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Merkley est destiné à un bel avenir avec les Sharks

Le jeune défenseur espère améliorer son jeu en territoire défensif pendant sa troisième saison dans la OHL

par Eric Gilmore / Correspondant LNH.com

SAN JOSE -- Ryan Merkley compte déjà un partisan chez les Sharks de San Jose. L'entraîneur du développement Mike Ricci n'a pas tari d'éloges à propos du défenseur de 17 ans, qui a été sélectionné au 21e échelon lors du dernier repêchage.

Ricci a confié qu'il avait hâte de voir le joueur que deviendra Merkley dans quelques années, lui qui était le plus jeune participant au camp de perfectionnement des Sharks la semaine dernière.

« Il est capable de récolter des points dans les rangs juniors, a indiqué Ricci à la suite du match intraéquipe des espoirs des Sharks au SAP Center, vendredi. La rondelle est toujours sur son bâton, il cherche toujours le bon jeu. Il n'est jamais vraiment pressé, et il y aura des moments où il devra se dépêcher un peu. Je crois qu'il était excellent et il ne deviendra que plus fort avec l'âge. C'est un peu effrayant de l'imaginer.

« Il fait tout cela avec le corps d'un adolescent de 17 ans. Il va faire du progrès. Il a fait de bons jeux défensifs avec son bâton. Pour un défenseur aussi jeune, ce n'est pas facile. »

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À 5 pieds 11 pouces et 168 livres, Merkley était le défenseur le plus léger au camp. Il rivalisait parfois avec des joueurs qui pesaient 65 livres de plus et qui avaient jusqu'à sept ans de plus que lui. Douze joueurs au camp ont de l'expérience dans la Ligue américaine de hockey.

« Il s'agit d'un gros ajustement, bien sûr, a dit Merkley. Je suis évidemment un plus petit joueur qu'eux, surtout quand l'on considère mon âge. Ils ont beaucoup plus d'expérience. C'est mon premier camp. Ils l'ont déjà vécu quelques fois, tandis que c'est un défi différent pour moi. J'ai confiance en mes moyens. »

Merkley disputera sa troisième saison avec le Storm de Guelph dans la Ligue de hockey de l'Ontario. Le premier choix du repêchage 2016 de la OHL a amassé 122 points (25 buts) en 125 matchs au cours de deux saisons avec Guelph, incluant 67 points (13 buts) en 63 rencontres la saison dernière.

Si ses talents de passeur et de patineur étaient évidents pendant le camp de perfectionnement, ses faiblesses défensives l'étaient aussi.

Les problèmes de Merkley à la ligne bleue ont parfois provoqué des accès de colère et de frustration sur la glace, ce qu'il tentera de gérer avec l'aide d'un psychologue sportif.

« Je dois assurément tenter de mieux contrôler mes réactions dans le feu de l'action », a-t-il dit.

Merkley est bien conscient du fait que les Sharks veulent qu'il améliore son jeu en territoire défensif.

« Je sais que je peux jouer contre les meilleurs [en territoire offensif], a dit Merkley. J'ai maintenant à prouver que je peux rivaliser avec quiconque en territoire défensif. »

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