Skip to main content

Matthews leder Torontos slutspels-push

Rookien har 30 mål, har fört Toronto till vinnarmentalitet

av Amalie Benjamin @AmalieBenjamin / NHL.com Skribent

I slutet av matchen, när Andrew Shaw avgjorde efter 1.06 i förlängningen till Montreal Canadiens, betydde Auston Matthews två mål knappast något. De var glömda även om de var målen som tog rookien till 30 mål innan säsongen hunnit nå mars.

Nej, ögonblicket som hade räknats hade kommit innan Shaws mål när Matthews bröt iväg på ett friläge som kunde ha avgjort för Toronto och avslutat en tidsperiod över 14 matcher av nederlag för Leafs mot Canadiens.

Istället tog skottet på Carey Price klubba och tio sekunder senare kunde Montreal avgöra. Så nära var det för Toronto, så lite mellan vinst och förlust.

"Jag såg det öppna hörnet men han fick klubban på den. Tuff studs", sa Matthews.

Besvikelsen var stor i Leafs omklädningsrum efter matchen. Det var en förlust och så brukar reaktionen vara efter ett nederlag. Men det fanns mer än så. Maple Leafs är ett troende lag, de tror att de ska vinna och kan vinna varje match och att de är lika bra som Canadiens och att de kan och ska nå slutspel.

Det är inte svårt att förstå varför.

Maple Leafs plockade en poäng trots förlusten och har tagit totalt 69 poäng på 61 matcher. Det är en anmärkningsvärd siffra eftersom det var just så många poäng de tog på hela förra säsongen och slutade sist i Eastern Conference. Nu ligger de trea i Atlantic Division, en poäng efter Ottawa Senators och fem efter Canadiens.

Video: TOR-MTL: Matthews gör sitt 30:e mål för säsongen

Det är därför som det både är anmärkningsvärt och inte så överraskande att höra Mike Babcock säga att de förväntar sig att vinna när de beger sig ut på deras kommande västskustresa.

Klart att han säger så, det är så Toronto är just nu

"Det var såklart en besvikelse att förlora. Jag tyckte vi gjorde allt vi kunde för att vinna men saknade det sista lilla. Det är inte den bästa känslan", sa Matthews.

Ändå gjorde Matthews allt han kunde för att hjälpa Leafs under de första 60 minuterna. Han gjorde mål efter 10.54 i den första perioden på en studsande puck och gjorde sitt andra mål efter 1.19 i den tredje perioden efter en styrning på skottet från Zach Hyman sedan Canadiens tagit en 2-1-ledning i den andra. De 30 målen markerade en milstolpe för Matthews precis som det gjorde för hans draft-kompis från i somras, Patrik Laine, som nådde den via två mål den 21 februari.

De 30 målen var något som Babcock inte hade tänkt på innan lördagens match. Han visste hur bra Matthews var, speciellt efter att han gjort fyra mål i sin NHL-debut. Men det krävdes ingen milstolpe för att få honom att förstå vad han redan visste.

"Jag tänker inte på det så. Jag tänker bara på att göra honom bättre varje dag. Jag visste att han var ett proffs. Jag har aldrig funderat över vad han stats skulle bli, bara att han skulle hjälpa oss att vinna. Det är det jag gillar med honom, han hjälper oss att vinna. Han spelar rätt, bli bättre varje dag och kommer bli vår bästa center, om han inte redan är det. Han kommer bli den som driver den här organisationen", säger Babcock.

Han är det redan och det är ingen tillfällighet att Maple Leafs har gått så bra, så snabbt som de gjort under Matthews första NHL-säsong. Och även om han inte kunde fixa det mot Canadiens i fredags såg han ut att vilja göra det om och om och igen.

Video: CAR-TOR: Matthews hänger ett fint mål med backhand

Och även om Toronto inte vann i lördags är det glasklart, av deras reaktion att döma, att vinnarmentaliteten är tillbaka i Toronto.

"Det är sådana matcher du drömmer om som liten", sa Hyman om rivaliteten med Canadiens. "När du går längre in i en säsong blir matcherna tightare och tittar man i tabellen är många lag nära varandra. Alla matcher betyder något".

Maple Leafs är med i slutspelsracet. De har 69 poäng med 21 matcher kvar och med 21 matcher kvar att visa att de hör hemma i ett slutspel.

"Jag skulle inte säga att det är ett litet steg, utan ett stort. Men det stora steget är att vi får spela i betydelsefulla matcher. Publiken är på gång och deras fans är på gång och det är bra hockeymatcher på en nivå som vi inte kunde spela på förra året. Vi ska bara försöka komma närmare", sa Babcock.

Se mer