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Sundin et Clark persuadés que les Maple Leafs renverseront la vapeur

L'ancien capitaine dit que Toronto, qui n'a pas de victoire à ses cinq derniers matchs, a le caractère nécessaire pour se relever

par Dave Stubbs @Dave_Stubbs / Chroniqueur NHL.com

TORONTO - La 115e Parade du père Noël de la ville de Toronto se déroulait dimanche, à quelques rues du Scotiabank Arena. Si vous écoutiez bien, vous avez peut-être entendu la foule chanter en cœur ce succès des Fêtes, « All I Want For Christmas Is a Few Leafs Wins » (Tout ce que je veux pour Noël c'est quelques victoires des Leafs).

Les deux anciens capitaines des Maple Leafs de Toronto ont subi les disettes entre les séquences victorieuses, et Mats Sundin et Wendel Clark prônent pour l'approche du « c'est un marathon, pas une course » quant aux difficultés que connaît leur ancienne équipe, qui n'a pas goûté à la victoire depuis cinq matchs.

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Les Maple Leafs n'ont pas gagné depuis le 7 novembre, une victoire de 2-1 en prolongation face aux Golden Knights de Vegas. Depuis, ils se sont inclinés 3-2 en fusillade contre les Flyers de Philadelphie, puis ont perdu en temps réglementaire aux mains des Blackhawks de Chicago, des Islanders de New York, des Bruins de Boston et des Penguins de Pittsburgh. Ils ont été dominés 23-13 lors de ces cinq rencontres.

« Toronto a une situation différente de la plupart des autres [marchés dans la NHL] », a précisé Sundin, capitaine des Maple Leafs de 1997 à 2008 et capitaine de son équipe pour l'annuelle partie des Légendes du Temple de la renommée, dimanche. 

Les deux anciens Maple Leafs étaient coéquipiers à nouveau, jouant pour l'équipe Sundin, contre la formation menée par l'ancienne icône des Red Wings de Detroit, Nicklas Lidstrom.

« C'est beaucoup de pression de jouer ici, a mentionné Sundin. Il y a de l'attention supplémentaire sur les joueurs et sur la gestion de l'équipe. Toutes les équipes traversent des périodes difficiles chaque année, mais c'est pire dans un marché comme Toronto. Il faut passer au travers. Si tu possèdes des joueurs de caractère comme Toronto détient, tu vas trouver une façon de t'en sortir. C'est simplement plus difficile dans des marchés comme Toronto ou Montréal, j'en suis convaincu. »

Sundin dit aimer ce que les Maple Leafs développent, et il ne pense pas que c'est une mauvaise chose qu'ils seront sur la route pour les cinq prochains duels, le tout commençant mardi à Vegas (22 h HE; ESPN+, ATTSN-RM, TSN4, NHL.TV).

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S'éloigner de la pression de la maison, selon Sundin, peut souvent aider une équipe à retrouver son focus. 

« Je suis persuadé qu'ils sont tous très heureux de partir pour un voyage sur la route, a-t-il supposé. Il arrive souvent que tu partes pour un long voyage et c'est une bonne façon de se regrouper, de faire des choses en équipe en dehors de la glace, et de tisser des liens afin de retrouver le bon chemin. 

« Pour moi, [les Maple Leafs] représentent une des meilleures jeunes équipes de la Ligue nationale. Mais une équipe aura des hauts et des bas pendant une saison. Parfois, la patience des partisans est différente dans des marchés comme Tampa ou en Floride que si tu joues pour les Maple Leafs ou les Canadiens. »

Clark, qui en 1992-93 et 1993-94 a vécu trois rondes de séries éliminatoires avec les Maple Leafs, pense qu'il y a beaucoup à dire pendant les disettes afin de simplifier les choses, d'arrêter de vouloir en faire trop.

« Peu importe le système de l'entraîneur, tu dois tout simplifier et jouer en équipe, a dit Clark. Il faut régler les problèmes à l'intérieur même de la chambre. En dehors de ces quatre murs, personne ne peut régler le problème. Le meilleur devient l'équipe, quand tu as une bonne équipe, ce qu'ils ont, le plus facilement les joueurs dans la chambre trouveront des façons de s'en sortir. »

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Clark, un joueur très populaire à Toronto qui était surnommé « Capitaine Crunch » en raison de sa robustesse et son jeu physique, demeure un visage familier ici. Il joue une dizaine de matchs par année - « si je peux et si mon corps me le permet » - en tant que membre du très occupé groupe des anciens Maple Leafs, qui voyagent un peu partout en Ontario pour amasser de l'argent pour des causes de charité.

Et comme il est une figure connue, Clark dit que « tu l'entends partout, peu importe où tu te rends » quand Toronto éprouve des difficultés.

« Tout le monde peut régler ceci et cela, a-t-il exposé. Tout le monde a les réponses, ce qui fait de ce pays une place merveilleuse où jouer au hockey. Tout le monde s'en soucie et tout le monde veut donner son opinion. Tout le monde au Canada a joué au hockey quand il était jeune, alors tout le monde a son idée. C'est plaisant.

« C'est parfois difficile quand tu perds, mais il n'y a pas de meilleure place [que Toronto] quand tu gagnes. »

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