Skip to main content

Penguins tar gärna emot lite stryk

av Dan Rosen / NHL.com

WASHINGTON – Flera år i motståndarbåset hjälpte Mike Sullvian att bli varse om vad han var tvungen att fokusera på när han fick jobbet att träna Sidney Crosby och Evgeni Malkins Pittsburgh Penguins.

Som assisterande tränare för New York Rangers och Vancouver Canucks under åren 2009-2014 tyckte Sullivan att Pittsburgh var ett lag som saknade styrka att vinna när det gällde som mest. I grund och botten tyckte han att de var ett lag som var lätt att sätta i gungning.

– Jag kände att om vi kunde utmana våra killar att förbättra sig inom de områdena så kunde vi bli ett bättre lag. Jag kände att vi skulle bli svårare att spela mot om vi kunde hantera de bakslag som kommer under en match, säsong eller slutspelsserie, säger Sullivan.

Spelarna köpte hans resonemang och gör just nu precis vad Sullivan var ute efter. Penguins har blivit ett starkare lag mentalt och det har visat sig tillsammans med deras fart och skicklighet i slutspelet, speciellt i Eastern Conference andra runda mot Washington Capitals.

Kanske visade sig som mest i 2-1 segern i match 2 i lördags vilket utjämnade serien till 1-1.

Penguins höll ihop trots deras inre ilska över att den förre Penguins-backen, Brooks Orpik, tacklat backen Olli Määttä så illa att han var tvungen att lämna matchen redan efter 4:13 i den första perioden.

– Vi förlorade en back men vi hade fem till. Vi forwards fick hjälpa backarna lite mer i egen zon bara, menar Malkin.

De kämpade sig genom gurgel, slashingar och tjuvnyp.

– Det slutgiltiga målet är att vinna och det tänkte vi på allihop. Vi vet att man måste ta en tackling eller ett slag för att gå långt, säger kaptenen Sidney Crosby.

Pittsburghspelarna var tvungna att bortse från det faktum att deras powerplay inte fungerat. De har 0(mål) på 4(försök) i den andra perioden och 0-5 i matchen och 0-7 i hela serien.

– Vi pratade mellan perioderna att vi skulle lägga det bakom oss och inte låta det sätta sig i gruppen och att vi bara skulle fortsätta spela. Vi har pratat mycket om det, säger Sullivan.

Snacket gav resultat i den tredje perioden. Efter att Capitals kvitterat matchen i powerplay efter 4:08 tryckte Penguins omedelbart tillbaka och tryckte ner Capitals i deras egen zon.

– Efter att de kvitterat i powerplay kunde vi vikit ner oss men vi gav inte upp, säger forwarden Eric Fehr.

Fehr, som spelat i Capitals, gjorde det matchavgörande målet med 4:28 kvar att spela.

– Ihärdighet räcker alltid långt oavsett vilket lag du spelar mot och oavsett situation. Om du har den förmågan ger du dig en chans att vinna varje kväll. Du måste studsa tillbaka och det har vi gjort bra hela året, säger Crosby.

Det finns teorier om varför det lyckats med det. Sullivan och hans budskap om att vara beslutsamma, spela sitt spel och vara som de är från den dag han kom till organisationen är en teori.

Om budskapen hålls och följs kommer så småningom resultaten. För Pittsburghs del började de synas efter jul och av de 16 sista matcherna i grundserien vann Penguins 14.

– Jag ger vårt ledarskap mycketberöm. Deras beslut blir utmanade varje kväll och de här killarna har gjort ett fantastiskt jobb. De har hanterat situationer på rätt sätt vilket har hjälpt på bänken, säger Sullivan.

Crosbys teori är att Penguins blivit ett motståndskraftigt lag eftersom de blev ödmjuka efter sin svaga start vilket ledde till att Sullivan fick ta över rodret efter Mike Johnston den 12 december. Crosby

Backen Trevor Daley, som trejdades till Penguins den 14 december, gick inte att känna igen under de två första månaderna av säsongen med Chicago Blackhawks. Han har nu blivit en topp-fyra-back i Penguins och han blir mer viktig om Määttä skulle bli borta en längre period.

Detsamma kan sägas om forwarden Carl Hagelin som under sin korta period i Anaheim Ducks. Hagelins fart och mångsidighet har varit värdefull för Penguins framgång. Han gjorde deras första mål i lördags och har gjort tre poäng på de första tre matcherna mot Penguins.

– Jag tror att ihärdigheten har tagit oss hit, säger Crosby.

Det brukade vara sådant som fick dem ur balans. Men nu kan Capitals slå, hugga och skada utan att Penguins-spelarna reagerar negativt. Det enda som Penguins planerar i retur är att vara vinnare när matchen är slut och kanske viktigaste av allt, när serien är slut.

Se mer