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Site officiel des Sénateurs D'Ottawa

Nouvelles des Sénateurs

Un cadeau des Fêtes pour O'Brien

par Rob Brodie / Ottawa Senators
COLUMBUS, Ohio — Il s’agit d’une période des Fêtes un peu plus mouvementée que prévu pour la famille O'Brien de Maplewood, au Minnesota.


Mais personne ne semble vouloir se plaindre de cette réunion inattendue par une journée presque printanière dans la capitale de l’état de l’Ohio.

Certes, rien ne peut effacer le sourire au visage de Jim O'Brien qui, à 21 ans, en parlant à propos de son premier match qu’il disputera dans la Ligue nationale de hockey, contre les Blue Jackets de Columbus ce soir au Nationwide Arena (19 h, Sportsnet East, Team 1200). Les 24 dernières heures ont été époustouflantes pour le premier choix des Sénateurs au repêchage amateur de la LNH en 2007, lorsqu'il a appris jeudi qu'il avait été rappelé des Senators de Binghamton, dans la Ligue américaine de hockey, pour s’amener dans le grand club.

« J'étais vraiment excité, un peu sous le choc », dit O'Brien au sujet de sa réaction lorsqu’il a appris la nouvelle hier à Binghamton, où il a produit 12 buts et 25 points en 33 matchs. « Ils ne m'ont pas vraiment donné aucun avertissem
Jim O'Brien disputera son premier match dans la LNH ce soir chez les Sénateurs au Nationwide Arena de Columbus, le même endroit où il fut repêché par Ottawa, il y a trois ans (Photo par Claus Andersen/Getty Images).
ent ou quelque chose comme ça. Ils m’ont amené dans le bureau et m'ont dit que j’ai une longue journée devant moi. Je vais à Columbus. J’ai été un peu stupéfait, mais c'était plutôt cool... C'est vraiment excitant. »

Peu de temps après avoir annoncé la nouvelle à sa famille, le père d’O'Brien, Pete, a sauté dans la voiture et il fait le trajet de 10 heures à destination de Columbus, en compagnie de ses fils Tom et Joe et sa fille Marie, pour assister au plus grand moment de Jim au hockey depuis qu’il a été repêché. Ironie du sort, cela se passera sur une grande scène au Nationwide Arena, mais l’occasion de ce soir risque d’être encore plus significative.

« C’est un peu différent quand l’on voit (Alex) Kovalev et (Daniel) Alfredsson », a dit O'Brien après avoir pris part à sa première séance d’entraînement d’avant-match dans l’uniforme des Sénateurs. « C'est spécial au moment où l’on est assis là à attendre que la surfaceuse se tasse. Ensuite, on effectue quelques exercices et place au hockey.

« Je veux juste participer (ce soir) et jouer aussi bien que je le peux, de jouer intensément et aider l'équipe à obtenir une victoire. »

C'est ce que l'entraîneur-chef Cory Clouston avait à l'esprit alors que les Sénateurs ont décidé de donner une chance à O'Brien. Le défenseur Brian Lee est également réinséré dans l’alignement, alors que les vétérans Jarkko Ruutu et Filip Kuba seront laissés de côté. Il s’agit d’une prise de position importante pour une équipe qui souhaite ardemment terminer l’année 2010 avec une belle victoire sur la route ce soir.

Maintenant que le premier joueur de centre Jason Spezza est sur la liste des blessés à long terme, les Sénateurs ont obtenu plus de flexibilité sur le plafond salarial pour faire de la place à O'Brien et Zack Smith, qui ont été rappelé du club-école plus tôt cette semaine.

« Nous sommes dans une situation où nous pouvons le faire étant donné que Jason est hors de l’alignement, a déclaré Clouston. Nous avons du jeu maintenant. Lorsqu’il (Spezza) a été placé sur la liste des blessés à long terme, cela nous a permis de faire certaines choses. Lorsque notre situation est serrée, nous n’avons pas beaucoup de chances de faire des ajustements.

« Les deux joueurs (Kuba et Ruutu) connaissent des difficultés, peut-être pour des raisons différentes. Mais nous avons besoin d'un peu d'énergie dans la formation et d'avoir des gars qui vont se donner, garder les choses simples, bien jouer et le faire de façon intense. »

Clouston croit qu'il va obtenir cela de la part d’O'Brien, de Smith et de Jesse Winchester, qui entreprendront le match de ce soir sur un même trio contre les Blue Jackets.

« Tous les trois gars excellent en échec avant, ils sont efficaces avec la rondelle, ils peuvent patiner et ils peuvent amener du dynamisme, a dit Clouston. Jesse n'est pas un jeune joueur, mais il n'est pas vieux non plus. Nous pensons que ce trio pourra être efficace en échec avant et nous donnera de l'énergie pendant de bonnes minutes. »

La promotion d’O'Brien est une juste récompense pour un joueur qui a connu des difficultés à sa première saison chez les pros, avec un total de huit buts et 17 points en 76 matchs en 2009-2010. Mais aux yeux des dirigeants des Sénateurs, O'Brien s’est grandement amélioré depuis son arrivée au camp d'entraînement en septembre dernier.

« Il connait une très bonne saison (à Binghamton), a dit Clouston. À peu près chaque fois que nous leur parlons là-bas, ils nous disent qu’il a été soit notre meilleur, notre deuxième ou troisième meilleur joueur. Il a beaucoup travaillé pendant l'été afin d'améliorer sa force et son conditionnement physique et cela s'est reflété dans son rendement sur la glace. Il patine bien, il travaille d'arrache-pied aux deux extrémités de la glace et il présente non seulement de bonnes statistiques offensives, mais il joue aussi très bien défensivement. »

O'Brien a admis que l'ajustement de hockey professionnel a pris un certain temps dans son cas.

« L'année dernière fut certainement une expérience d'apprentissage pour moi, dit-il. Sur le plan physique, je pense que je n'étais pas là. Mais j'ai beaucoup appris au cours de l'année et je me suis amélioré à mesure que j'avançais. Je suis retourné chez moi cet été et j'ai travaillé plus fort que jamais auparavant à l’extérieur de la patinoire. Je me suis présenté au camp et je me sentais bien. Les choses vont certainement beaucoup mieux que l'an dernier. J’étais plus à l’aise et j’avais certainement un bon sentiment à la fin du camp. »

Bloc-notes

Le gardien des Sénateurs effectuera son deuxième départ en carrière contre les Blue Jackets ce soir. Lors du dernier affrontement entre les deux équipes, le 26 novembre 2009, Elliott avait repoussé 32 lancers dans un gain de 2-1 d’Ottawa à la Place Banque Scotia... Steve Mason, qui était devant le filet pour Columbus ce soir-là, sera le partant pour l’équipe-hôtesse ce soir. Hier soir, il a mené les Jackets à un gain de 3-2 sur les Maple Leafs à Toronto... Incidemment, les Leafs seront à la Place Banque Scotia pour entamer la nouvelle année contre les Sénateurs, samedi soir (19 h, CBC, 104,7 FM Souvenirs garantis).


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