Skip to main content

Penguins tappar starka namn och letar centrar

Pittsburgh in i nästa säsong utan Daley, Kunitz, Bonino och med bara Crosby, Malkin i mitten

av Janne Bengtsson / NHL.com/sv Senior Writer

Det har inte gått ens en månad sedan Pittsburgh Penguins spelade hem Stanley Cup för andra gången på raken. Den här gången efter sex tuffa finalmatcher mot Nashville Predators.

När cupen i sommar gästar Hartford, Toronto, Regina i Saskatchewan och lilla Sorel i Quebec, så är det med spelare som inte längre finns i laget. Det är hemorterna för i tur och ordning Nick Bonino som nästa säsong spelar i finalmotståndaren Nashville Predators, Trevor Daley (till Detroit Red Wings), Chris Kunitz (Tampa Bay Lightning) och Marc-Andre Fleury. Den sistnämnde försvann i expansionsdraften till nya NHL-laget Vegas Golden Knights. De tre förstnämnda plus backen Ron Hainsey (till Toronto Maple Leafs) i free agent-cirkusen som inleddes i helgen.

Det är ett nytt Pittsburgh Penguins som inleder säsongen 2017-18 i oktober. Ett lag som föryngrat sig men som naturligtvis också tappar mycket stabilitet och erfarenhet: Trevor Daley är 33, Ron Hainsey är 36, Kunitz är 37, Fleury 32 och Bonino rena ungdomen i jämförelse, 29 år gammal. Tillsammans har kvartetten som nu lämnar Penguins spelat nästan 3.800 matcher i National Hockey League.

Redan i god tid före helgen gick Pittsburghs general manager Jim Rutherford ut med en uppmaning till sina free agents att de skulle se över marknaden och sedan komma tillbaka till Penguins för diskussioner. Orsaken naturligtvis det snålt tilltagna utrymmet under lönetaket för Pittsburgh: med free agents-traderna av Kunitz, Bonino, Daley och Hainsey sparar Penguins in 11,9 miljoner dollar och på att inte skydda Fleury i expansionsdraften ytterligare 5,75 miljoner. Totalt nära 18 miljoner dollar eller till och med 19 miljoner om man räknar in 40-årige centern Matt Cullen som med största sannolikhet lägger skridskorna på hyllan.

- Det är längesedan vi var i en så här bra form vid den här tiden på året, säger Jim Rutherford till nyhetsbyrån AP. Vi kommer att kunna plocka in ytterligare spelare och ändå hamna långt under lönetaket. Det är en bra plats för oss att vara på, att kunna gå in i nästa säsong med flexibilitet för framtiden.

Video: PIT-NSH M5: Kunitz sänker Ekholm

Jim Rutherford, som nästan inte agerade alls under samma intensiva NHL-period förra året efter Penguins cupseger 2016, kunde också bocka av att Penguins knutit upp den 26-årige backen Justin Schultz på ett nytt treårs-kontrakt värt 16,5 miljoner dollar. Att Pens kunde re-signa Schultz var viktigt - den högproducerande försvararen var gjuten i Pens första backpar förra säsongen.

Schultz, från Kelowna i Kanada, slutade sjua i backstatistiken med personbästa 51 poäng (12/39) på 78 matcher och med ännu mer imponerande +27 i plus/minus-statistiken. I december var han ligans bästa försvarare med 18 poäng (6/12) och Schultz hade då bara Malkin (21 poäng) och Crosby (20) före sig i poängtabellen.
I playoff om Stanley Cup gjorde Schultz 13 poäng (479) på 21 matcher.

In kommer också 32-årige Matt Hunwick för 2,25 miljoner från Toronto samt målvakten Antti Niemi, 33, från Dallas Stars. Niemi spelar för rena reapriset: 700.000 dollar och Jim Rutherford är säker på att han kommer att bli en bra backup och avlastning till Matt Murray som nu kan vara säker på att få titulera sig förstemålvakt.

- Det fanns två skäl (att signa Niemi), säger Jim Rutherford till NHL.com. För det första att vi vi fick en målvakt som var villig att skriva på för ett år. Många av de andra målvakterna krävde långa kontrakt. För det andra ville vi ha någon vi kände oss bekväma med och (målvaktstränaren) Mike Buckley var mycket bekväm med Niemi.

På söndagskvällen hade Jim Rutherford ännu inte förhandlat och signat upp en lågavlönad trio med 25-årige backen Brian Dumoulin samt anfallarna Josh Archibald, 24, och Conor Sheary, 25, alla så kallade restricted free agents.

Inte heller hade Penguins löst centerfrågan. Med Bonino och Cullen ute ur bilden och efter att Pens också tradat Oskar Sundqvist till St. Louis Blues, återstår tre centrar i laget: Sidney Crosby, Evgeni Malkin och Carter Rowney. Ett par centrar för lite för att det ska kännas bra.

Video: PIT-NSH M1: Bonino får in pucken via Ekholm

- Vi letade väl egentligen inte centrar under free agency-perioden, säger Rutherford. De vi pratade om var lite för dyra, så att vi inte har tagit in någon center nu förvånar mig inte. Det är lång tid innan vi börjar spela, och vi tror stenhårt på att vi hittar någon, förmodligen genom en trade. Det är viktigt att vi inte drabbas av panik nu. Jag pratade med Mike Sullivan (Pens tränare) om det och han sade att "så länge jag har mina stora grabbar (Crosby och Malkin) hela och friska så klarar vi det till en bit in på säsongen".

Se mer