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Première édition du Défi des francs-tireurs au Concours d'habiletés

Cette nouvelle épreuve inspirée de vidéos virales devrait séduire les joueurs et les partisans à St. Louis

par David Satriano @davidsatriano / Journaliste NHL.com

Il y aura une nouvelle épreuve au Concours d'habiletés 2020 de la LNH présenté par la vodka New Amsterdam lors des festivités au Enterprise Center de St. Louis le 24 janvier (20 h (HE), NBCSN, CBC, SN, TVAS) et elle fera assurément jaser pendant longtemps, autant du côté des joueurs que du côté des amateurs.

Le Défi Gatorade des francs-tireurs mettra en vedette 10 joueurs qui seront installés sur une plateforme surélevée derrière le but à une hauteur d'environ 30 pieds. Les joueurs devront tenter de viser différentes cibles sur la glace, qui auront chacune une valeur de points différente. Chaque participant aura droit à sept lancers pour tenter de marquer des points. 

À LIRE AUSSI: Résumé des épreuves du Concours d'habiletés 2020 de la LNH

D'où vient l'idée de cette nouvelle épreuve?

« Je crois que l'inspiration provient de quelques endroits », a dit Steve Mayer, vice-président exécutif et directeur au contenu de la LNH. « En regardant des vidéos, comme celles de "Dude Perfect" ou lorsque Sidney Crosby et Evgeni Malkin [des Penguins de Pittsburgh] ont été filmés en train de tirer des rondelles depuis les hauteurs du [PPG Paints Arena] jusque dans un filet sur la glace. C'est sorti l'année dernière et c'est devenu viral, mais ç'a surtout capté mon attention puisque c'était vraiment unique. Je me suis dit "Et si on amenait nos joueurs dans les estrades comme cela". »

En ce qui concerne le système de pointage, les rondelles qui ne frappent pas la cible ne vaudront aucun point; les rondelles qui bondissent, dévient ou ricochent sur plus d'une cible compteront pour la cible valant le plus de points; une rondelle qui frappe le centre et bondit en dehors comptera tout de même pour la valeur de points du centre; une rondelle qui frappe uniquement la base de la cible ne vaudra pas de point. Les joueurs pourront viser la même cible plus d'une fois, et le pointage sera déterminé par les officiels sur la glace. S'il y a égalité à la fin de l'épreuve, les joueurs impliqués auront droit à trois lancers supplémentaires. 

« Une des choses que nous avons apprises au fil des années avec le Concours d'habiletés est que les meilleures épreuves sont celles que nos joueurs aiment faire, car on les voit plus détendus, ils ont du plaisir et ils affichent leurs personnalités, a mentionné Patrick Burke, directeur en chef de la sécurité des joueurs. La journée où nous sommes allés à St. Louis pour faire les tests, il y avait une file d'attente de six personnes qui voulaient essayer et chaque fois elles disaient "Je dois le refaire". Alors nous croyons que c'est un élément qui va faire plaisir aux joueurs et qui, espérons-le, sera intéressant à regarder pour les amateurs à la maison. »

Les 10 joueurs qui prendront part à cette épreuve seront choisis avant l'événement, mais il ne sera pas difficile de trouver des joueurs souhaitant participer. 

« Nous avons une idée de qui nous voulons voir, mais nous n'avons pas contacté les joueurs encore, a dit Burke. Je pense que chaque joueur non sélectionné va nous demander pourquoi il ne l'est pas et commencera à faire du lobbying pour que l'épreuve revienne chaque année. »

Quelques anciens joueurs, dont George Parros (vice-président de la sécurité des joueurs de la LNH), Stéphane Quintal (vice-président de la sécurité des joueurs et des projets spéciaux de la LNH) et Mathieu Schneider (Association des joueurs de la LNH), ont testé l'épreuve.

« Nous voulions que des joueurs, ou des anciens de la LNH, fassent le test à St. Louis et tout s'est bien passé, a raconté Mayer. Nous l'avons quelque peu modifiée, mais je pense que l'épreuve est fin prête et que ce sera très cool. »

On pourrait penser que l'épreuve implique plus de chance que de talent, mais Parros nous assure que ce n'est pas le cas. 

« Tirer des rondelles d'aussi haut n'est pas quelque chose que les joueurs pratiquent régulièrement, a fait savoir Parros. Ce sera donc un défi pour les joueurs, surtout qu'ils n'auront que sept tentatives. Les cibles seront disposées assez loin une de l'autre pour que vous sachiez laquelle est visée par le joueur. La chance ne sera pas un facteur. Je suis persuadé que cette épreuve sera appréciée autant par les joueurs que par les amateurs. »

Après l'aspect logistique, la prochaine étape était de s'assurer que ce serait sécuritaire, considérant qu'il y aura une salle comble. Un filet protecteur spécial sera installé au Enterprise Center pour cette épreuve.

« Dans la perspective d'un événement sécuritaire, les joueurs tireront directement vers la glace et les cibles seront placées de sorte qu'aucune rondelle ne puisse se diriger un peu partout, a expliqué Burke. Les rondelles seront orange fluo et ne seront tirées qu'au sifflet, alors tout le monde dans l'édifice aura les yeux sur la plateforme et les joueurs. C'est sécuritaire, il n'y a aucun souci. »

Les joueurs se retrouveront ensemble sur la plateforme pour la durée de l'épreuve, alors il y a de bonnes chances de voir des interactions entre eux.  

« Nous espérons qu'il y aura un peu de plaisanterie là-haut, a admis Burke. Et espérons qu'ils auront du plaisir à regarder les autres prendre les tirs. 

« Nous anticipons un bon degré d'énergie et d'excitation. Nous n'aurons pas besoin de supplier les gars de participer. »

Le Défi Gatorade des francs-tireurs pourrait devenir un incontournable pour les prochains Matchs des étoiles, mais Mayer dit qu'il faudra attendre les réactions à la suite de ce premier test.

« Nous avons été en mesure de le rendre sécuritaire et maintenant nous dévoilons quelque chose de nouveau, a dit Mayer. Nous modifions nos épreuves afin de rendre le tout plus divertissant pour les joueurs et les amateurs. Chaque année, une fois que c'est terminé, nous revenons sur l'événement. Nous tentons toujours de l'améliorer et de trouver des nouveautés. »

Burke ajoute que « c'est une question de s'assurer que l'événement est plaisant et que les joueurs puissent afficher leurs personnalités, et nous pensons que celui-ci le permettra. »

Le Match des étoiles Honda 2020 aura lieu le 25 janvier (20 h (HE); NBC, CBC, SN, TVAS).
 

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