung kvarnsten om halsen när först Anton Strålmans benskada splittrade den solida backduon Strålman-Victor Hedman och sedan när Steven Stamkos blev tvungen att operera en blodpropp i axelpartiet. Victor Hedman missade några matcher med en befarad hjärnskakning, men är tillbaka nu, förhoppningsvis opåverkad av smällen. Hur länge Strålman och Stamkos blir borta kan vara skillnaden mellan avancemang från första rundan eller tidig semester för Tampa.

Anaheim Ducks har också tunga skadeproblem. Ducks avslutar säsongen i kväll med den uppskjutna matchen mot Capitals, och fem ordinarie spelare saknas: Rickard Rakell har opererat blindtarmen och inte spelat i april. Sami Vatanen har influensa och laget saknar också axelskadade David Perron, Brandon Pirri och stabile försvararen Kevin Bieksa (båda överkroppsskadade). Där försvinner 121 poäng ur laget.

3. Kan Chicago Blackhawks försvara sin cuptitel från förra året?

En nyckelspelare i Chicago Blackhawks är nu tillbaka i laget: målvakten Corey Crawford som missat elva matcher var åter mellan stolparna när Blackhawks släppte en ledning med 3-0 till förlust 4-5 i förlängning mot Columbus Blue Jackets.

- Han har ju varit en av ligans bästa målvakter under flera år nu, så det är viktigt att han är tillbaka, konstaterar Marcus Krüger, också åter efter att ha missat runt halva grundsäsongen.

Det finns massor av kvalitet i Blackhawks. Patrick Kane blev den förste USA-födde spelaren att vinna Art Ross Trophy. Kane slutade på 106 poäng (46/60), rookien Artemi Panarin på storfina 77 (30/47) och Jonathan Toews på 58 (28/30). Här finns också en slutspelsjoker i Andrew Ladd som tradades in från Winnipeg Jets och som gjort 12 poäng (4/8) på 19 matcher. Ladd har vunnit Stanley Cup förut och det är ett cup-erfaret gäng som tar sig an slutspelet.

4. Vilket lag som sällan nämnts i förhandssnacket, känns som den starkaste utmanaren?

St Louis Blues missade chansen att vinna i väst, men har ändå radat upp starka insatser mot slutet av grundserien. Laget har gjort 13-4-0 sedan början på mars. Nu blir det en svår match direkt i slutspelet, regerande mästarlaget Chicago Blackhawks i första rundan. Blues har hemmaplansfördel efter att ha genomfört sin åttonde 100-poängssäsong i klubbens historia.

Blues trumfkort är målvakten Brian Elliott och målskytten Vladimir Tarasenko, 74 poäng (40/34).

5. Pittsburgh Penguins toppade den sista rankingen från NHL.com/sv efter en stark avslutning på säsongen. Hur farliga blir Penguins?

Pittsburgh avslutade en svit på åtta raka segrar (eller 14 segrar på de senaste 15 matcherna) med förlusten mot Philadelphia Flyers (1-3) i avslutningsmatchen på lördagen. Den matchen genomförde Pens utan Sidney Crosby och Kris Letang och med tredjemålvakten Jeff Zatkoff som inte spelat på över en och en halv månad och som fick hoppa in i slutet av första. Oscar Sundqvist gick in som center i förstalinen med Chris Kunitz och Patric Hörnqvist och gjorde det bra.

När det blir allvar av nu kan Penguins mönstra två kanonformationer, trots att Evgeni Malkin saknas. Dessutom har Penguins en joker i Carl Hagelin, kanske ligans snabbaste spelare som hittat en plats i Penguins sedan han tradades från Anaheim den 15 januari. I USA Today beskriver reportern Greg Thornberry traden så här: "en trade som fullbordade Penguins förändring från ett saktmodigt vaniljlag till en snabb, energisk monstermaskin". Hagelin har gjort 26 poäng (10/16) på 35 matcher efter traden.

6. Hur påverkas slutspelet av att inget lag från Kanada kvalificerat sig?

Slutspelet påverkas naturligtvis inte alls, däremot påverkas intresset för slutspelet och bevakningen av det. Även om det kanadensiska inslaget i NHL sjunkit år från år - nu är "bara" runt 50 procent av spelarna kanadensare - så är intresset i Kanada fortfarande monumentalt, medan det på vissa orter i USA i bästa fall kan beskrivas som ljumt.

De sju kanadensiska lagens fiasko påverkar i första hand TV-siffrorna, men de ger ju pengar, och bar- och restaurangnäringen i de kanadensiska hockeystäderna. Finns det inga lag att se på storbildsskärm på den lokala sportbaren kan ju folk lika gärna stanna hemma. Det är enkel matematik. Lokala näringsidkare har redan slagit larm om svåra tider och för hockeyhaubitéerna känns ett slutspel utan lag från Kanada ganska konstigt.

Se mer