Skip to main content

Lemieux förstår värdet av andra bucklan

av Nicholas Cotsonika / NHL.com

SAN JOSE – Mario Lemieux stod ensam och tyst på isen under firandet, tittade som en stolt pappa när hans Pittsburgh Penguins tog ett sista varv med Stanley Cup. Han hade lyft bucklan två gånger som spelare med Penguins, 1991 och 1992. Det gav honom en plats bland de främsta spelarna i NHL’s historia.

Nu hade Sidney Crosby och Evgeni Malkin också lyft bucklan två gånger, efter deras mästerskap 2009 med en ny sju år senare efter år av skador, besvikelser och tvivel.

Ingen kunde ha tippat det för ett år sen, när Penguins förlorade i första rundan av slutspelet, eller sex månader senare när man bytte coacher, men här var Crosby och Malkin efter att ha säkrat med en 3-1 seger mot San Jose Sharks i match 6 i Stanley Cup Final i SAP Center på söndag, på topp igen, på en annan nivå.

"Jag tror att det är viktigt för stora spelare som Sid och Malkin att ha två Cups,"sade Lemieux, som vann bucklan för andra gången som Penguins ägare."Det är så svårt att vinna den år efter år och för dom att göra det i år och vinna deras andra Cup..."

Lemieux avslutade inte meningen, kanske för att han kände att Crosby och Malkin inte var färdiga än.

"Förhoppningsvis finns det några till för dom,"fortsatte han. "Dom är häpnadsväckande spelare."

Dom är häpnadsväckande, båda vinnare av Hart Trophy som mest värdefulla spelare i grundserien och nu båda vinnare av Conn Smythe Trophy som slutspels MVP. Malkin vann Conn Smythe 2009. Crosby vann den i år.

Crosby var ett kontroversiellt val, med tanke på att han inte ledde sitt eget lag i produktion och var minus-2 i slutspelet. Han hade sex mål och 19 poäng, medan Phil Kessel ledde Penguins med 10 och 22. Men det var Crosby som gjorde det möjligt för Penguins att ge rookien Conor Sheary en plats i toppkedjan och det var Crosby som alltid hade dom tuffaste spelarna mot sig, vilket gjorde livet lättare för dom andra.

"Jag tycker att det ger honom en plats bland alla tiders bästa spelare, "säger Penguins coach Mike Sullivan. "Han är så bra i mitt tycke. Jag har sagt det hela tiden under slutspelet att han verkligen förtjänar Conn Smythe. Hans nummer visar inte den inverkan han hade när han hjälpte det här laget att vinna eller den inverkan har på en match-till-match basis.

Sade Penguins general manager Jim Rutherford: "Vad som förbises här är Sids ledarskap. Han är en all-round spelare. Alla kollar hur många poäng han kommer att ha i varje match, men han betyder så mycket mer till vårt lag och hans ledarskap är fenomenalt."

Med det sagt, Crosby gjorde inte mål i sina sex senaste matcher i slutspelet och hade ett mål i sina 10 senaste. Malkin hade två i sina nio sista. Två av de bästa spelarna i världen dominerade inte i poängprotokollet, men trots det vann en av dom Conn Smythe och deras lag vann bucklan tack vare en ny coach, nya spelare i biroller och omedelbar kemi. Det är kanske mer häpnadsväckande.

Rutherford hade som mål att ge Crosby och Malkin mer hjälp efter att han tog över Penguins i juni 2014 och han gjorde en noggran översyn av laguppställningen runt Crosby, Malkin, forwarden Chris Kunitz, backen Kris Letang och målvakten Marc-Andre Fleury.

Nyckel förvärv: Kessel i juli 2015. Kritiker undrade om Kessel kunde vara del i ett mästarlag när han spelade i Boston Bruins och Toronto Maple Leafs och han lämnades utanför USA:s trupp till World Cup of Hockey i september. Nåväl, Lemieux kallade honom "häpnadsväckande spelare" på söndag kväll.

"Jag tycker att Jim Rutherford förtjänar mycket erkännande, till att börja med för trejden av Phil Kessel," sade Lemieux. "Det var en väldigt viktig bit, som ni såg i slutspelet."

Ett annat nyckel drag: Han lät Sullivan från Wilkes-Barre/Scranton i American Hockey League bli huvud coach 12 december. Penguins var 15-10-3 vid den tidpunkten. Man förlorade sina fyra nästa matcher med en kombinerad marginal av 15-4. Men Sullivan spelade till Penguins styrkor; fart och teknik.

"Vi försökte skapa en identitet,"sade Sullivan. "När vi möter ett lag har deras coacher ett möte före matchen. Vad säger dom om Pittsburgh Penguins?Om 29 lag säger samma sak, då har vi skapat en identitet. Det är vad vi försökte göra."

Rutherford fortsatte att göra affärer som passade den identiteten. Han trejdade för backen Trevor Daley 14 december forwarden CarlHagelin 16 januari och backen Justin Schultz 27 februari. Han kallade upp Sheary, Tom Kuhnhackl, Matt Murray och Bryan Rust. Dom hade spelat för Sullivan i AHL, så dom visste vad han förväntade sig och han visste vad dom kunde göra.

Penguins gick inte enbart till slutspel, man kom dit med 15 segrar i sina 17 senaste matcheroch upptäckte "HBK Line" med Hagelin, center Nick Bonino och Kessel som skulle vara en mardröm för motstondarna.

"När man har så mycket omsättning som vi hade de senaste åren, är det inte lätt att kasta in spelare tillsammans och utveckla den där kemin, förtroendet,"sade Crosby. "Det sker inte över en natt. När man tittar på gruppen, hur många nya spelare vi tog in, så var det ganska speciellt det vi lyckades göra."

Penguins chanser verkade små i Eastern Conference Första runda mot New York Rangers. Malkin, backen Olli Määttä hade missat slutet av grundserien med skador. Fleury, lagets starter i mål, var borta efter en hjärnskakning. Reserv målvakten Murray var borta på grund av hjärnskakning. Men Määttä kom tillbaka och Malkin kom tillbaka och Murray tog över i mål och Penguins besegrade Rangers, laget som hade eliminerat dom förra säsongen, i fem matcher.

Man fortsatte och slog ut Washington Capitals, vinnare av Presidents’ Trophy som NHL’s topp lag i grundserien, i sex matcher. Sen tog man hand om Tampa Bay Lightning, finalist i Stanley Cup ifjol, i sju matcher efter att ha legat under med 3-2, trots att man saknade Daley som blev skadad i serien.Vem gjorde båda målen i deras 2-1 seger i match 7? Inte Crosby. Inte Malkin. Inte Kessel. Det var Rust, en rookie.

Trots det var det få som trodde att Penguins skulle vinna mot Sharks i Stanley Cup Final. Sharks sågs som större, tuffare, hårdare, det stereotypiska bättre laget från Western Conference. Man förmodade att laget skulle köra med långa anfall och mala ned motståndarna i egen zon. Trötta ut och bryta ned dom.

Men Penguins flög förbi dom i första perioden i match 1 och man visade sig vara det bättre laget i hela serien offensivt och defensivt. Sharks hade tur att serien omfattade sex matcher; San Jose vann match 3 efter förlängning och match 5 tack vare en enastående insats av Martin Jones.

"Det här är kanske det smartaste hockey lag jag någonsin sett,"sade Penguins back Ben Lovejoy. "Alla pratar om vår snabbhet, men vi visste varken ut eller in. Vi hade gjort allt vi kunde för att lösa våra problem under den första halvan av året. Vi kom inte dit. Sully hade en ide´ och en plan och vi hade inget val. Från vår förstakedja till fjärde backparet köpte alla vad som måste göras. Och det var anledningen till att vi fick ordning på allt."

Det var svårt att vinna Stanley Cup två gånger när Lemieux gjorde det. Det är svårare idag i en era med lönetak och paritet, men möjligt med en stark kärna, smart management och coachning och sammanhängande prestationer. Penguins är ett av tre lag som vunnit Cupen flera gånger sen lönetaket infördes 2005-06. De andra är Chicago Blackhawks (2010, 2013, 2015) och Los Angeles Kings (2012, 2014).Den här sporten kan göra dig ödmjuk, kan överraska dig, för sämre eller bättre.

"Man vet aldrig i ett slutspel, "sade Lemieux. "Det handlar om att ta sig dit, ställa ett bra lag på isen och ha självförtroende, och du måste ha tur.Det är en tuff trofe´att vinna, men vi hade ett bra lag, och vi gjorde det."

Se mer