Skip to main content

Chicago formtoppar i rätt tid

Ungdomlig mognad och Patrick Kane orsaker till att Blackhawks klättrat i väst

av Nicholas J. Cotsonika @cotsonika / NHL.com krönikör

Det var det här som Stan Bowman såg framför sig.

Lagets general manager visste att om Chicago Blackhawks skulle lyckas den här säsongen gällde det för stommen att dra det tunga lasset och låta de yngre spelarna växa in i sina roller. Han visste att det skulle ta sin tid men han visste också att det skulle bli möjligt att göra.

Nu, med mindre än en månad kvar av grundserien, levererar stomme-spelarna, i synnerhet en. Högerforwarden Patrick Kane har 77 poäng och ligger tvåa i i NHL:s poängliga bakom Edmonton Oilers Connor McDavid och Boston Bruins Brad Marchand som delar ledningen och hotar därmed på allvar att ta sin andra raka Art Ross Trophy. Han skulle också kunna vinna Hart Trophy, som ligans mest värdefulla spelare, för andra året i rad.

De yngre spelarna växer. Nick Schmaltz gör det kanske mest av alla efter en tid i AHL med Rockford. Där blev han en mer självsäker och bestämd spelare.

Efter segrar mot Minnesota Wild, deras huvudkonkurrent till att vinna Central Division, och Montreal Canadiens, som hade vunnit åtta av deras tio senaste matcher, och Ottawa Senators på torsdagen leder Blackhawks Western Conference.

Video: CHI@MTL: Oduya långskott hittar rätt

De har spelat 15-3-0 de senaste 18 matcherna. Frågan är om det är någon som vill möta dem i ett slutspel?

"Så som vi spelat de senaste sex veckorna är precis som vi hopats på. Jag sa det tidigt i år men vet inte om folk trodde på mig. Jag kände verkligen att det här året var annorlunda eftersom vi hade yngre spelare som vi visste skulle bli bättre under året", sa Bowman.

"Många är redan bra spelare men deras spel lyfts inte nämnvärt för de är redan etablerade. Men med det yngre. Det vi såg i oktober ser vi inte nu. De är bättre spelare och om det är något som hänt så är det deras utveckling".

"Våra nyckelspelare har spelat bättre nu än tidigare i år men de här yngre killarna har verkligen blivit stabila. De vet var de hör hemma nu".

Efter att Blackhawks vann Stanley Cup 2010 behöll de sin stomme och gjorde sig av med en del spelare för att hamna på rätt sida lönetaket. De byggde om och vann sed mera Stanley Cup igen, 2013. De gjorde samma sak igen och vann även 2015.

Kane, Corey Crawford, Niklas Hjalmarsson, Marian Hossa, Duncan Keith, Brent Seabrook och Jonathan Toews har tillsammans en lön på 48,788 miljoner dollar enligt CapFriendly.com. Det är två tredjedelar av det totala lönetaket. Men Bowman har fyllt sitt lag genom bra bytesaffärer och unga spelare samtidigt som tränaren Joel Quenneville har satt ihop laget.

Blackhawks spelade inte sin bästa hockey i början av säsongen. Men de hittade en väg att vinna matcher tack vare bra målvaktsspel och fina sviter från spelare som Hossa och Artem Anisimov och deras spel började komma till sin rätta i januari.

Den största orsaken är Kane.

Kanske ser han inte lika bra ut som förra säsongen då han gjorde 106 poäng, 17 fler än någon annan spelare, och blev den första USA-födde spelaren att vina både Art Ross och Hart Trophy. Racet om bägge troféerna är extraordinärt den här säsongen. När NHL.com's personal röstade om Hart Trophy efter tre fjärdedelar av säsongen, fick Kane bara en femteplats-röst.

Men han har höjt sig den senaste tiden och gjort 28 poäng på 18 matcher och varit så ovärderlig för Blackhawks igen. Kane har 31 mål, åttonde flest i ligan och åtta mer än någon annan Chicago-spelare. Han leder Blackhawks interna poängliga med 14 poängs marginal. Han har grepp över spelet tillsammans med sina kedjekamrater: Anisimov och Artemi Panarin.

"Han har vunnit över lag på många olika sätt. Han har pucken hela tiden när han är på isen och den kedjan tenderar att ha anfall i motståndarnas försvarszon under 30, 40 sekunder. De har stort tålamod i den kedjan och ibland tar de inte skott i bra lägen för att istället få ännu bättre lägen", säger Bowman.

Resten av stommen har levererat som förväntat. Forwarden Richard Panik har 18 mål, lika många som Jonathan Toews och Ryan Hartman har 15 mål. Schmaltz gjorde fyra poäng på sina första 26 matcher innan han skickades till AHL. Sedan han kom tillbaka har han 16 poäng på 23 matcher.

Anisimov skadade sitt ben mot Canadiens i tisdags efter att ha nått 45 poäng, hans hittills bästa i NHL-karriären. Schmaltz klev in på Anisimovs plats och assisterade till ett mål och satte igång många anfall. Anisimov förväntas missa 3-4 veckor men om Blackhawks håller sig friska har de tillräckligt vad som krävs för att kunna gå långt i slutspelet.

"Jag brukar säga att man tänker mycket om man inte spelat i ligan. Troligtvis för mycket. Man spelar inte på instinkt. Man vill inte göra misstag eftersom man inte vill bli nedskickad", säger Bowman.

"Jag tror alla har passerat det. De bara spelar nu. Sådant kan man inte stressa fram, det bara sker".

Se mer