Skip to main content

Niemi och Lehtonen Dallas finska trumfkort

av Janne Bengtsson / NHL.com

Trots allt snack om motsatsen: det finska målvaktsundret är inte dött. Tvärtom. Och särskilt mycket lever det i Dallas Stars, där Kari Lehtonen inlett slutspelet bra, men där coachen Lindy Ruff ändå chockade alla bedömare med att ta ut Antti Niemi till den fjärde matchen mot Minnesota Wild.

Det gick bra, Dallas vann med 3-2 och leder nu matchserien med 3-1.

Med tanke på Lehtonens superfina slutspelsstart, 1,69 insläppta mål i snitt och en räddningsprocent på 93,1 över tre spelade matcher, trodde de flesta att Lehtonen skulle få fortsätta i mål. Särskilt efter den andra matchen där Lehtonen bokfördes för 96,2 i räddningsprocent. Den tredje gick inte lika bra, 83,3 när Dallas föll med 3-5.

Men det var knappast anledningen till målvaktsbytet i fjärde matchen. Det var bara ett byte, så att säga, enligt traditionen i Dallas.

- Det var som vilken match som helst för oss. Vi har två målvakter som båda spelar, så vi är vana vid det, kommenterade svenske Dallasbacken Johnny Oduya målvaktsbytet.

Det finländska "målvaktsundret" tog fart under 1990-talet och sköljde över NHL i mitten av 2000-talet. Säsongen 2005-06 såg åtta finländska målvakter i ligan och antalet växte till elva säsongen 2008-09. Efter en liten nedgång är den finländska målvaktskontingenten idag tillbaka på elva målvakter, däribland Dallas Kari Lehtonen och Antti Niemi.

Lindy Ruff och Dallasledningen har låtit de båda målvakterna dela på jobbet under grundsäsongen - Antti Niemi fick 43 matcher och Kari Lehtonen 39. Niemis facit blev 25-13-7 och Lehtonen gick in på 25-10-2.

Men Lehtonen fick starta i slutspelet. När Niemi fick uppdraget i fjärde matchen hade han inte spelat på nio dagar.

- Det var inga problem, jag har känt mig bra under träningen de senaste tio dagarna. Det har varit kul att vara lugn och avspänd och inte behöva tänka på det för mycket, sade Niemi till SportsDay. Det handlar bara om att gå in och göra det man gör varje dag.

Den 32-årige och Helsingforsfödde Kari Lehtonen värvades in från Atlanta Thrashers inför säsongen 2009-10 och har sedan dess varit Dallas uttalade förstemålvakt. Han har spelat runt 80 procent av matcherna varje säsong, de två senaste säsongerna toppar på 65 matcher varje år.

När jämngamle Antti Niemi från Vanda utanför Helsingfors kom från San Jose Sharks till den här säsongen, fick Dallas helt plötsligt två förstemålvakter. Niemi, som vann Stanley Cup med Chicago Blackhawks 2010, hade precis som Lehtonen spelat merparten av matcherna i Blackhawks och Sharks under sju säsonger.

Före säsongen uttryckte många en oro för att de båda finländska målvakterna skulle ta ut varandra i Dallas, att konkurrensen mellan två landsmän på toppnivå helt enkelt skulle bli för stor och prestigetung. Lehtonen var orolig att Niemi skulle komma in och ta hans jobb.

Men det nya partnerskapet har fungerat perfekt. Målvakterna har sporrat och inspirerat varandra under både träning och match, och idag har Dallas Stars ett av ligans sammantaget bästa målvaktspar.

- Vi kommer väldigt bra överens. Det är en av anledningarna att vi fått en så bra resa (genom säsongen) att vi kommer överens och har roligt tillsammans. På riktigt allvar, vi har kul ihop. Det är perfekt, säger Lehtonen.

Och Dallas poängkung och lagkapten Jamie Benn fyller på med superlativer:

- Det har varit kul att se, faktiskt. Det sätt de uppträder på är imponerande. De har ett starkt band utanför isen, och det är något som vi andra spelare ser. Det är roligt att se på de där två killarna. Vi har det största förtroendet för dem, det spelar ingen roll vem som står. De är förstemålvakter båda två och vi har roterat dem hela säsongen. Varför inte fortsätta med det i slutspelet?

Lindy Ruff tror att Dallas skulle varit ett sämre lag om han valt att spela målvakterna annorlunda:

- Det har gått bra (att rotera målvakterna), till och med bättre än jag trodde. Vi har hållit fast vid det här hela säsongen och vi slutade i topp därför att båda spelade så bra. Hade vi gått på en målvakt, så hade vi inte varit där vi är idag, säger Ruff.

Se mer