Skip to main content

Floridas unga spelar nyckelroll i förstarundan

av Brian Compton / NHL.com

NEW YORK – Nästan hälften av spelarna i Florida Panthers laguppställning på onsdag spelade i Stanley Cup Playoffs för första gången.

De upplever svängningarna, med-och motgång, hur snabbt allt kan förändras under slutspelet i NHL. Man kunde förstå om de var nervösa.

Istället spelar Panthers unga som om de varit med om slutspel tidigare. Det skulle ha varit förståeligt om de varit skraja i en fientlig miljö på onsdag, när man låg under med 2-1 i Eastern Conference förstarunda mot New York Islanders i ett ogästvänligt Barclays Center.

Men Panthers var på hugget i deras 2-1 seger i match 4. Man kontrollerade spelet, tillbringade mesta tiden i första perioden i den offensiva zonen. Även när man gick till första pausen och ställningen var lika trots att man vunnit skotten med 10-5, var man inte frustrerade.

"Vi lät oss inte påverkas av det", säger centern Nick Bjugstad, 23, som har fyra poäng i lika många matcher. "Jag tror att det var bra för oss, vi bara fortsatte och spelade. Det är super trevligt att vara med om."

Panthers fortsatte att spela samlat och när Teddy Purcell gjorde ett powerplay mål efter 15:18 av andra perioden, en 1-0 ledning man inte fick med sig till andra pausen efter att Islanders kapten John Tavares svarat med ett powerplay mål med 15.3 sekunder kvar av perioden.

Men Florida höll ut. Belöningen kom i form av 24-årige Alex Petrovics första mål i NHL slutspel med 10:35 kvar, ett matchvinnande mål.

"Jag tycker att vi alla spelade bra ikväll,"sa Petrovic. "Det var 20 killar. Jag tror inte att det fanns något att klaga på. Under hela matchen spelade alla hårt. Det är en bra reaktion till en tuff match innan. Det är trevligt att åka hem efter att ha kvitterat serien."

Men alla i Panthers är inte ungdomar, vad sägs om 44-årige Jaromir Jagr i kedjan, 36-årige backen Brian Campbell och 37-åringen Roberto Luongo i mål.

Men coach Gerard Gallant har flera unga spelare i nyckelroller i uppställningen, många av dem som upplever det här för första gången. Han har varit nöjd med resultatet i de fyra första matcherna.

"Jag tycker att ungdomarna har varit enastående,"säger Gallant. "De har spelat riktigt bra hockey. Några har knappt spelat i NHL, för att inte tala om matcher i slutspel. Vi säger till dem ´spela som du gör. Vi gillar vad du gör, spela ditt spel. Det spelar ingen roll i vilken situation du befinner dig i, det är första rundan i slutspelet, jobba hårt.´ Och så här långt har killarna varit enastående för oss."

Det inkluderar 22-årige forwarden Jonathan Huberdeau, som oroade Panthers halvvägs genom andra perioden när han tvingades lämna isen efter att ha kolliderat med Islanders målvakt Thomas Greiss. Men Huberdeau, som spelar vänster vinge i förstakedjan med Jagr och 20-åringen Aleksander Barkov, kom snabbt tillbaka och var på isen när Panthers gjorde sina samtliga mål.

"Man lär sig mycket. Det är så spännande,"säger Huberdeau, tredje val i 2011 NHL Draft. "Det är mitt fjärde år och att få chansen att spela i playoff är toppen. Nivån är svårare och pressen på isen finns där. Det är en cool känsla.

"Vi har självförtroende och vi vet vad vi kan göra. Jag tror att det är tack vare det vi kommit hit. Nu ska vi hem med 2-2 i bagaget. Det var en enorm seger för oss. Nu ska det bli trevligt att ha favör av hemma-is."

Petrovic spelade ifjol i Florida och San Antonio i American Hockey League, ett lag som vann 45 matcher i grundserien och som förväntades göra bra ifrån sig i Calder Cup Playoffs. Istället åkte man ut mot Oklahoma i första rundan.

"Det var inte resultat som vi hade hoppats på,"säger Petrovic, som hade två mål och 15 assist i 66 matcher i serien, men som redan har ett mål och två assist i den här serien."Det gör oss hungrigare i år, även om det inte är för Stanley Cup eller någonting, men man vill alltid vinna.Jag tror att vi alla har ett mål och jag tror att vi har ett lag som kan göra det."

Inställningen finns definitivt där, även bland Panthers unga splare. Musiken var inte på högsta volym när media kom till omklädningsrummet efter att man utjämnat serien. Istället pratade man om behovet att starta match 5 på alla cylindrar.

"Det är en berg-och-dalbana,"säger Bjugstad. "Man kan inte deppa om man förlorar och man kan inte bli för glad om man vinner.

Man måste njuta nu, en timme eller så, men sen börja fokusera pa vad som måste göras på fredag.Det är definitivt en härlig känsla att vinna borta. Det är en tuff arena att spela i, fansen var med på noterna. Det var en bra seger att ta."

Se mer