Skip to main content

En lång resa till Stanley Cup-finalen för Sharks och Penguins

av Nicholas Cotsonika / NHL.com

Läs det här citatet från Pittsburgh Penguins’ lagkapten Sidney Crosby. Gissa sedan när han sa de orden.

"Man har alltid höga förväntningar. Man förväntar sig att spela final varje år. Men samtidigt uppskattar man hur svårt det är att ta sig dit och än mer vad som krävs för att klara det."

Han sa inte de orden i torsdags när Penguins hade kvalificerat sig för finalen mot San José Sharks som börjar i Consol Energy Center i Pittsburgh under natten mot tisdag, svensk tid (02:00, Viasat Hockey/Viaplay).

Han sa orden i september. 2010.

Crosby hade så långt egentligen bara mött en motgång i sin karriär. Efter att allt pekat uppåt under fyra års tid – från att ha missat slutspelet till första rundan till Stanley Cup-final och sedan, slutligen, en Stanley Cup-titel – hade Penguins åkt ut i första rundan under 2010 års slutspel. Laget hade, för första gången i Crosbys karriär, tagit ett kliv bakåt.

Om han redan då uppskattade – eller trodde att han uppskattade – hur svårt det var att ta sig till final, hur känns det nu när han har försökt ta sig tillbaka till finalen under hela sju säsonger? Nu när han har gått igenom skador och besvikelser?

Hur känner man i Sharks? Laget har inte försökt ta sig tillbaka till finalen efter en titel. Man har försökt ta sig till finalen för första gången någonsin under sin 25-åriga historia trots att man mönstrat några av de bästa lagen under de senaste åren.

Patrick Marleau har spelat med Sharks under hela sin 18-åriga NHL-karriär. Totalt har han noterats för 1576 matcher (grundserie och slutspel kombinerat) under lagets försök att nå finalen. Joe Thornton har också försökt att nå hit under 18 år, varav de elva senaste med Sharks.

Endast två spelare i Sharks har varit en del av lag som nått final tidigare: Forwarden Dainius Zubrus och målvakten Martin Jones.

"Man når inte hit varje säsong, direkt." sa Marleau i onsdags efter att laget säkrat sin finalplats. "Nu njuter jag av stunden."

NHL består av 30 lag med ett lönetak och andra medel för att hålla ligan jämn. Alla lag är olika men ändå otroligt nära varandra, speciellt när det kommer till det slutspel där 16 lag deltar. Glöm finalen för en stund, det är svårt nog att ens ta sig till slutspel trots att både Chicago Blackhawks och Los Angeles Kings har fått det att se lätt ut då de två lagen har vunnit Stanley Cup under fem av de sex senaste säsongerna.

Men myntet har alltid två sidor. Även om lönetaket och övriga regler gör tillvaron svår skapar de också möjligheter. De ingredienser som svek både Sharks och Penguins när lagen, under tidigare säsonger, inte kunnat motsvara förväntningarna har nu gjort det möjligt för de två att överträffa samma förväntningar i år. Om man har en stark kärna och bra bredd resulterar det ofta i bra kemi i laget. Krydda det med friska spelare och lite tur så kan man klara det. Om allt faller på plats vid rätt tillfälle kan vad som helst hända. Det som en gång slog ut både Penguins och Sharks har nu tagit dom till final.

Pittsburghs kärna är densamma som förlorat i första eller andra rundan under fem av de sex senaste säsongerna: Crosby, Evgeni Malkin, Chris Kunitz, Kris Letang och Marc-Andre Fleury. Men lagets general manager Jim Rutherford tog in en ny tränare, Mike Sullivan, i december. Han har även tagit in nya spelare runt kärnan, och det har fungerat. Penguins kom in i slutspelet i bra form.

Vem är lagets bäste poängplockare i slutspelet? Nyförvärvet Phil Kessel. Vem gjorde lagets båda mål när Penguins vann match 7 mot Tampa Bay Lightning? Rookien Bryan Rust. Vem har vaktat målet under större delen av slutspelet? Rookien Matt Murray.

"Det finns många historier om individerna i den här gruppen, men den bästa historien är den om själva gruppen" sa Sullivan i torsdags. "För mig är det något speciellt att vara med om något såhär stort. Något som är större än dig själv. Jag vet att spelarna också känner så nu."

San Josés kärna är densamma som släppte en 3-0-ledning i första rundan mot Los Angeles Kings för två år sedan och missade slutspelet förra året: Marleau, Thornton, Joe Pavelski, Logan Couture och Brent Burns. Men lagets general manager Doug Wilson tog inför säsongen in en ny tränare i Peter DeBoer. Han har även tagit in nya spelare runt kärnan, och det har fungerat. Sharks blev bättre och bättre ju längre säsongen led och kom in i slutspelet i bra form.

Couture, Pavelski och Burns är etta, tvåa respektive trea i slutspelets poängliga. Thornton är sexa. Kärnan visar vägen. Men nyförvärven har gjort skillnaden: Jones, backen Paul Martin samt Joel Ward och Joonas Donskoi, båda två forwards.

"Såhär års är det vad som krävs." sa Couture i onsdags. "Se på tidigare mästarlag; Alla bidrar och hela laget spelar bra. Vi behöver det och vi har fått det såhär långt. Det är därför vi är där vi är."

Crosby, Malkin, Kunitz, Letang och Fleury har äntligen tagit sig tillbaka hit. Marleau, Thornton, Pavelski, Couture och Burns har äntligen tagit sig hit.

Vi vet att de uppskattar den chans de har. Och vi vet att kommer att göra allt för att förvalta den på bästa sätt.

Se mer