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Steven Stamkos a vraiment débloqué en deuxième moitié de saison

LNH.com @NHL

MONTREAL - Steven Stamkos ne remportera pas le trophée Calder attribué au meilleur joueur de première année dans la Ligue nationale. Cet honneur devrait revenir au gardien Steve Mason des Blue Jackets de Columbus. Le jeune joueur de centre du Lightning de Tampa Bay a quand même toutes les raisons d'être satisfait de sa première saison dans la LNH.

Après un départ difficile sous la gouverne de Barry Melrose, Stamkos a retrouvé son jeu en même temps que sa confiance depuis que Rick Tocchet a pris la direction de l'équipe.

Limité à quatre buts et 10 passes à ses 40 premiers matchs, Stamkos affiche un rendement de 14-12-26 à ses 30 dernières rencontres. Avant les matchs de jeudi, il totalisait 18 buts et 22 passes pour 40 points.

"Je suis assez fier de ma deuxième moitié de saison. Je ne m'attendais pas à avoir 18 buts et 40 points", a admis Stamkos, qui a été le premier joueur réclamé au repêchage de juin dernier. "Je me souviens d'avoir essuyé ma part de critiques au cours des premières semaines."

Stamkos anime le deuxième trio du Lightning au centre de Ryan Malone et Martin St-Louis. L'Ontarien natif de Markham, en banlieue de Toronto, est très élogieux à l'égard de St-Louis.

"J'apprends beaucoup de lui, dit-il. C'est une belle expérience pour moi de jouer avec un joueur qui a déjà remporté le trophée Hart en plus d'avoir représenté le Canada sur la scène internationale.

"J'ai appris qu'on ne peut remplacer le travail. Je dois constamment me défoncer juste pour le suivre."

St-Louis dit avoir du plaisir à évoluer dans le même trio que son jeune coéquipier âgé de 19 ans seulement.

"Il y a de plus en plus de maturité dans son jeu, explique St-Louis. On voit qu'il est moins stressé. A son arrivée, toute l'attention était sur lui. Aujourd'hui, il se contente de jouer au hockey.

"Ce qui m'impressionne le plus, c'est son jeu sans la rondelle, de poursuivre St-Louis. C'est pas évident pour un jeune qui, dans le junior, avait presque toujours la rondelle sur sa palette. Je lui lève mon chapeau.

"Je suis content de pouvoir l'aider. Mais vous savez, il m'aide aussi."

Stamkos est un jeune homme fort sympathique. Et reconnaissant. En entrevue, il n'a pas manqué de remercier Mark Recchi et Gary Roberts, deux vétérans qui l'ont aidé à son arrivée à Tampa. Depuis, Recchi a été échangé à Boston et Roberts a pris sa retraite.

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Le Lightning pourrait retrouver le même groupe de joueurs la saison prochaine, ce qui assurerait une certaine continuité. Seuls Matt Pettinger, David Koci, Marek Malik, Josef Melichar et Cory Murphy deviendront joueurs autonomes sans compensation à la fin de la saison.

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Andrei Kostitsyn, grippé, a dû déclarer forfait. Matt D'Agostini l'a remplacé dans la formation. Kostitsyn est en panne sèche depuis cinq semaines, ayant été limité à un but et une passe en 14 rencontres. Ryan O'Byrne et Greg Stewart ont été laissés de côté.

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Les défenseurs Marek Malik (pied), Cory Murphy (pied), Andrej Meszaros (épaule) et Paul Ranger (épaule) sont blessés, de même que le gardien Mike Smith (commotion cérébrale).

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