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Nouvelles des Sénateurs

Maatta offre une présence complète à la ligne bleue

par Rob Brodie / Ottawa Senators

Le défenseur des Knights de London, Olli Maatta, originaire de Finlande, est considéré un des meilleurs espoirs dans un repêchage de la LNH 2012 riche en défenseurs talentueux. Il a joué un grand rôle dans la marche des Knights vers la finale de la Coupe Memorial (Images de la LCH).

(Note de l’éditeur: Ceci est un texte d’une série de reportages sur les espoirs qui pourraient être encore disponibles quand les Sénateurs d’Ottawa utiliseront leur choix du 15e rang au repêchage de la LNH 2012 qui aura lieu les 22 et 23 juin à Pittsburgh. Les choix sont basés sur les classements de plusieurs services, dont la Centrale de dépistage de la LNH, mais ne sont pas un reflet du classement interne de dépistage des Sénateurs).

Demandez à Olli Maatta de décrire son jeu et sa réponse est quelque part dans le milieu.

«Je suis un défenseur complet, a dit le défenseur finlandais, qui a joué cette saison avec les Knights de London de la Ligue de hockey de l’Ontario. Je fais de bonnes passes, mais je suis solide dans la zone défensive.»

Mais il est juste de dire que des équipes qui considèrent choisir Maatta avec leur choix de première ronde dans le repêchage de la LNH 2012 le regarderont pour garder une présence constante à leur ligne bleue. Toutefois, la touche offensive qu’il a montrée pendant la marche des Knights vers la Coupe Memorial a contredit une telle étiquette.

«Beaucoup de dépisteurs trouvent son jeu semblable à celui de Ryan Suter (des Predators de Nashville), a dit Dan Marr, le directeur de la Centrale de dépistage de la LNH en définissant Maatta, âgé de 17 ans. Il est un défenseur calme, capable de faire bouger la rondelle.»

L’entraîneur de London, Mark Hunter, a fait un pas de plus, appelant Maatta un «joueur complet» qui lui rappelle le défenseur des Rangers de New York Michael Del Zotto, un choix de première ronde en 2008 et un ancien Knight.

«Il a le côté offensif de Del Zotto, mais je pense qu’il joue mieux défensivement que Michael, a dit Hunter à sportsnet.ca. Il joue dans les trois zones, offensivement, défensivement.»

Les Knights pensaient tellement de bien de Maatta qu’ils ont fait un échange pour le choisir en premier au dernier repêchage des joueurs importés de la Ligue canadienne de hockey — une loterie qui incluait aussi l’attaquant russe Mikhail Grigorenko, qui est largement considéré pour être parmi les cinq premiers choix dans le repêchage de la LNH de 2012 qui aura lieu les 22 et 23 juin au Consol Energy Center de Pittsburgh.

Cela a été très payant à la fin de la saison, quand Maatta a produit le plus de points de l’équipe avec 23 (6-17) pendant la marche des Knights dans les séries éliminatoires de la LHO vers le tournoi de la Coupe Memorial, dont London a perdu le match de championnat en prolongation contre les hôtes, les Cataractes de Shawinigan.

«C’était parfait, a dit Maatta aux journalistes lors du récent «Combine»de dépistage de la LNH à Toronto pour décrire sa première présence dans l’après-saison de la LHO. Un but. C’est tout ce dont nous avions besoin. Ce fut la plus longue saison que j’ai jamais jouée ... Je pense que c’était la meilleure équipe avec laquelle j’ai jamais joué.»

Maatta, originaire de Jyvaskyla dans le Nord de la Finlande, a fait des vagues dans son pays natal avant son arrivée en Amérique du Nord. Il a joué pour les Finlandais dans le championnat du monde junior de hockey de la FIHG 2011 à 16 ans, devenant le plus jeune de son pays à mériter cette distinction. Il a aussi joué pour son équipe locale en Finlande en deuxième division avant de franchir l’océan pour se joindre aux Knights.

«Il est unique dans la classe du repêchage de cette année en ce sens qu’il a joué professionnel en Finlande l’an dernier, a dit Marr. Cette expérience est évidente dans son jeu.»

Travailler avec les Knights a aussi exposé Maatta, à 6-2, 198 livres, à l’ancien défenseur de la Ligue nationale de hockey, Rob Ramage, un des entraîneurs de London en compagnie de Mark et de Dale Hunter (qui a commencé la saison derrière le banc des Knights avant de se joindre aux Capitals de Washington, dans la LNH).

«Pour m’habituer au jeu d’ici, Ramage m’a beaucoup aidé, a dit Maatta, qui a grandi avec comme idole l’ancienne étoile de la LNH Teppo Numminen («un des meilleurs défenseurs finlandais de tous les temps»). C’est un gros ajustement pour jouer ici. Le jeu est plus physique et Mark, Dale, Rammer ... ils m’ont aidé pour cela.»

Environ 22 équipes ont interrogé Maatta au «Combine» de la LNH, un témoignage de l’intérêt pour son talent. Le dépistage central l’a classé huitième parmi les patineurs de l’Amérique du Nord dans son dernier classement pré-repêchage, tandis que les Services internationaux de dépistage l’ont classé 12e en tout — trois rangs devant le 15e choix détenu par les Sénateurs d’Ottawa.

Peu importe qui le choisira, il obtiendra un joueur dont le jeu continue de se raffiner.

«La portion offensive de son jeu a décollé, a dit Mark Hunter au Free Press de London pendant la Coupe Memorial. Il est grand et fort, il joue dans les deux sens de la glace. Il a été super dans la deuxième moitié de la saison.»

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