Skip to main content

Okposo kan ge boost i Sabres slutspelsjakt

av Joe Yerdon / NHL.com

NHL.com ger er en djupgående analys av var och ett av de 30 NHL-lagen under augusti. Idag, de största anledningarna till optimism och de största frågetecken som finns hos: Buffalo Sabres

Här är fyra anledningar till optimism inför den här säsongen:


1. Ungdomar på uppgång

Om Sabres ska ta sig till slutspel eller inte kommer bero på hur långt deras ungdomar kan ta dem. Förra säsongen gjorde Jack Eichel, 19 år, 56 poäng, Sam Reinhart, 20 år, 42 poäng och Rasmus Ristolainen, 21 år, 41 poäng. Den senare etablerade sig dessutom som lagets bäste back och lärde sig att spela ett tufft backspel från Jos Gorges vilket kan få honom att spela ihop med Dmitry Kulikov när säsongen drar igång.

Eichel och Reinhart var lagets två bästa målskyttar förra säsongen och till i år borde dem få hjälp i offensiven av Kyle Okposo, Ryan O´Reilly och Evander Kane..

På målvaktssidan är 25-årige Robin Lehner en annan del av Sabres unga mix och han siktar såklart på att ta revansch på förra säsongen som han missade stora delar av på grund av skador.

2. Ta rygg på O´Reilly

När Sabres inför den förra säsongen värvade O´Reilly från Colorado visste dem att de skulle få en bra spelare. Vad de kanske inte visste var att han skulle bli lagets bästa allround-forward.

Han var lagets bästa spelare i både boxplay och powerplay och användes flitigt vid viktiga tekningssituationer. Samtidigt blev han Sabres bästa poängplockare med 60 poäng trots att han missade 11 matcher. Och när O´Reilly inte gjorde mål gjorde han assists. När han på 24 matcher mellan den 10 januari och 28 mars gick mållös spelade kanadensaren istället fram till 18 av lagets mål.

3. Kyle Okposos offensiv

Sabres plockade in Okposo på grund av hans egenskaper som powerforward. Han kan gå hårt på kassen, han kan göra mål och kanske det viktigaste av allt: han kan hjälpa sina lagkamrater att göra mål. Av sina 396 NHL-poäng i karriären är 230 assist och den spelare som får chansen att spela med honom kommer att kunna dra nytta av Okposos spelskicklighet.

– Jag kommer gå ut där att spela mitt spel och förbereda mig för att kunna spela mitt spel. Jag känner att jag är i ett stadie i min karriär då jag vet vad som krävs för att lyckas och jag kommer att fortsätta göra det. Så har jag varit hela min karriär och det kommer inte att ändras bara för att jag skrivit på ett långtidskontrakt här, sa Okposo förra månaden.

4. Dan Bylsmas andra säsong

En av de främsta anledningarna till att Sabres anställde Bylsma var för att etablera ett starkt spelsystem. Under de två säsongerna innan Bylsma kom hade Buffalo haft problem med att hålla motståndarna ifrån sitt mål men förra säsongen hände något.

Sabres gjorde 46 fler mål och släppte in 54 färre än de gjort säsongerna innan Bylsmas intåg och Buffalo var inte längre ett lag som motståndarna kunde räkna med att få skjuta massor av skott på. Något som också märktes på statistiken.

Säsongen 14/15 hade Buffalo minus 1789 i skott mot sig i spel fem-mot-fem. Förra säsongen var den siffran nere på minus 350 och med ännu ett fullt år vid Bylsma vid rodret kan Buffalo ta ännu ett steg.

Här är tre huvudfrågor som Buffalo står inför:

1. Kan Robin Lehner leda vägen i kassen?

Förra säsongen var tuff för Robin Lehner. På grund av den hjärnskakning han åkte på i februari 2015 fick Lehner vänta med att börja träna och saknade kondition under hela försäsongslägret.

När säsongen sedan drog igång skadade Lehner sin högra ankel direkt i premiären den 8 oktober och den skadan höll honom borta i tre månader. Han spelade 20 matcher innan han den 30 mars genomgick operation för sin ankel.

– Trots att jag fick slåss mot problemen från min hjärnskakning och problemen med min fot var jag nöjd över hur jag spelade. Det var många uddamålsförluster men det fanns stunder då vi spelade riktigt bra som lag men inte kunde få in pucken, sa Lehner i april.

På sina 21 matcher gick Lehner 5-9-5, snittade 2,47 insläppta mål per match och hade en räddningsprocent på 92,4. Hade han kvalificerat sig hade hans räddningsprocent givit honom en delad andraplats i ligan och kan han hålla det under en hel säsong kommer frågetecknet om lagets målvaktsspel snart att strykas.

2. Är Dmitry Kulikov den saknade pusselbiten i defensiven?

Murray har eftersökt en vänsterskytt för sitt första eller andra backpar sedan han kom 2014 och kan ha funnit det i Kulikov. Ryssen kan få chansen att spela med antingen Ristolainen eller Zach Bogosian.

– Han bidrar med en spetskvalité; Han är tuff. Han kommer inte slåss och spelare kommer inte vara rädda för att möta honom men det gäller att se upp med honom på isen. Han kommer tackla dig och har du huvudet nere får du betala priset, sa Murray om Kulikov vid årets draft.

– Han sätter bra förstapassningar och jag tycker han är enastående i defensiven. Han är inte jätteoffensiv men jag tror han har lite mer att ge i den spelformen. Han kommer i alla fall inte bli lätt att möta.

3. Vem ska spela med Okposo?

Svaret på den frågan kan verka solklart eftersom det finns en plats ledig bredvid O´Reilly och Evander Kane. Men Buffalo kommer ha Tyler Ennis tillbaka efter att han missat stora delar av förra säsongen på grund av en hjärnskakning. På de 23 matcher han spelade hade han och Eichel inte speciellt mycket kemi vilket kan leda till att Bylsma kommer att flytta runt i formationerna under säsongens tidiga skede.

En annan möjlighet är att Okposo, som är en naturlig högerforward men som också kan spela till vänster, kan få spela ihop med Eichel och Reinhart.

Om Jimmy Vesey, college-stjärnan som nu är free agent och som Sabres har rättigheterna för, skriver på för Sabres kan situationen bli mer komplex men Okposo kommer troligtvis att se mycket istid tillsammans med O´Reilly och Eichel oavsett om det är i powerplay eller fem-mot-fem.

Se mer