Skip to main content

Henrik Lundqvist, Carey Price i målvaktsduell

Slaget om Stanley Cup börjar med kampen i målen mellan Rangers och Canadiens

av Janne Bengtsson / NHL.com/sv Senior Writer

En lång grundaserie, försäsong skulle många säga, är till ända. Precis som förra året vann Washington Capitals Presidents Trophy som ligans poängstarkaste lag. Men inte alls precis som förra året är Kanada åter med i den allvarsamma lek som är slutspelet om Stanley Cup. Nu gäller inte längre resultaten, segrarna och förlusterna från grundserien. Nu är allt på nya villkor.

Det är den tiden på året.

Den tiden som leder fram till Stanley Cup.

De flesta av dem som dagligen sysslar med NHL-hockeyn, både på yrkesmässig och på så att säga bara allmänintresserad nivå, håller nog med om att lagen från öst, Eastern Conference, är de starkaste. Caps, Pittsburgh, Columbus och kanske Boston som kan överraska.

Efter första omgången ska åtta lag bli fyra. Så här ser det ut när slutspelet drar igång på onsdagen (läs: torsdag morgon, svensk tid).

Washington Capitals vs Toronto Maple Leafs.
Washington Capitals, 118 poäng (55-19-8, etta i Metropolitan Division).
Toronto Maple Leafs, 95 poäng (40-27-15, wild card 2).

Hela ligans bästa lag där veteraner som Nicklas Bäckström, Alexander Ovechkin, T.J. Oshie och Braden Holtby ska ta sig an ligans rookie-gladaste lag med Auston Matthews, William Nylander och Mitch Marner - för att nu nämna några.

Förra året var Maple Leafs inte ens med, och det är väl en smärre sensation att de är det nu - eller också är duon Mike Babcock & Lou Lamoriello större hockeygenier än alla trott - men få tror att de ska komma så mycket längre än det här med ett ungt lag som egentligen är med för att se och lära.

Senast det begav sig föll Capitals i andra omgången mot senare Stanley Cup-vinnaren Pittsburgh Penguins. Caps har ett av ligans bästa anfall, anfört av Niklas Bäckström och Alex Ovechkin, tillsammans 152 poäng varav 56 mål och ett mer än bra djup i laget. Lägg till det målvakten Braden Holtby, 42 vinster på 63 matcher i år.

Pittsburgh Penguins vs Columbus Blue Jackets.
Pittsburgh Penguins, 111 poäng (50-21-11, tvåa i Metropolitan Division).
Columbus Blue Jackets, 108 poäng (50-24-8, trea i Metropolitan Division).

Mot regerande mästaren Penguins ställs ett relativt oerfaret slutspelslag som faktiskt har sin bästa tid - med 16 raka segrar - ganska långt tillbaka i serien. Det är nog ingen överdrift att hävda att Blue Jackets under John Tortorella är den största överraskningen i ligan den här säsongen. Men på slutet känns det som om verkligheten kommit i kapp och Columbus har hackat rejält. På de senaste elva matcherna har Blue Jackets bara tre fulltidssegrar och spelet har lämnat en del att önska. Fortfarande dock starkt i spel både i numerärt över- och underläge.

Regerande mästarlaget drar av naturliga skäl alltid åt sig stort intresse när slutspelet börjar och så också i år. Pittsburgh, med spelare som Sidney Crosby, Patric Hörnqvist, Phil Kessel och målvaktsduon Fleury och Matthews går för sin andra raka cup - senast det hände var när Detroit Red Wings vann 1997 och 1998. En jobspost för Pens är skador på tre viktiga spelare i Kris Letang, Evgeni Malkin och Carl Hagelin.

Video: TOR-PIT: Crosby sätter pucken för Penguins i PP

Montreal Canadiens vs New York Rangers.
Montreal Canadiens, 103 poäng (47-26-9, etta i Atlantic Division).
New York Rangers, 102 poäng (48-28-6, wild card 1)

Spänn fast säkerhetsbältena och gör er redo för årets målvaktsmatch: Habs Carey Price mot Rangers Henrik Lundqvist. Två av ligans absoluta toppmålvakter de senaste säsongerna och två av de få målvakter i ligan som är riktiga matchvinnare och som på egen hand kan avgöra en slutspelsserie.

Canadiens, 100-årsjubilerande NHL:s genom tiderna mest segerrika lag, missade slutspelet med marginal förra året men har övertygat i år. Laget är dock stort beroende av några nyckelspelare, kontroversiella nyförvärvet Alexander Radulov och poängkungen Max Pacioretty framåt, stabile och hårdskjutande backen Shea Weber som ersatt publikfavoriten P.K. Subban och gjort det utan anmärkning - och så Carey Price i mål.

I Rangers har flera överraskningar stigit fram och lett laget: lille norrmannen Mats Zuccarello är lagets poängbäste med 59 poäng och det är ju inte mycket att skryta med. Men både Rangers och Habs har jämna toppskikt och det kan vara guld värt i en slutspelsserie: Rangers toppkvintett Zuccarello, J.T. Miller, Derek Stepan, Chris Kreider och Kevin Hayes har tillsammans gjort 272 poäng medan Canadiens fem-i-topp Pacioretty, Radulov, Alex Galchenyuk, Paul Byron och Weber gjort 250 poäng. På papperet ser den här matchserien ut som den jämnaste. Tungan på vågen kan bli Rangers unga garde med Mika Zibanejad, in från Ottawa under säsongen, Pavel Buchnevich och förhandssnackets stora centralcentralfigur Jimmy Vesey.

Ottawa Senators vs Boston Bruins
Ottawa Senators, 98 poäng (44-28-10, tvåa i Atlantic Division).
Boston Bruins, 93 poäng (44-31-7, trea i Atlantic Division).

Ottawa har en spelare som måste lyckas om laget ska lyckas: Erik Karlsson. Den småländske backen är en matchvinnare av rang och kring den offensive Karlsson har Sens byggt ett starkt försvar: bara 214 insläppta är på övre tredjedelen i ligan. Intressant är att Ottawa är ett av få lag som låtit målvakterna alternera: Craig Anderson och Mike Condon har spelat ungefär lika många matcher, 40 respektive 38. Men laget är ojämnt, stabila insatser kan följas av bottennapp.

Boston Bruins ställer upp med mycket slutspelserfarenhet och med en av ligans stora sensationer rent poängmässigt. Vem trodde att Brad Marchand skulle åstadkomma 85 poäng (39/46)? Bruins litar hårt på en topp-kvintett som alla gjort över 50 poäng och 313 tillsammans. Det är Marchand, David Pastrnak, David Krejci, Patrice Bergeron och Torey Krug. Målvakten Tuuka Rask blir extremt viktig i ett lag som kan överraska.

Se mer