Skip to main content

Schmidt joue une multitude de rôles pour les Golden Knights

Le défenseur aide Vegas sur la glace et hors de celle-ci à l'aube du match no 3 de la finale de l'Association de l'Ouest

par Nicholas J. Cotsonika @cotsonika / Chroniqueur NHL.com

LAS VEGAS - Avant chacun des matchs des Golden Knights de Vegas au T-Mobile Arena, les joueurs effectuent un décompte à rebours sur l'écran géant. Nate Schmidt, leur défenseur le plus utilisé et leur joueur à la plus forte personnalité, s'exécute en dernier. Les bras tendus, les yeux exorbités, il annonce à tout le monde qu'il est désormais… 

« L'heure des chevaliers! » (It's Knight Time!)

Schmidt pourrait ajouter que son heure de gloire à lui est également arrivée. Schmidt a mené les Golden Knights au chapitre du temps de glace en saison régulière avec une moyenne de 22:14 par match, près de deux minutes de plus que son plus proche coéquipier. Il est maintenant le meneur de l'équipe pour le temps d'utilisation en séries éliminatoires de la Coupe Stanley, lui qui passe en moyenne 25:11 sur la glace, plus de deux minutes de plus que quiconque à Vegas.

Il a aidé à blanchir les attaquants des Jets de Winnipeg Mark Scheifele et Blake Wheeler dans un gain de 3-1 au Bell MTS Place lundi, ce qui a créé l'égalité 1-1 dans la finale de l'Association de l'Ouest. Le match no 3 de cette série quatre de sept sera présenté au T-Mobile Arena mercredi (21 h (HE); NBCSN, CBC, SN, TVAS).

Comme plusieurs de ses coéquipiers, il voulait - et avait besoin - d'une occasion comme celle-ci, et il en profite.

« Ce défi est fantastique, a affirmé Schmidt. Je joue contre de grands joueurs. C'est ce que nous voulons tous. Nous voulons être testés chaque soir. J'affronte un excellent trio qui a très bien fait tout au long des séries, et je veux être en mesure de laisser mon empreinte sur le match, et c'est de cette manière que j'y parviens en ce moment.

« Oui, nous nous trouvons en finale de l'Association de l'Ouest. Mais de notre côté, il semble que nous avons simplement du plaisir et qu'il ne s'agit que d'un autre match. »

Schmidt n'a jamais été sélectionné au repêchage de la LNH. Après s'être entendu avec les Capitals de Washington à titre de joueur autonome le 3 avril 2013, il a partagé les deux saisons suivantes entre la LNH et la Ligue américaine de hockey avant de s'établir à temps plein dans la LNH.

La saison dernière, après que les Capitals eurent fait l'acquisition de Kevin Shattenkirk des Rangers de New York le 27 février, il a été laissé de côté 14 fois au cours des 16 derniers matchs. Il a aussi été retranché au cours des deux premières parties des séries éliminatoires avant d'être laissé sans protection en vue du repêchage d'expansion 2017 de la LNH.

Video: VGK@WPG, #2: Schmidt sauve Fleury en première

Le directeur général des Golden Knights George McPhee, qui l'avait embauché alors qu'il occupait le même poste avec les Capitals, était très heureux de pouvoir l'obtenir.

Schmidt n'avait jamais obtenu une moyenne de plus de 18:04 par match en saison régulière ou de 16:39 en séries avec les Capitals. Aujourd'hui, à 26 ans, il patine sur le premier duo de défenseurs des Golden Knights aux côtés de Brayden McNabb et il affronte les meilleurs joueurs adverses, tout en mettant de la vie dans le vestiaire et en distribuant de savoureuses citations dans les médias d'un nouveau marché de hockey.

« Ce que je respecte de lui, c'est qu'il a toujours eu à travailler très fort pour tout ce qu'il a obtenu », a souligné l'attaquant des Golden Knights Erik Haula, qui a évolué avec Schmidt à l'Université du Minnesota. « Il joue très bien, et il montre à tout le monde à quel point il est bon. Et je crois qu'il va continuer à s'améliorer. »

McPhee a mentionné que le cas de Schmidt est un autre exemple d'un pari qui a très bien tourné pour Vegas au cours de son incroyable saison inaugurale.

« Il ne jouait pas beaucoup avec son ancienne équipe, même si je crois qu'ils avaient prévu l'utiliser beaucoup plus cette année, a noté McPhee. Nous avons vu en lui quelque chose qui pouvait selon nous aider l'équipe - sa vitesse, sa mobilité et son dévouement.

« Il est aussi un jeune homme fantastique. C'est drôle la manière dont les choses se déroulent. Quand nous l'avons embauché comme joueur autonome à sa sortie des rangs universitaires, il était aussi silencieux qu'une souris dans une église. Il ne disait pas grand-chose. Aujourd'hui, il est plus à l'aise dans sa peau et il n'est plus aussi discret, mais il parle de la bonne manière, en plus d'être très drôle. Il apporte de belles choses à cette équipe. »

Video: VGK@SJS, #6: Schmidt double l'avance d'un long lancer

La meilleure arme de Schmidt est son coup de patin. Il utilise toutefois très bien son bâton et il lit bien le jeu aux deux extrémités de la patinoire.

« Il est toujours capable de lire le jeu avant tout le monde », a confirmé Haula.

Il a récolté 36 points (cinq buts, 31 passes) en saison régulière et a amassé cinq points (deux buts, trois passes) en séries. Il s'agit dans tous les cas de sommets en carrière dans la LNH.

« J'ai toujours trouvé qu'il était un joueur extrêmement mésestimé, a avancé le gardien des Capitals Braden Holtby. Ce n'était qu'une question de temps à partir du moment où il allait avoir la chance d'obtenir un tel temps de jeu. Je savais qu'il allait devenir un défenseur de première paire en raison de son coup de patin et de son contrôle de la rondelle. Il travaille autant sinon plus que tout le monde, et il remporte ses batailles devant le filet. Il veut être bon dans toutes les facettes du jeu. »

Schmidt était partout sur la glace lundi. Il a sauvé un but en dégageant la rondelle du demi-cercle, il a contribué à créer un revirement qui a mené à un but, il a effectué une passe qui a permis à Haula de s'échapper, il a remporté une bataille contre Scheifele, il a provoqué une punition pour avoir retenu à Wheeler, il a bloqué deux tirs, et plus encore.

« J'ai regardé cinq minutes [du match no 2], et j'avais le sentiment de voir son visage à l'écran tout le temps, a raconté l'attaquant des Capitals Tom Wilson. Il est un excellent coéquipier. C'est un bon gars qui apporte beaucoup d'énergie. … Il saute sur la glace, fait ce qu'il a à faire et s'amuse chaque jour. C'est une excellente manière de se comporter. »

Le journaliste de NHL.com Tom Gulitti et le correspondant de NHL.com Brian McNally ont collaboré à cet article.

En voir plus

La LNH a mis à jour sa Politique de confidentialité en date du 27 février 2020. Nous vous encourageons à la lire attentivement. La LNH utilise des témoins, des pixels espions, et d'autres technologies similaires. En utilisant les sites Web de la LNH ou d'autres services en ligne, vous acceptez les pratiques décrites dans notre Politique de confidentialité et nos Conditions d'utilisation, ce qui inclut notre Politique à l'égard des témoins.