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Stepan et les Coyotes ont hâte de commencer

L'optimisme règne en Arizona à la suite de l'acquisition d'Alex Galchenyuk et l'entente avec Oliver Ekman-Larsson

par Jessi Pierce / Correspondante NHL.com

EDINA, Minn. -- Derek Stepan attend la prochaine saison des Coyotes de l'Arizona avec impatience, et il n'est pas seul.

« Les gars ont hâte de commencer », a déclaré Stepan, rencontré dans le cadre de la "Da Beauty League", un tournoi estival à 4-contre-4 qui regroupe plusieurs joueurs de la LNH qui ont des liens avec le Minnesota, mercredi.

L'attaquant de 28 ans a nommé le rendement des Coyotes pendant la deuxième moitié de la saison dernière comme l'une des raisons pour son optimisme. L'Arizona a entamé la saison avec une fiche de 0-10-1, mais l'équipe a compilé une fiche de 17-12-3 après le Match des étoiles de la LNH pour terminer la campagne avec un dossier de 29-41-12, 25 points derrière l'Avalanche du Colorado dans la course pour la deuxième place de quatrième as donnant accès aux séries éliminatoires de la Coupe Stanley dans l'Association de l'Ouest.

« Pendant la deuxième moitié de la saison, bien que tout le monde disait que nous n'avions aucune pression, nous avons commencé à nous unir et à trouver notre identité », a affirmé Stepan.

Cette identité a changé cet été.

Les Coyotes ont fait l'acquisition de l'attaquant Alex Galchenyuk dans une transaction avec les Canadiens de Montréal en retour de l'attaquant Max Domi le 15 juin. Ils ont accordé un contrat de trois ans à l'attaquant Michael Grabner le 1er juillet, puis ils ont acquis l'attaquant Vinnie Hinostroza, le défenseur Jordan Oesterle, un choix de troisième ronde au repêchage 2019 de la LNH et le contrat de l'attaquant Marian Hossa des Blackhawks de Chicago le 12 juillet en retour du défenseur Andrew Campbell, des attaquants Marcus Kruger, Jordan Maletta et Mackenzie Entwistle et d'un choix de cinquième ronde en 2019.

L'Arizona a également accordé des prolongations de contrat aux défenseurs Oliver Ekman-Larsson (huit ans) et Niklas Hjalmarsson (deux ans) le 1er juillet.

Video: STL@ARI: Ekman-Larsson complète Panik en A.N.

Tous ces mouvements de personnel et une dose de familiarité ont inspiré beaucoup de confiance chez les Coyotes.

« Il y a plus d'enthousiasme autour de l'équipe quand il y a des ajouts et une base sur laquelle on peut bâtir », a affirmé le défenseur Alex Goligoski. « Nous avons bien joué vers la fin de la saison dernière et c'est excitant que nous ayons gardé certains joueurs qui nous ont aidés à l'atteindre.

« Cette saison, nous sommes plus à l'aise et ça inspire confiance à tout le monde. »

Stepan a indiqué que l'ajout de Galchenyuk, qui a récolté 51 points (19 buts) en 82 rencontres avec le Tricolore la saison dernière, pourrait représenter la clé pour une équipe qui n'a marqué que 206 buts la saison dernière, terminant à l'avant-dernier rang dans la LNH, devant les Sabres de Buffalo (198).

« Quand on regarde les statistiques de notre groupe, nous avons eu du mal à marquer des buts », a affirmé Stepan, qui a marqué 14 buts, son plus bas total en carrière dans la LNH, la saison dernière. « Galchenyuk sait marquer des buts. Il a marqué 30 buts dans cette ligue [en 2015-16], il a 24 ans, mais il a disputé six saisons. Ça, c'est beaucoup d'expérience, et pour marquer tant de buts, tu dois être un joueur d'élite.

« Il y a peu de joueurs qui savent battre les gardiens lorsqu'ils sont bien positionnés, et il est l'un d'entre eux. Je crois qu'il nous apportera cet élément. Il sait jouer à l'aile et au centre, il peut faire beaucoup de choses, alors je crois qu'il représente une excellente acquisition. »

En plus des nouveaux venus, Stepan et Goligoski s'entendent pour dire que les ententes d'Ekman-Larsson et Hjalmarsson sont d'une importance primordiale.

« Je ne peux pas en dire assez sur ce que ça signifie de voir (Ekman-Larsson) et un joueur comme Hjalmarsson, qui a remporté trois fois la Coupe (Stanley) croire en ce que nous faisons ici, a souligné Goligoski. C'est énorme. Tout commence par ça. »

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