Skip to main content

Kessel och Penguins redo för sagoslut

av Nicholas Cotsonika / NHL.com

SAN JOSE – Kan man vinna med Phil Kessel?

Det borde aldrig ha varit frågan så många gånger som den ställdes under tiden han spelade för Boston Bruins och Toronto Maple Leafs. Den borde istället ha varit: "Kan man placera honom i en omgivning där han kan dra nytta av sin talang så han kan hjälpa dig att vinna?"

Nu när Pittsburgh har gjort precis är frågan: Var skulle de vara utan honom?

Kessel är en het kandidat till att vinna Conn Smythe Trophy, priset som slutspelets mest värdefulle spelare, i och med att Pittsburgh leder finalserie mot San José inför de femte matchen, som spelas i Consol Energy Center under natten mot fredag, svensk tid (02:00 Viasat Hockey/Viaplay)

Han är Penguins’ bäste målskytt med tio fullträffar och bäste poängplockare med 21, och har därmed lättat på bördan för såväl lagkapten Sidney Crosby som 2009 års Conn Smythe-vinnare Evgeni Malkin och tränare Mike Sullivan hyllar honom för hans insatser.

"Det är något man inte kan föreställa sig" sa Kessel, omgiven av reportrar efter att han stått för två nya assistpoäng i SAP Center i Penguins’ 3-1-seger under natten mot tisdag. "Men att vara en match från titeln är något speciellt."

Under tre säsonger med Boston och sex säsonger med Toronto spelade Kessel slutspel tre gånger. Han avancerade från förstarundan en gång. Det sa mer om hans lag än om honom själv.

Kessel har två riktiga styrkor: Hans snabbhet och hans målfarlighet. Torts att han kan vara ojämn under säsongerna har hans produktion genom åren varit jämn. Mellan säsongerna 2008-09 och 2013-14 gjorde Kessel mellan 30 och 37 mål på varje 82-matchers säsong. Han gjorde också 20 mål på de 48 matcher som spelades under 2012-13. Hade han haft det snittet och säsongen varit 82 matcher lång hade han landat på 34 mål. När han väl fick chanson att spela slutspelshockey gjorde han 13 mål och 21 poäng totalt på 22 matcher.

Men hans kritiker fokuserade på det han saknade: En stark defensiv sida, en synligt fysisk kropp eller en utåtriktad personlighet. Han fick många gånger skulden för hans lags misslyckanden trots att både Bruins och Maple Leafs inte direkt var några titelutmanare.

Det sista måste vara bekant för Crosby och Malkin. När Jim Rutherford tog över som general manager i juni 2014 var hans första prio att ge Crosby och Malkin understöd. Hans största insats på den fronten var när han plockade in Kessel från Toronto i juli 2015.

Kessel klickade inte med Crosby. Han klickade inte heller med Malkin. Men Rutherford bytte ut tränaren Mike Johnston mot Mike Sullivan och Penguins började samtidigt att spela med sina styrkor: Snabbhet och skicklighet. Rutherford fortsatte att hämta in nya spelare och i januari tradade han till sig den svenske forwarden Carl Hagelin från Anaheim Ducks.

I mars skapade Sullivan en ny kedja: Hagelin som vänsterforward. Nick Bonino i mitten och Kessel på högerkanten. "HBK"-kedjan klickade inte bara, de skapade enorma problem för motståndarna. Vilken kedja checkar man emot?

Crosbys? Malkins? Kessels?

"Med Kessel, Crosby och Malkin i olika kedjor…. Jag menar, alla tre tjänar mer än någon i vårt lag." sa Sharks tränare Pete DeBoer. "Den uppställningen har varit ett problem för alla i slutspelet."

Både Crosby och Malkin producerar mindre under årets Stanley Cup än tidigare år, men Penguins har fortsatt att vinna tack vare att Kessel producerar i exakt samma takt som tidigare. Andra har också bidragit. Kessel har varit en del i Pittsburghs starka laginsats bakåt.

"När jag ser honom spela tänker jag för mig själv: ’Han är hängiven. Han hjälper oss att vinna." sa Sullivan.

Sullivan hyllade Kessels offensive kvaliteter, inklusive hans underskattade egenskap som en bra passningsläggare:

"Det som imponerar mest på mig är Phils spel utan puck, spelet i egen zon, hans insatser längs sargen. Han är bra med pucken. Han spelar riktigt bra hockey just nu. Det är imponerande att se för hans spel är det som gör att den kedjan har varit så effektiv som den har under slutspelet."

Med tanke på att detta normalt inte är vad en tränare brukar säga om Kessel och då på den följande frågan om vad han gorde för att få Kessel att bidra sa Sullivan att han sagt åt Kessel att förbättra vissa aspekter av sitt spel. Men han hyllade samtidigt sin forward för dennes hängivenhet.

En teori: De kritiker som ville att Kessel skulle spela en helhetshockey bedömde honom först och främst på hans målskytte och han kände att han behövde göra mål för att hans lag inte var tillräckligt bra. Nu är det mindre press på honom som individ och han får bättre matchning. Han kan se det direkta sambandet mellan att spela tvåvägs-hockey och att vinna Stanley Cup. Det är en cykel:

Ju mer han spelar den hockeyn, desto mer fungerar det. Och ju mer det fungerar, desto mer uppmärksamhet får han för det. Ju mer uppmärksamhet han får för det - ja, desto mer gör han det.

Penguins har gett honom möjligheten att nå framgång. Och tvärtom.

"Vi skulle inte vara där vi är om inte Phil hade spelat som han gjort under slutspelet." sa Sullvian. "Han har varit en fantastisk spelare för oss. Han är komplett just nu. När han spelar på det sättet är han en av de bästa spelarna i ligan, om ni frågar oss."

Se mer