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P.K. Subban enflamme Nashville

L'arrivée du défenseur vedette chez les Predators crée un engouement inégalé

par Robby Stanley / Correspondant NHL.com

NASHVILLE - Les amateurs de hockey de Nashville sont en amour avec P.K. Subban depuis qu'il est monté sur la scène du célèbre bar Tootsie's afin d'interpréter la pièce « Folsom Prison Blues » de Johnny Cash, le 17 juillet.

C'était le premier contact pour la ville avec le démonstratif et exubérant défenseur vedette, la raison pour laquelle on voit les Predators de Nashville comme de sérieux aspirants pour l'obtention de la Coupe Stanley cette saison.

Les Predators amorcent leur longue quête contre les Blackhawks de Chicago au Bridgestone Arena, vendredi (20h HE; NBCSN, TVA Sports, CSN-CH).

Quand Subban est passé des Canadiens de Montréal aux Predators, dans l'échange de Shea Weber le 29 juin, sa mobilité et son style frondeur à l'attaque paraissaient aller comme un gant avec la philosophie de jeu de l'entraîneur des Predators Peter Laviolette.

Mais l'impact de Subban à l'extérieur de la patinoire pourrait être tout autant important.

Sa personnalité animée fait vibrer Nashville comme jamais avant l'ouverture d'une saison de la LNH.

Quand les gens parlent des Predators, le nom de Subban est le premier qu'ils évoquent.

Il a tôt fait de s'établir comme la figure dominante du hockey à Nashville. Cela sans même avoir disputé un seul match!

« Il suscite plus d'intérêt à l'endroit de l'équipe », a déclaré l'ancien receveur éloigné des Titans du Tennessee Derrick Mason. « Il apporte une touche plus personnalisée, il favorise le rapprochement par son omniprésence et l'interaction qu'il a avec les amateurs, que ce soit en chantant au Tootsie's ou tout simplement en discutant avec eux.

« Plus que tout, il a un pouvoir d'attraction et ça va attirer les gens vers les Predators de Nashville. Ils ont déjà une solide base de partisans, mais l'ajout de Subban leur procure un ingrédient qu'il n'avait pas dans la communauté : un gars qui va au-devant des gens, un gars qui est énergique et amusant. »

Les Predators ont eu des joueurs vedettes auparavant, comme les attaquants Paul Kariya et Peter Forsberg. Pekka Rinne est un gardien de premier plan et Weber a été un candidat pour l'obtention du trophée Norris pendant presque toutes les saisons qu'il a passées à Nashville. Les Predators n'ont toutefois jamais eu un joueur au dynamisme contagieux comme Subban.

« C'est le morceau manquant, argue Phillip Reid, un partisan. Nous avons eu des joueurs de la trempe des Steve Sullivan, Paul Kariya et Peter Forsberg, mais ils n'étaient pas au sommet de leur carrière. Subban l'est, lui. Du point de vue du marketing, c'est un gros morceau sans parler de sa valeur comme divertissement. J'estime que l'équipe est sur la bonne voie. »

Les Predators représentent un moteur important de l'économie de la ville, particulièrement pour les commerçants près du Bridgestone Arena et sur la rue Broadway. Nashville est une destination prisée en Amérique du Nord des amateurs de hockey des États-Unis et du Canada.

Les gens d'affaires comme le directeur général de l'entreprise Pub5 Dan Frankenbach soutiennent que l'arrivée de Subban ne peut qu'être positive.

« Un athlète de sa trempe, possédant une réputation qui transcende la frontière, ça ne fait que mettre davantage la ville sous les feux de la rampe, a relevé Frankenbach. Ça nous permet d'en faire davantage et d'occuper une plus grande place sur la scène nationale. »

La connexion que les partisans des Predators ont immédiatement eue avec Subban est unique. La personnalité attachante de Subban et l'aura qu'il dégage font qu'il est presque plus gros que le hockey. C'est l'occasion pour Nashville de faire croître la popularité du sport comme jamais.

Plusieurs amateurs croient que Subban est la pièce manquante du casse-tête des Predators vers une conquête de la Coupe Stanley. Les Predators ont été éliminés par les Blackhawks de Chicago au premier tour des séries en 2015. Ils ont subi le même sort face aux Sharks de San Jose au deuxième tour en 2016. Avec Subban, les partisans estiment que les Predators n'ont jamais été aussi compétitifs.

L'engouement pour le hockey à Nashville est à son plus haut niveau, largement grâce à Subban. Les partisans veulent maintenant voir si tout cet engouement peut se traduire en un plus grand succès sur la patinoire.

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