Skip to main content

Ekholm viktig kugge i Nashvilles lagbygge

av Janne Bengtsson / NHL.com

Han är inte känd som någon stor målskytt. Så när Mattias Ekholm på lördagskvällen slog till med två mål när hans Nashville Predators besegrade Edmonton Oilers med 4-1, väckte det viss uppmärksamhet. Det var första gången Ekholm gjorde två mål i en match.

- Det var kul att kunna bidra. Alla vet ju läget för oss och vad som måste bli bättre: vår kampvilja, vår intensitet och vår vilja att vinna matcherna. Vi behöver poängen och det behöver inte vara vackert varje gång, sade Mattias Ekholm till The Tennesseean på tal om matchen och det faktum att Nashville ligger lite pyrt till i jakten på en plats i playoff om Stanley Cup.

Och det där med att det "inte behöver vara vackert varje gång" anspelar naturligtvis på Ekholms andra mål, där pucken studsade på en av Oilers försvarare och sedan försvann under några sekunder. Innan den dök upp i Oilersmålet, bakom målvakten Cam Talbot.

Mattias Ekholm, 25, är en av de unga backar som NHL-lagen valt att satsa på. En av dem som fått "monsterkontrakt" lagda framför näsan. För Ekholm handlade kontraktet om sex år i Nashville för 22,5 miljoner dollar, vilket den matematikkunnige snabbt räknar ut motsvarar en årslön på 3,75 miljoner dollar.

Ekholm, med lilla IFK Ore från Furudal (Rättvik) som moderklubb och hockeyfostrad i Mora, har stabiliserat och skärpt till sitt spel, och det gillar Predators ledning:

- Han är trygg och säker bakåt, och pålitlig framåt. Klarar spela i alla former, både i numerärt underläge och i power play. Han är nyttig för oss, anser Nashvilles coach Peter Laviolette.

Mattias Ekholms karriär är nu inne på den femte säsongen efter ankomsten till Nashville, Tennessee, från Brynäs till säsongen 2011-12. En kort säsong för Ekholms del: bara två matcher lång. Så Ekholms karriär i världens bästa ishockeyliga har inte alltid varit given.

Det var efter matchen mot Vancouver Canucks i oktober 2011, Ekholms andra match i ligan, som Predators dåvarande tränare Barry Trotz (nu i Washington) fick spel på svensken. Predators förlorade med 1-5, och matchen blev en riktig svenskfest. Åtminstone för dem i Vancouver Canucks: Henrik Sedin gjorde 1/1, Daniel Sedin 1/2 och Alexander Edler 0/2.

För Ekholm var det tuffare. Barry Trotz kallade Ekholms spel "förfärligt". Ekholm hade spelat 13.20 och noterats för -1 i plus/minusstatistiken. I sin vidare kritik nämde Trotz inte Ekholm vid namn, men alla visste vem han menade när Trotz efter matchen skällde ut sina spelare:

- Vi har det yngsta laget i ligan, och det visar sig ibland. Vi har några unga spelare som kanske spelar på en nivå där de inte borde spela, men de måste kämpa sig igenom det. De går upp mot de bästa i ligan. Den som är rädd för det, bör skaffa hund. För det här är NHL, röt Trotz.

Och gjorde effektivt slut på den perioden i Ekholms NHL-karriär. Rejält stukad återvände Ekholm till Brynäs där Nashville och Trotz tyckte att han skulle hyfsa till sitt spel.

Det gjorde han. Året i Brynäs blev lyckosamt. Ekholm gjorde 17 poäng (9/8) på 41 matcher och ytterligare 9 poäng (1/8) i slutspelet där han till slut kunde fira som svensk mästare och mottagare av Börje Salming Trophy, som (dåvarande) elitseriens bästa back.

Ett bra bagage att komma tillbaka till NHL med. Tyckte Ekholm. Inte Trotz. Han skickade Ekholm till farmarlaget Milwaukee Admirals i AHL. Där blev det succé för Ekholm: 32 poäng (10/22) på 59 matcher, gott om speltid och +15.

Karriären var räddad: säsongen 2013-14 var Ekholm bofast i Predators, och på den vägen är det. I år har det blivit 20 poäng (7/13) på de 48 matcherna, vilket innebär att Ekholm redan har slagit sitt eget poängrekord i NHL.

I Ekholm ser Peter Laviolette, som tog över efter Trotz till säsongen 2014-15, en skjutsäker försvarsspelare som när han är på isen ser till att Predators väger över sina motståndare i antalet skott mot mål. Ett adelsmärke i Laviolettes coachingfilosofi.

Förra säsongen var Ekholms 282 den femte bästa noteringen för en försvarsspelare i NHL i den utvecklade statistikkategorin SAT eller Corsi (skottförsök), en statistik som visar hur laget hanterar sitt puckinnehav.

Eller med andra ord: en viktig spelare. Genom att knyta upp Ekholm och andra backar på långtidskontrakt håller Predators ledning nu på att bygga ett blivande storlag. Ekholm med ett kontrakt på sex år, World Cup-aktuelle schweizaren Roman Josi, 25, på sju år (från 2013), 23-årige Ryan Ellis på fem år (från 2014) och Shea Weber, 30, på ett kontrakt över 14 år (från 2012). Tilläggas kan också att målvakten Pekka Rinne, 33, har kontrakt över säsongen 2018-19.

Se mer