Skip to main content

Gretzky spelar 4-mot-4-match i Australien

NHL.com @NHL

NHL’s bäste poängplockare genom tiderna är i Australien för Wayne Gretzky Ice Hockey Challenge på Qudos Bank Arena på lördag. Han kommer att delta i en fyra-mot-fyra-match innan huvudmatchen som spelas mellan ett lag från USA och ett från Kanada.

I ett land känt för sina stränder, bra surfing och sol försöker en växande ishockeykultur att få fotfäste. Och Gretzky vill alltid hjälpa sporten att växa.

Wayne Gretzky, som tillskrivs den mängd av spelare som härstammar från Kalifornien efter att han tradats till Los Angeles Kings från Edmonton Oilers 1988, vet att ishockeyn kan växa på oväntade platser.

”Om någon, för 30 år sedan, hade sagt att två lag i Florida och tre i Kalifornien skulle vara bland de bästa i NHL hade folk inte trott på det med tanke på att klimatet inte främjar sporten, men det går bra för alla fem organisationerna.” sa han.

Ytterligare bevis för detta är de unga fans som tog sporten till sig, började spela själva och idag är elitspelare.

Auston Matthews, som valdes först i årets draft i Buffalo, är född och uppvuxen i Scottsdale, Arizona. Han föll för sporten efter att han varit på en match med Phoenix Coyotes. Gretzky var både delägare och tränare för Coyotes efter att han lagt skridskorna på hyllan.

”Nu här vi här: År 2016 och den som valdes först vid årets draft är från Arizona.” sa Gretzky. ”Det visar bara hur långt sporten har kommit.”

Australien har inte nått dit med sin hockey, men framstegen märks.

Landets proffsliga, Australian Ice Hockey League (AIHL) har åtta lag från landets alla hörn. Publikstödet är på rekordnivåer och juniorligorna växer fort. Vissa ishallar har nått maxkapacitet när det gäller istider.

”Hockeyn [här] och själva ligan är i sin linda men den får uppskattning och det finns supporterskaror till lagen.” sa Gretzky.

Med Sydney Harbour bakom sig mötte Gretzky de australiensiska hockeyfansen och AIHL-spelare, bland annat Sydney Bears’ lagkapten Michael Schlamp, som är född i Kanada men har representerat Australien vid Ishockey-VM.

”Jag träffade några ungdomar som spelar i Sydney-laget.” sa Gretzky. ”Den stora influenserna är några unga kanadensiska spelare som har kommit ner hit för att spela och som senare har stannat.”

Gretzky vet att vägen är lång för ishockeyn i Australien men han vidhåller att det är möjligt att nå framgång. Det bevisar inte minst de icke-traditionella marknaderna i USA.

“Det handlar om medvetenhet.” sa han. ”Det kräver tid, medvetenhet och tålamod för att växa. Både [Los Angeles] Kings och Anaheim Ducks jobbade hårt på att nå ut och lära ut sporten i skolor och till unga idrottare. På så sätt får man barn att vilja spela. Sedan ser de proffsen och då vill de bli proffs själva. Ungdomshockeyn i Kalifornien växte snabbare än någon kunde ha trott.”

Australiensiska hockeyfans kommer att få se något alldeles extra när Gretzky spelar i fyra-mot-fyra-matchen för att samla in pengar till organisationerna Stop Concussions Foundation, som drivs av de före detta NHL-stjärnorna Keith och Wayne Primeau samt Kerry Goulet – en kanadensare som spelade över tio år i den tyska ligan.

”Jag spelar inte så ofta längre” sa Gretzky som även planerar att spela med Edmonton Oilers’ alumner mot ett lag från Winnipeg Jets den 22 oktober, som en del av 2016 års Tim Hortons NHL Heritage Challenge i Winnipeg. ”Jag tror inte att det råder några tvivel om att mina bästa dagar är bakom mig men det är världens bästa sport och jag älskar att spela.”

”Jag ser fram emot den här helgen. Jag har tre killar och en spelade hockey när han växte upp. Han är här med mig och kommer att spela. Vi ska ha roligt därute.”

Fyra-mot-fyra-matchen följs av Wayne Gretzky Ice Hockey Classic, en match som innehåller tidigare och nuvarande NHL-spelare, bland annat målvakterna Ben Scrivens och Scott Darling samt All Star-matchens mest värdefulle spelare, John Scott, som kommer att vara USA’s lagkapten.

Gretzky anser att de australiska hockeyfansen har något att se fram emot.

“Grejen med ishockey, som säkert kan liknas med australiensisk rugby, är att spelarna är mentalt och fysiskt starka. Och när de får chansen att spela gör de det på högsta nivå.” sa han. ”De som ser de här matcherna kommer att bjudas på underhållning av grabbar som kämpar hårt och har roligt därute.”

Se mer