Skip to main content

Desať zastavení na ceste Blues k titulu

Od príchodu Náčelníka cez pád na dno až do špičky divízie a potom k Stanley Cupu. Púť St. Louis stojí za pripomenutie

Autor Michael Langr @NHLsvk / NHL.com/sk

Táto cesta určite nebola vyrolbovaná ako ľadová plocha na začiatku prvej tretiny, ktorá sa blýska ako číre sklo. Vôbec nebola hladká, skôr naopak. Akoby ju rozbrázdili tisíce korčúľ a hokejový pútnik sa na nej musel predierať cez nánosy snehu. Ale aj tak úspešne dorazil do cieľa. 

St. Louis Blues sa radujú z prvého Stanley Cupu v histórii. Keby niekto napísal túto vetu v polovici sezóny, vyzeral by ako blázon... A predsa sa to stalo. 

Už preto stojí za to pripomenúť si celú púť šampiónov k titulu. My sme to urobili prostredníctvom desiatich zastavení. 

Príchod Náčelníka

Jeseň v hokejovom St. Louis nebola veselým obdobím. Blues prehrali 13 z 19 úvodných zápasov sezóny a 19. novembra generálny manažér Craig Armstrong odvolal trénera Mikea Yea. Namiesto neho dosadil na striedačku dočasného kouča Craiga Berubeho nazývaného Chief, Náčelník.

Práve vtedy sa začal písať príbeh budúcich šampiónov.

Aj keď na začiatku to tak vôbec nevyzeralo. Blues sa aj pod novým koučom naďalej trápili, Berube mal po prvých siedmich dueloch bilanciu 2-5-0 vrátane porážky s Arizona Coyotes 1:6. Nová metla nemietla dobre a prišli prvé pochybnosti, či to bol správny krok.  

Pád na dno

Po nevydarenom decembri sa Blues dostali na dno. Po porážkach 1:6 s Pittsburghom a 1:2 s New York Rangers sa 2. januára ocitli na poslednom mieste celej NHL. Vyzeralo to, že nefunguje vôbec nič: brankári dostávali veľa gólov, útoku sa veľmi nedarilo a hráči si neverili. V decembri Blues štyrikrát prehrali o päť gólov: trikrát 1:6 a raz 2:7. Diváci na tribúnach začali pomaly ubúdať. 

V tom čase už pritom začalo v hale Enterprise Center klíčiť semienko, z ktorého vyrástli aktuálni majstri. Berube vedel, že tím nehrá tak zle, aby dostával podobné nakladačky. Len bolo treba začať úplne od piky - vyriešiť najväčší problém, ktorým bolo bránkovisko.  

Nečakaný tromf

Jake Allen mal byť oporou Blues a dlhoročnou jednotkou. Lenže v tohtoročnej sezóne sa mu vôbec nedarilo. A Berubemu bolo jasné, že s tým musí niečo urobiť. Stavil na Jordana Binningtona, dvadsaťpäťročného mladíka z farmy, ktorý až do decembra odchytal v NHL len 13 minút a potom v dvoch neúplných decembrových dueloch 67 minút s nevýraznými výsledkami.  

Lenže 7. januára Binnington vychytal nulu proti Philadelphia Flyers. Potom podržal St. Louis skvelými výkonmi aj v ďalších štyroch dueloch a od tej chvíle bolo jasné, že je na svete nový prvý gólman. 

"Craig nám nesmierne pomohol. Charakterovo sme v ňom našli presne takého človeka, akého sme potrebovali. Výsledky to len potvrdzujú," pochvaľoval si generálny manažér Doug Armstrong.

V základnej časti Binnington naskočil do 31 zo 42 možných zápasov a spolu si pripísal úžasných 24 výhier. Spoločne s Allenom, ktorý sa v úlohe náhradníka zlepšil, vytvorili sezónne rekordy v počte po sebe idúcich triumfov (11) aj v dĺžke nepriestrelnosti (223 minút a 50 sekúnd). S takouto podporou za chrbtom sa hokejistom hneď hralo úplne inak. 

Video: Binnington vynuloval Flyers a má prvú nulu

Nová viera

Blues sa v januári opäť odrazili veľkým skokom nahor. Kým ich decembrová bilancia znela 6-6-1, v januári vyhrali sedem zápasov z 12 (7-4-1) a vo februári dokonca 12 zo 14 (12-1-1)! A viera vo vlastné sily bola zrazu späť. Tím získal také sebavedomie, aké v tom období mali asi len neochvejní lídri súťaže Tampa Bay Lightning.

"Po niekoľkých výhrach sme zistili, že môžeme byť naozaj dobrí, že sa môžeme porovnávať s úplne všetkými súpermi v lige. Zažili sme ťažké momenty, ktoré nás naučili, že musíme pracovať jeden za druhého. Skrátka byť tímom, nielen skupinkou individualít," spomínal obranca Colton Parayko.

7. januára sa tím z Missouri definitívne odlepil z posledného miesta v lige. 12. už nebol posledný ani v Centrálnej divízii. A 11. februára sa po šiestich výhrach v rade dostal na postupovú pozíciu.

Výpredaj sa nekoná

Ešte na konci januára však nebolo jasné, že sezóna je zachránená. Vedenie St. Louis stále vážne uvažovalo o tom, že pred uzávierkou prestupov rozpredá káder, teda presnejšie niektorých hráčov, a investuje do nasledujúcich rokov. 

Lenže potom prišla séria šiestich výhier v rade a šéfovi Armstrongovi bolo jasné, že nebude nikoho posielať preč. 

"V januári sme mali niekoľko mítingov, na ktorých sme si ujasnili, že tejto partii veríme. Takže sme vo februári nemuseli robiť ťažké rozhodnutia, ktoré väčšinou nikto robiť nechce. K tomu sme sa našťastie nikdy nedostali," povedal Armstrong, ktorý udržal v tíme všetky opory.  

Boj o čelo divízie

Aj keď to ešte niekoľko týždňov predtým vyzeralo ako sci-fi, St. Louis takmer vybojovalo prvé miesto v Centrálnej divízii. Nakoniec skončilo tretie, ale len o bod za prvými Nashville Predators a s rovnakým počtom bodov ako druhí Winnipeg Jets. Ich náskok pred štvrtými Dallas Stars bol solídnych šesť bodov. 

"Chlapci sa naučili, ako prijímať výzvy. Už len dostať sa do play off bola poriadna fuška," vrátil sa Berube k záveru základnej časti.

"Keď som sa v januári pozeral na náš rozpis, s tými všetkými zápasmi na tripe a ťažkými súpermi, tak to vyzeralo dosť drsne. Ale chlapci sa s tým naučili žiť, dokázali sa s tým popasovať a nakoniec sme sa dostali takto vysoko. Ukázali veľký charakter aj vnútornú silu a preniesli si to aj do play off." 

Stroj na štadiónoch súperov 

Vyraďovacie boje Blues naozaj zahájili vo veľkom štýle: vyhrali prvé dva duely vo Winnipegu. Potom síce doma dvakrát prehrali, ale následne dokázali kanadské mesto vyplieniť aj tretíkrát a v St. Louis potom dotiahli sériu k postupu. 

Táto partia bojovníkov dokázala, že jej vyhovujú hlavne výlety k súperom. V cudzích arénach vyhrala v prvých troch kolách sedem z deviatich duelov, v tej vlastnej mala bilanciu 5-5. Ani v jednej zo všetkých štyroch sérií však Blues nemali vonku zápornú bilanciu. 

Video: Schwartz rozhodol v úplnom závere

Obrat s Dallasom

Vnútorná sila St. Louis sa ukázala aj v druhom kole play off. Blues v ňom prehrávali s rozbehnutým Dallasom, ktorý bránil rovnako dobre ako oni a navyše dával aj góly. Po piatich stretnutiach Texasania viedli 3:2 na zápasy a mali dva mečbaly, ten prvý doma. Lenže v Dallase hostia jasne vyhrali 4:1 a potom doma vybojovali postup v druhom predĺžení!

"Bola to dlhá a náročná cesta, ale my sme dokázali nájsť tú správnu trasu," radoval sa kapitán Alex Pietrangelo.

Tri výhry nad Sharks

St. Louis vletelo ako poriadne rozbehnutý stroj aj do finále Západnej konferencie. Ale favoritom v ňom nebolo, San Jose Sharks disponovali oveľa väčšou plejádou hviezd na čele s Brentom Burnsom a Erikom Karlssonom v obrane a Loganom Coutureom, Joeom Pavelskim, Joeom Thorntonom a výborne hrajúcim Tomášom Hertlom v útoku.  

Papierová prevaha však nakoniec nestačila, nestačilo dokonca ani vedenie San Jose 2:1 po prvých troch zápasoch. Blues sa znova úchvatne zdvihli a vyhrali tri nasledujúce duely, posledné dva dokonca s celkovým skóre 10:1! Sharks sa vytratili, súper im svojou neúnavnou hrou s tvrdým napádaním nedal šancu a donútil k chybám aj ich veľké opory. Prvé finále Stanley Cupu po 49 rokoch bolo na svete...

Finálny triumf

...a v ňom aj prvý titul v histórii tohto klubu, ktorý vstúpil do NHL v roku 1967. Tento príbeh opisujeme v mnohých aktuálnych článkoch, ktoré sprevádzajú korunováciu nových šampiónov. Cesta k nej sa však nezačala až vo finále proti Bostonu. Začala sa už v decembri, keď St. Louis hľadelo na všetkých ostatných 30 klubov zdola.  

Preto je príbeh tohtoročných víťazov taký unikátny.

Čítajte viac

NHL používa cookies, web beacons a ďalšie podobné technológie. Používaním webových stránok a ďalších online služieb NHL dávate súhlas s našou Ochranou osobných údajov a s Podmienkami služby, vrátane našej Cookie Policy.