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Nouvelles des Sénateurs

Les Sénateurs acquièrent Jason Smith

par Rob Brodie / Ottawa Senators
Il représente « l’ultime joueur de caractère »,  qui s’harmonisera parfaitement dans les plans des Sénateurs d’Ottawa pour la prochaine saison.


Le directeur général des Sénateurs, Bryan Murray, a réussi à mettre sous contrat l’un des principaux joueurs autonomes qu’il convoitait, le vétéran défenseur Jason Smith, pour deux ans. Même s’il ne s’agit pas du défenseur offensif tant recherché par Murray, Smith ajoutera du leadership et de l’expérience dans le vestiaire pour Ottawa.

Il s’agit d’un type qui a passé ses six dernières saisons dans la Ligue nationale en arborant le « C » du capitaine sur son chandail. La saison dernière, il a aidé les jeunes Flyers de Philadelphie à atteindre la finale de l’Association de l’Est.

« Il s’agit de l’ultime joueur de caractère qui était encore disponible sur le marché des joueurs autonomes, a déclaré Murray. Comme nous le savons, il a été un capitaine, mais il est surtout un joueur qui est compétitif à chaque match. Il bloque des tirs, il frappe l’adversaire et il est déterminé. Il fait la vie dure aux joueurs adverses. »

Il était aussi très convoité. Murray a dû faire bien des efforts pour convaincre Smith d’enfiler le chandail des Sénateurs.

« Nous entretenions des discussions avec lui depuis un certain temps, a dit Murray. Je dois admettre qu’il y a quelques jours, nos chances (de l’obtenir) semblaient plutôt minces. Il semble qu’il y ait reçu de meilleures offres de quelques autres équipes.

« Toutefois, je dois donner tout le crédit à Jason, qui a vu en Ottawa un endroit où il voulait jouer et une bonne équipe de hockey. Encore ce matin (mardi), nous avions dû redoubler d’ardeur. Mais en fin de compte, je suis heureux du résultat. »

Smith est aussi heureux de pouvoir poursuivre sa carrière et amener sa famille dans la capitale nationale.

« Il s’agit d’une excellente chance pour moi », a déclaré Smith, âgé de 34 ans. « En regardant la qualité des joueurs dans l’alignement et le succès que l’équipe a connu ces dernières années, je pense qu’il s’agit d’une excellente occasion d’apporter mon grain de sel.

« J’ai eu des offres de la part d'autres formations. Mais Ottawa représentait une option très intéressante pour moi et ma famille. Voilà pourquoi nous avons choisi celle des Sénateurs. »

Smith a indiqué qu’il s’est entretenu, il y a quelques jours, avec le défenseur Chris Phillips, l’un des vétérans des Sénateurs, et il a aimé les propos qu’il a entendus sur la vie de hockeyeur à Ottawa.

« Il (Phillips) m’a dit bien des choses positives à propos de la ville et de l’organisation, a dit Smith. Une deuxième opinion s’avère utile, surtout quand elle vient d’un gars qui a vécu à cet endroit. J’ai toujours entendu de belles choses, même de la part de d’autres joueurs qui ont vécu un séjour ici. »

De plus, Smith revient au Canada. Il est reconnaissant de ses séjours avec les Oilers d’Edmonton et les Maple Leafs de Toronto au cours de ses 14 saisons en carrière dans la LNH.

« C’est particulier de jouer dans une ville canadienne, dit-il. Il y a beaucoup d’émotion et d’intensité dans l’amphithéâtre chaque soir. C’est plaisant de jouer dans un tel contexte. »

Murray envisage d’inclure Smith parmi les quatre premiers défenseurs et il croit qu’il pourrait s’avérer le partenaire parfait pour Andrej Meszaros, qui est toujours joueur autonome avec restriction.

« L’un peut freiner l’adversaire et l’autre est habile avec la rondelle, d’indiquer Murray. Je crois qu’il (Smith) fera partie des quatre premiers pour cette raison.

« Nous espérons certainement être en mesure de parvenir à une entente avec Andrej. Nous avons besoin d’un Andrej avec plus de constance et je crois que la meilleure façon d’y parvenir, c’est qu’il soit jumelé avec un défenseur très régulier et qui en demande autant de la part de ses coéquipiers. Je pense que Jason pourra aider énormément Andrej. »

Smith est très heureux de l’idée de partager ses connaissances avec un coéquipier.

« C’est certes une chose que j’aime faire, dit-il. Chaque fois que j’ai l’occasion d’aider des jeunes joueurs dans leur développement et de les voir s’améliorer, c’est valorisant. Je suis prêt à faire n’importe quoi pour aider mon équipe.

« Si je ne voulais pas travailler et m’améliorer dans cette ligue, je ne jouerais plus. J’aime les défis et je veux toujours continuer de m’améliorer. »

Entre-temps, Murray n’entend pas abandonner ses recherches pour un défenseur à caractère offensif. Il admet toutefois que s’il parvient à garder Meszaros, cela aura pour effet de colmater une importante brèche. Avec les acquisitions du gardien Alex Auld, de l’attaquant et agitateur Jarkko Ruutu ainsi que de Smith, Murray estime qu’il a fait déjà du bon travail pendant la saison morte. Mais il sait que la besogne n’est pas encore terminée.

« Nous continuons toujours de travailler en fonction d’améliorer notre équipe, a dit Murray. Je pense que nous avons une bonne formation. Certaines personnes croient que nous avons fait un pas en arrière, mais je pense le contraire. Nous allons encore modeler l’équipe afin de satisfaire l’entraîneur (Craig Hartsburg) ainsi que tout le monde. »


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