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Des Predators en ascension s'amènent à Washington

Nashville a récolté au moins un point dans 16 de ses 17 derniers matchs et pourchasse Chicago dans la Centrale

par Katie Brown / Correspondante LNH.com

WASHINGTON -- Les Predators de Nashville rendront visite à la meilleure équipe dans la LNH, les Capitals de Washington, vendredi soir, alors qu'ils sont à la poursuite des champions en titre de la Coupe Stanley (19h HE; TVA Sports, FS-TN, CSN-DC, NHL.TV).
Les Predators sont à trois points des Blackhawks de Chicago et du troisième rang dans la section Centrale. Mais selon l'entraîneur Peter Laviolette, c'est comme si ses joueurs n'en avaient aucune idée.

« Nous n'avons pas parlé de notre section depuis deux mois, a dit Laviolette. Nous nous concentrons sur les matchs et les points à aller chercher. Ce n'est littéralement jamais venu sur le tapis, pas une seule fois. »
Nashville est une des équipes les plus performantes dans la LNH depuis un mois environ. L'équipe a affiché un dossier de 11-1-5 depuis le 12 février, le meilleur dans la Ligue durant cette période, pour une récolte de 27 points en 17 rencontres. Les Predators ont vu leur séquence de matchs avec au moins un point au classement s'arrêter à 14, le 12 mars, lors d'une défaite de 4-2 subie aux mains des Canucks de Vancouver.
Selon Laviolette, les récents succès de son équipe sont attribuables à plusieurs facteurs.
« Il y a eu trop de matchs en début de saison où nous avions donné une bonne performance sans réussir à l'emporter; nous n'avions pas obtenu le résultat que nous espérions, a fait remarquer Laviolette. Nous jouons bien en défensive, les unités spéciales sont bonnes et les gardiens jouent vraiment bien en ce moment. Et nos attaquants ont contribué dans les moments-clés. »
Les Capitals sont la première équipe à avoir officiellement décroché leur place en séries éliminatoires de la Coupe Stanley 2016 mais ils ne prévoient pas accorder du repos à certains joueurs, même s'il reste 12 matchs à faire en saison régulière. L'entraîneur des Capitals Barry Trotz ne veut pas voir ses joueurs se mettre sur le pilote automatique, même s'ils ont une très large avance en première place du classement de l'Assocation de l'Est.
« J'aimerais mieux nous voir jouer à quatre trios et travailler avec ardeur que de donner du repos à des joueurs, a déclaré Trotz, jeudi. Je crois que certains joueurs peuvent améliorer leur niveau de conditionnement physique parce que les séries, ce n'est pas du tout la même chose. Le niveau d'intensité qu'on retrouve au premier tour éliminatoire est sans égal. Je ne sais pas si le niveau est le même dans les rondes suivantes… peut-être en finale. »
Les Predators n'ont pas tenu d'entraînement matinal mais on s'attend à ce que le gardien réserviste Carter Hutton obtienne le départ. Le gardien no 1 Pekka Rinne a joué jeudi, dans la victoire de 4-2 contre les Islanders de New York.
Braden Holtby obtiendra le départ devant le filet des Capitals.
Voici les alignements prévus des Predators et des Capitals :
PREDATORS 
Calle Jarnkrok - Ryan Johansen - James Neal  
Filip Forsberg - Mike Ribeiro - Craig Smith  
Miikka Salomaki - Mike Fisher - Viktor Arvidsson  
Colin Wilson - Colton Sissons - Austin Watson  
  
Roman Josi - Shea Weber  
Mattias Ekholm - Ryan Ellis  
Anthony Bitetto - Barret Jackman  
  
Carter Hutton 
Pekka Rinne 
  
Blessés: Eric Nystrom (fracture au pied), Paul Gaustad (haut du corps), Gabriel Bourque (haut du corps), 
Rayé de l'alignement: Petter Granberg  
  
CAPITALS 
Alex Ovechkin - Nicklas Backstrom - Jay Beagle  
Andre Burakovsky - Evgeny Kuznetsov - T.J. Oshie  
Jason Chimera - Marcus Johansson - Justin Williams  
Daniel Winnik - Mike Richards - Tom Wilson  
  
Karl Alzner - Matt Niskanen  
Brooks Orpik - Dmitry Orlov  
Nate Schmidt -Taylor Chorney  
  
Braden Holtby 
Philipp Grubauer  
  
Blessé: John Carlson (bas du corps) 
Rayés de l'alignement: Stanislav Galiev, Michael Latta, Mike Weber  
  
Notes: Carlson s'est entraîné, vendredi, pour la première fois depuis qu'il a été opéré. Il s'est dit près d'un retour au jeu. … Forsberg a cinq points à ses deux derniers affrontements contre les Capitals. Neal a cinq points en deux rencontres. … Williams a quatre points en quatre matchs.

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