Skip to main content

Den store lille ledaren

Cam Atkinson har gått från klarhet till klarhet under karriären, på väg mot rekordsäsong - precis som laget

av Sixten Funqvist @Swe_Sid / NHL.com/sv Korrespondent

"Det har varit riktigt jobbigt. Riktigt tufft. Men det kommer att gynna oss i det långa loppet."
Så sa Cam Atkinson om John Tortorellas försäsongsträning med Columbus Blue Jackets inför den här säsongen. Laget, som gör sin 17:e NHL-säsong, har länge varit ett bottenlag, men under de senaste åren har liten börjat bli stor och Columbus har, trots flertalet motgångar, tagit flera kliv i rätt riktning. Och även om laget "bara" har två vinster på de senaste fem matcherna kan man inte göra annat än att ge Cam Atkinson rätt i sina ord. Inför söndagens matcher är Columbus NHL's bästa lag.

Blue Jackets högsta notering i grundserien är 93 poäng (från 2013-14). I skrivande stund har laget 62 poäng på 42 spelade matcher. Laget ser med andra ord ut att vara på väg mot sin poängmässigt bästa säsong någonsin. Då passar det väl bra att lagets store lille veteran är på väg åt samma håll?

Cam Atkinson draftades som nummer 157 av Columbus i 2008 års NHL-draft och har varit laget trogen genom karriären. Då klubben inför säsongen gick skilda vägar med backen Fedor Tyutin (idag i Colorado) och Jared Boll (Anaheim) är Cam Atkinson, trots att han bara är 27 år, den spelare med flest matcher i Columbus Blue Jackets (341). Backen Matt Calvert har varit i klubben längre men Atkinson har fler spelade matcher.

Under hans två första säsonger gjorde Atkinson totalt 32 poäng på 62 matcher men sedan dess har han inte gjort under 40 poäng under någon av de efterföljande säsongerna, pågående säsong inkluderad. Den här säsongen är han poängbäst i ett Columbus som ser ut att vara på väg mot sitt tredje slutspel någonsin: Med 41 poäng på 42 matcher är han, i skrivande stund, på väg mot 80 poäng på 82 matcher, hela 29 poäng mer än hans toppnotering, från förra säsongen, på 53 poäng.
Det är en fin poesi i att laget reser sig mot nya höjder samtidigt som trotjänaren Atkinson gör detsamma. Men vägen hit har varit lång.

Redan i fjärde klass sa unge Cameron Atkinson till sina vänner och lärare att han skulle spela i NHL, även om det var mer av en dröm än ett mål. Det var inte självklart att Cam Atkinson skulle hamna i världens bästa liga, och det finns en anledning till att han valdes först i den sjätte rundan (157 totalt) under det andra året han var tillgänglig för draft: Cam Atkinson är 173 centimeter lång och väger 82 kilo. Under hans uppväxt var NHL i mångt och mycket av den gamla skolan; spelarna skulle vara storvuxna och tunga. Och slagsmål var mer vardag än undantag. En dålig formel för en kort, och relativt lätt, center.

Men NHL har utvecklats och under de senaste tio åren har ligan och sporten blivit snabbare. De regeländringar som genomförts under det senaste decenniet har gynnat spelare av Atkinsons storlek.

"Slagsmål kommer aldrig att försvinna från ligan men idag är det inte lika mycket [som förr]. Idag måste inte lagen ha en kedja som ska gå in och spela fysiskt och slåss. Även fjärdekedjan måste vara spelskickliga. Det passar mig." sa Atkinson själv i en intervju med John Siegel hos Canadian Press den 13 januari.  

Även om NHL "bara" var en dröm skötte Atkinson sig bra i Avon och det gjorde att han blev uttagen till USA's lag till ungdomsturneringen Ivan Hlinka Cup i Tjeckien. Hans insatser i nationens tjänst väckte nyfikenheten hos scouterna från Boston College. I en intervju med NHL.com's Nicholas Cotsonika den 12 januari berättade Boston Colleges assisterande tränare Greg Brown att det aldrig rådde några tvivel om att Atkinson skulle klara sig bra:

"Det fanns säkert de som tvivlade på att han skulle klara sig på grund av sin storlek, men inte hos oss." menade Brown.

Och Atkinsons produktion visade på att Boston gjort rätt som satsade på honom: Under hans första säsong, 2009-10, var han hela NCAA's bäste målskytt med 30 fullträffar. Året därpå kom han tvåa med 31, och blev nominerad till Hobey Baker Award - priset som collegeligans mest värdefulle spelare. De två säsongerna i NCAA följdes av tre säsonger i AHL och Springfield Falcons. Där noterades Atkinson för totalt 87 poäng, varav 49 mål, på 89 matcher.

I NHL har han vuxit år för år och målskyttet, som han gjorde sig ett namn på, har utökats år för år. Den här säsongen ser han inte bara ut att vara på väg mot personligt rekord i poäng. Hans bästa notering i målkolumnen är, också det, från förra året. Då gjorde han 27. I år har han, hittills, noterats för 21 fullträffar, och mycket ligger i den kemi han har med lagets tränare, John Tortorella.
"Torts" är känd för sin hårda stil och Atkinson får samma behandling som alla andra.

"Han är en bra spelare när han är fokuserad. Jag tror att han kan vara ännu bättre och det försöker jag intala honom." menade Tortorella i intervjun med Nick Cotsonika. Atkinson gillar det han får från sin tränare:

"Han tror på mig och litar på mig. Jag vill återgälda det. För mig gäller det att alltid vara redo när han behöver mig." menar han.

Cam Atkinson har under hela sin karriär, oavsett nivå, fått kämpa mot de som tvivlat på att han skulle klara av att spela där på grund av sin längd. Men han har antagit utmaningen och klarat det med bravur. Columbus Blue Jackets har under sina 17 år i ligan fått kämpa på de som tvivlat på att det någonsin skulle bli något av Ohio-laget. I år verkar trenden vara bruten och man har, så här långt, genomfört säsongen med bravur. Liten är på väg att bli stor.
Då passar det väl bra att lagets bästa spelare är en stor liten lirare?

 

Se mer