Skip to main content

Karlsson trivs och hjälper Sharks framåt

Backen har vant sig vid sitt nya lag, uttagen till 2019 NHL All Star Game

av Nicholas J. Cotsonika @cotsonika / NHL.com Columnist

SAN JOSE - Den 19 september tränade Erik Karlsson med San Jose Sharks för första gången. Då spelade han tre-mot-tre med Joe Pavelski och Brent Burns. 

I slutet av träningen grävde Karlsson fram pucken lågt och hittade Burns i slottet. Mål. En fist bump. Leenden.

Det var en preview av säsongen, och inte minst 2019 Honda NHL All Star Game i San Jose den 26 januari. Där kommer Karlsson vara Sharks representant tillsammans med Burns och Pavelski.

Karlsson hade en lång startsträcka efter att han trejdades från Ottawa Senators den 13 september. Men sedan dess har de tvåfaldiga Norris Trophy-vinnaren började få till kemi med sina nya lagkamrater och gjort ett bra lag bättre.

- Han har levt upp till det vi trodde, inte bara som spelare utan också som person. Jag har tittat mycket på honom och gillar hans spel från distans. Att se det från nära håll är ännu mer speciellt, säger Sharks GM Doug Wilson. 

Karlsson har gjort 41 poäng (3+38) på 45 matcher, det är femte flest bland NHL:s backar. Sedan den 2 december har han gjort 26 poäng (1+25) på 18 matcher vilket är flest bland backarna, en poäng mer än Burns. Och då har han vid några tillfällen också spelat en roll där han stängt ner motståndarnas bästa forwards.

Video: EDM-SJS: Karlsson nätar från långt håll

Sharks är 27-13-7 och trea i NHL med 61 poäng. Sedan den 2 december har de gått 15-3-2, näst bäst i NHL med 32 poäng. De är 6-0-0 på sina senaste sex matcher. 

- Det spelar egentligen ingen roll för mig personligen. Jag lämnade det skeppet för länge sedan. Jag är glad att vara i ett lag som spelar bra och som vill bli bättre och strävar efter att bli det hela tiden. Att vinna är skoj, och det är det allt handlar om, säger Karlsson.

* * * * *

Att Karlsson inledde lite trögt och bara gjorde 15 poäng på sina första 26 matcher, var förståeligt. Det var en stor omställning för honom både på och utanför isen. Sedan han lämnade Sverige som 19-åring har Ottawa varit hans enda hemstad och Senators hans enda klubb. Han spelade nio säsonger i Senators och var deras kapten. När han trejdades blev han tårögd och kallade Ottawa för sitt hem. Han sa att ha inte visste mycket om "Bay Area" utan bara det han hade sett när han besökt San Jose som spelare. Han och hans fru Melinda också semestrat i San Jose efter säsongen 2017-18, men det var allt.

Video: EDM-SJS: Melker Karlssons andra mål i matchen

Han visste inte särskilt mycket om sina lagkamrater heller.

- Bra framspelare, gör vet var alla är innan de får pucken, säger Joe Thornton som spelat fram till 1042 mål genom sin karriär.

Tänk på vad som krävs för att göra det.

- Bra spelare kan göra saker andra spelare inte kan, säger Wilson som vann Norris Trophy när han gjorde 85 poäng på 76 matcher med Chicago Blackhawks 1981-82.

- Jag ser det som en quarterback. Hans mottagare måste ta särskilda löpningar. När man har ett elitsinne lägger man pucken på den yta man förväntar sig att någon kommer vara i.

Karlsson har lärt sig hitta sina mottagare och hans mottagare har lärt sig att förvänta sig pucken i lägen där de kanske inte fått den förut.

När Brendan Dillon fick chansen att spela med Karlsson drygt tio matcher in på säsongen skojade han att hans jobb var att få pucken till Erik. 

- Han skojade tillbaka och sa: "Hey, du kommer få ha mer puck än du tror". Jag kommer hitta dig. Ha alltid klubba i isen" …

- Det verkar alltid finnas en väg fri när han har pucken.

 

[Läs också: Nashville tillbaka, men Tampa fortsatt i rankingtopp]

 

Ha också i åtanke att Karlsson var tvungen att lära sig Sharks spelsätt. 

- Vi har olika uppspelsvarianter. Vi har olika spelsätt i mittzon, hur vi vill spela. Vi har olika saker vi vill uppnå i anfallszon. Vi gör saker annorlunda än Ottawa, säger San Joses tränare Peter DeBoer. 

Karlsson kommer säga att allt kändes bra i början. DeBoer kommer säga att det tog tio till 15 matcher att komma in i spelet. Och DeBoer kommer säga att Karlsson spelade mycket bättre än vad många tyckte. 

Men Sharks spelade inte bra som lag, hade problem i defensiven för ofta och klickade inte offensivt. 

* * * * *

Vändningen kom den 1 december när Sharks förlorade med 6-2 i Karlssons återkomst till Ottawa. Dagen efter pratade Wilson med sitt lag i Bell Centre och Sharks besegrade sedan Montreal Canadiens med 3-1. Två dagar senare meddelade DeBoer att han skulle ge sina assisterande tränare nya roller. Steve Spott tog över defensiven.

- Vi var i botten. Det fick räcka. De visste hur vi skulle spela för att nå framgång, och fram dit var vi inte fullt redo att spela den typen av spelet. Ibland måste man sjunka till botten för att studsa tillbaka i rätt riktning, säger DeBoer.
Nu har Karlsson kommit över sin återkomst till Ottawa. Han har lärt sig sina medspelares åkvägar och hur han ska använda sina egenskaper i Sharks spelsätt. Och så har hans lagkamrater lärt sig hur han gör.

Dillon har lärt sig att han ofta har mer tid och yta eftersom Karlsson håller i pucken med tålamod, drar till sig motståndare och sedan passar pucken. 

- Vad det ofta handlar om är att läsa spelet innan det ker. Och jag tycker vi på så sätt kommit fram till vad vi ska förvänta av varandra, säger Karlsson. 

När man kombinerar spelare som Karlsson med talangfulla lagkamrater kommer poängen. Det ger en effekt. Sharks har gjort 3.55 mål per match, femte flest i NHL. De har gjort 4,25 per match sedan den 2 december, näst flest i ligan efter Tampa Bay Lightnings 4,61. 

 

[Läs också: Lagens europakontakter tar svensk rutin till NHL]

 

En av de stora anledningar till varför Sharks värvade Karlsson var powerplay. De har gått från 16:e plats ifjol till sjua den här säsongen. De är tredje bäst (28 %) sedan den 2 december. Karlsson har 17 powerplay-poäng sedan den 2 december.

Mellan den 7 december och den 8 januari blev Karlsson den femte backen i NHL:s historia att göra minst en assist 14 raka matcher. Sedan den 7 december ligger han sexa i NHL:s poängliga med 25 poäng och först i antalet assist. Hans snitt säger att han kommer hamna på 67 assist vilket skulle innebära personbästa. 

Men Karlsson har gjort skillnad defensivt också. Med Justin Braun och Marc-Edouard Vlasic på skadelistan mellan den 5-10 januari har Dillon och Karlsson spelat defensiva roller mot toppspelare som Connor McDavid och Nikita Kucherov. 

- Hans defensiva spel är lika imponerande som hans offensiva. Hans gap-kontroll. Han arbete med klubban. Antalet puckar han bryter. Han är ingen stor kille men förvånansvärt stark med klubban på fötterna, i närkamperna. Man ser honom i hörnen mot större spelare och vanligtvis är det han som kommer ut med pucken, säger DeBoer.

Video: SJS-VAN: E.Karlsson hittar rätt i numerärt överläge

Dillon och Karlsson är plus-19 sedan den 2 december. Dillon har aldrig haft bättre än plus-8 under sina sju första NHL-säsonger. Han är plus-21 den här säsongen. Kalla det Karlsson-effekten.

- Han är en så bra spelare, gör alla runt omkring sig bättre, säger Dillon. 

* * * * *

Karlsson kan bli unrestricted free agent den 1 juli. Han och Wilson har avböjt att kommentera kontraktssituationen. 

Men när Wilson värvade Karlsson gjorde han klart att han ville ha Karlsson på ett långtidskontrakt. Och Karlsson verkar trivas på och utanför isen. När han vaknar i San Jose känns det som en rutin har han sagt.

- Jag tror vi thar anpassat oss till allt här nu. Det här är vårt nya liv och vi är glada att var här. Vi gillar det och försöker att inte tänka på var vi kunde ha varit om saker gått annorlunda. 

Summa summarum: 

- Att vinna är roligt. Det är nummer ett. Med vinster kommer mycket jobb och lidelse och jag tycker att i de 25 senaste matcherna eller något har vi fått det från alla.

- Alla har börjat inse att det är något vi måste göra varje kväll och om man gör det då kommer det bli kul och vinna många matcher.

- Med det sagt. Jag har väldigt roligt, ja. 

Se mer

NHL använder sig av så kallade "cookies" - textbaserade datafiler hämtade från din dator. Genom att använda NHL's olika hemsidor och andra onlinetjänster samtycker du till användandet av dessa, vidare specificerat i vår Integritetspolicy, vårt Användaravtal och vår Policy för Cookies.