Skip to main content

Niemi, ? sa 1re saison, tient la cl? du succ?s des Blackhawks dans sa mitaine

LNH.com @NHL

CHICAGO, ?tats-Unis - Lorsque Antti Niemi ?voluait comme gardien de but dans une ?quipe de deuxi?me division en Finlande, il arrondissait ses fins de mois... en conduisant la Zamboni dans un ar?na local.

?C'est comme ?a qu'il payait ses factures?, a rappel? Bill Zito, son agent bas? ? Chicago.

Niemi en a fait du chemin au cours de la derni?re d?cennie. Maintenant ?g? de 26 ans, il en est ? sa premi?re saison compl?te avec les Blackhawks de Chicago. Il tente de les mener ? une premi?re coupe Stanley depuis 1961 — soit 22 ans avant sa naissance.

Apr?s son passage dans l'arm?e finlandaise et les ligues de son pays natal, Niemi a vu sa vie changer de fa?on dramatique au cours des deux derni?res ann?es depuis qu'il a sign? un contrat avec les Hawks ? titre de joueur autonome.

??a s'est pass? tr?s vite?, avait admis Niemi avant le d?but des s?ries.

Il n'?tait pas class? parmi les meilleurs espoirs de son pays, mais un d?pisteur des Blackhawks l'a remarqu? et l'ancien directeur g?n?ral de l'?quipe Dale Tallon lui a offert un contrat le 5 mai 2008.

Apr??s avoir pass?? la majeure partie de sa premi??re saison ?? Rockford dans la Ligue am??ricaine, Niemi a obtenu ce qui devait ??tre le poste de num??ro deux derri??re Cristobal Huet. Mais Niemi a ??pat?? lorsqu'il a jou??, enregistrant sept jeux blancs. Il a d??log?? Huet pour le titre de num??ro pour de bon ?? la mi-mars.

Depuis le d??but des s??ries, il a eu le dessus face ?? son compatriote Pekka Rinne des Predators de Nashville et Roberto Luongo des Canucks de Vancouver, deux gardiens bien en vue qui d??tiennent de gros contrats. Niemi empoche 827 000 $ cette saison.

??Nous aimons sa progression. Il a le gabarit, la pr??sence et une bonne attitude, a ??num??r?? l'entra??neur Joel Quenneville. Il r??agit bien apr??s avoir accord?? un but. Il apprend sans arr??t. Il s'adapte tr??s bien aux situations.??

En finale de l'Ouest, il affrontera maintenant les gros canons des Sharks de San Jose. En saison, Niemi n'??tait pas d'office lorsque les Hawks ont remport?? trois des quatre affrontements entre les deux meilleures ??quipes de cette association.

Son inexp??rience — il a jou?? 39 matchs en saison cette ann??e avant sa premi??re incursion en s??ries — ne d??range pas trop ses co??quipiers.

??Il a ??t?? bon jusqu'?? date, a dit Patrick Sharp. Il n'y a aucun doute dans ce vestiaire. Il a ??t?? solide dans presque tous les matchs. S'il connait une soir??e difficile, il revient le match d'apr??s encore plus fort.??

Les Blackhawks esp??rent que les meilleurs jours de Niemi sont ?? venir, particuli??rement pour les prochaines semaines.

Il s'agit d'une incroyable progression pour un gars qui s'occupait de passer la resurfaceuse il n'y a pas si longtemps.

En voir plus